Los lemmings que saltan de los acantilados en masa es un mito

2020-07-21
Un lemming noruego (Lemmus lemmus) dejando una madriguera bajo una roca en la tundra en Laponia, Suecia. Arterra / Universal Images Group / Getty Images

Probablemente hayas oído hablar de un lemming antes, pero tal vez solo en el contexto de una metáfora de alguien tan estúpido que seguiría a un grupo de personas hacia una mala situación en lugar de pensar críticamente sobre su posición y actuar de acuerdo con su mejor juicio.

Sin embargo, los lemmings no son personas impresionables; en realidad, son un grupo de varias especies de pequeños roedores nativos de las regiones árticas del mundo. Son ratones de campo rechonchos y de cola corta que se esconden bajo la nieve en invierno, proporcionando alimento para los zorros árticos y los búhos nival, y pasan el verano apareándose y comiendo musgos y pastos que no están disponibles en el invierno. Emigran cuando la comida escasea e incluso pueden cruzar ríos y lagos cuando es necesario. También tienen la reputación de ser extremadamente agresivos: en lugar de huir de un depredador, cargan contra su atacante. Incluso se sabe que atacan a los humanos que estudian lemmings.

Entonces, ¿por qué estas pequeñas criaturas, interesadas en preservar la vida y las extremidades hasta el punto de luchar contra un humano o una comadreja en lugar de ser devoradas, también se suicidan ? La verdad es que su reputación de saltar desde acantilados en masa es un mito.

"Esta idea surge de las migraciones observadas en una especie de lemming: el lemming noruego", dice Rolf Anker Ims, investigador del Departamento de Biología Ártica y Marina de la Universidad del Ártico de Noruega, en una entrevista por correo electrónico. "Durante los años pico de esta especie, una gran cantidad de individuos migran fuera de su hábitat normal y mueren en grandes cantidades. No está claro qué causa estas migraciones, pero el estrés social, la escasez de alimentos o los depredadores son candidatos. El suicidio no es una buena explicación . "

El mito del suicidio de los lemming se popularizó en la película de Disney de 1958 " White Wilderness ", en la que supuestamente se conducía a muchos lemmings desde un acantilado para que los realizadores pudieran obtener imágenes dramáticas del "suicidio de los lemmings ". El metraje convenció a muchas personas de la verdad sobre el suicidio de lemming, aunque la veracidad del metraje se cuestionó más tarde y el mito se desmintió.

Los lemmings son una especie clave

"Los lemmings, y hay varias especies, son muy importantes para el funcionamiento de los ecosistemas árticos", dice Ims. "Sus ciclos son necesarios para el mantenimiento de la biodiversidad ártica a través de su papel como presas y herbívoros".

Una forma en que los lemmings afectan los ecosistemas del Ártico tiene que ver con un fenómeno llamado ciclo de población . En un ecosistema, las poblaciones de una especie específica pueden fluctuar drásticamente durante un período de tiempo predecible. Los ciclos de población ocurren en ecosistemas de todo el mundo, y los roedores son un grupo común de animales que experimentan ciclos de población. Estos ciclos pueden estar impulsados ​​por enfermedades, disponibilidad de alimentos y depredación.

Dado que las poblaciones de lemming aumentan cada pocos años, generalmente cada tres o cinco años, aunque, según Ims, la mayoría de las especies de lemming no alcanzan su punto máximo en los patrones de un reloj como otras especies de ciclo de población. Sin embargo, cuando lo hacen, todos los depredadores de la tundra que dependen de los lemmings para alimentarse (zorros árticos, halcones y jaegers, por ejemplo) comen muy bien ese año. Esta mezcla heterogénea termina teniendo un impacto en todo el ecosistema de la tundra.

Por otro lado, los picos de población de lemmings pueden ser bastante destructivos. Durante los meses de verano, los lemmings no comen más que vegetación viva, y cuando las poblaciones de lemming están en su punto máximo, los roedores comen tanta vegetación que tienen que viajar a través de la tundra en grandes cantidades en busca de pastos más verdes. De hecho, durante estos años, comen tanta materia vegetal que los resultados se notan desde el espacio . Parece perjudicial para el ecosistema que la vegetación de la tundra se destruya por completo a intervalos regulares, pero la investigación ha encontrado que cuando se excluyen los lemmings del sistema, la vegetación en realidad sufre con el tiempo.

"Las principales hipótesis sobre los ciclos de población en los lemmings postulan que son el resultado de la interacción entre los depredadores (zorros, comadrejas y rapaces) y los propios lemming, o entre las plantas y los lemmings que los comen", dice Ims. "Los ciclos depredador-presa cuentan actualmente con el mayor apoyo. Es probable que la irregularidad en la dinámica se deba a la alteración de la variabilidad y el cambio climático".

Lemmings y cambio climático

Debido a que los lemmings dependen de los inviernos fríos en los hábitats de la tundra, el cambio climático está creando grandes problemas para estos importantes residentes del Ártico.

"Los inviernos más cálidos y húmedos causan un problema en términos de formación de hielo en el suelo, lo que significa que los animales no tienen acceso a sus plantas alimenticias", dice Ims.

Además, la dureza de la capa basal de nieve, que está determinada por eventos de lluvia sobre nieve y tormentas de viento en otoño, y el hielo presenta una dificultad cuando se trata de la capacidad de los lemmings para cavar madrigueras en busca de refugio durante el invierno. .

Eso es interesante

Los lemmings son conocidos por su pelaje sorprendentemente inmodesta: la mayoría de los roedores hacen todo lo posible por mezclarse con su entorno, pero el lemming noruego ( Lemmus lemmus ), por ejemplo, tiene un pelaje muy parecido al de un gato calicó. No sutil.

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