Los PCB están matando a las orcas

2018-09-28
Una cría de orca nada junto a su madre en la bahía de Monterey, California. Imágenes de la vida salvaje de Chase Dekker / Getty Images

Prepárense para las malas noticias: los bifenilos policlorados (PCB) están matando a las orcas. A pesar de que los PCB son ilegales en los Estados Unidos desde 1979, todavía se están acumulando en los tejidos de las orcas de todo el mundo.

Un estudio publicado en la edición del 27 de septiembre de 2018 de la revista Science descubrió que la viabilidad a largo plazo de la mitad de la población de orcas del planeta está amenazada por los PCB. Investigadores de la Universidad de Aarhus en Dinamarca, junto con científicos de la Sociedad Zoológica de Londres y la Universidad de Copenhague, utilizaron datos recopilados de la grasa de 351 orcas y el conocimiento de los tejidos y sistemas reproductivos de las orcas para predecir el efecto que tendrían los PCB en el tamaño de la población. durante el próximo siglo. No era bueno.

Los tejidos grasos de las orcas pueden acumular PCB cuando comen animales contaminados. Dado que las orcas se encuentran en la parte superior de la cadena alimentaria, los PCB se concentran en su grasa. Luego, esos productos químicos pueden pasar de la madre a su cría. Las áreas del océano donde los PCB están más concentrados (Japón, Brasil, el Estrecho de Gibraltar y el Reino Unido) podrían ver el colapso total de las poblaciones de orcas en 30 a 50 años. Las cosas van un poco mejor en las regiones polares, donde los océanos están menos contaminados con PCB.

"Sabemos que los PCB deforman los órganos reproductores de animales como los osos polares. Por lo tanto, era natural examinar el impacto de los PCB en las escasas poblaciones de orcas en todo el mundo", dijo el profesor Rune Dietz, coautor e iniciador del estudio, dijo en un comunicado de prensa . También trabaja en el Departamento de Biociencia y Centro de Investigación del Ártico en la Universidad de Aarhus.

Usando modelos y después de predecir los efectos de los PCB sobre cuántos descendientes podrían tener las orcas , así como sobre sus sistemas inmunológicos y tasas de mortalidad durante 100 años, los investigadores determinaron que más del 50 por ciento de la población de orcas está en peligro.

Los PCB entran en la cadena alimentaria de las ballenas a través del fitoplancton, que luego es consumido por el zooplancton, que es consumido por peces más pequeños, etc. Los químicos aumentan en cada eslabón de la cadena alimentaria, lo que significa que las orcas se alimentan de animales grandes con altas concentraciones de PCB .

"Los hallazgos son sorprendentes. Vemos que más de la mitad de las poblaciones de ballenas asesinas estudiadas en todo el mundo se ven gravemente afectadas por los PCB", dijo en un comunicado el postdoctorado Jean-Pierre Desforges de la Universidad de Aarhus, quien dirigió las investigaciones .

Esta última ronda de investigación confirma (y empeora un poco) lo que ya sabíamos. Un estudio de 2007 también usó modelos matemáticos para predecir que las orcas, "las criaturas más contaminadas con PCB en la Tierra", según la American Chemical Society , experimentarían riesgos para la salud hasta al menos 2030 y tal vez hasta 2063. Un estudio anterior publicado en 2000 encontró que las ballenas "transitorias" en el noroeste del Pacífico que se mueven mucho y comen más mamíferos marinos, como los leones marinos , tienen concentraciones más altas de PCB que las poblaciones "residentes" que comen más pescado.

Las orcas tienen 99 problemas, de los cuales los PCB son solo uno. También tienen que lidiar con el ruido y la contaminación del tráfico marítimo, así como con la disminución de las poblaciones de salmón salvaje sano. Los seres humanos pueden ajustar las rutas de envío y comer salmón cosechado de manera sostenible para ayudar. La EPA también recomienda deshacerse adecuadamente de los medicamentos para mantener esos químicos fuera del agua y lejos de la vida silvestre.

AHORA ESO INTERESANTE

¿Por qué PCB en absoluto? Porque son aislantes no inflamables pero buenos. Desde principios del siglo XX, se han utilizado como sustituto del aceite mineral para enfriar transformadores y condensadores industriales, así como en cables y componentes eléctricos. También se han utilizado para fabricar plásticos y pesticidas. También sabemos desde la década de 1930 que son peligrosos y ahora están clasificados como un probable carcinógeno humano .

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