Los rinocerontes blancos se comunican a través de montones de caca masivos

2017-03-04
Cada animal se deshace de sus excrementos de forma diferente, y el rinoceronte blanco (Ceratotherium simum) tiene algunos coprohabitos particularmente curiosos. AlonzoDesign / Peter Dazeley / Getty Images

La mayoría de nosotros estamos de acuerdo en que es bueno tener un área especial separada donde todos puedan hacer sus necesidades. Es objetivamente genial que, en lugar de encontrar montones de heces humanas por todo el aeropuerto o la tienda de abarrotes, nos extendamos unos a otros la cortesía de cagar en espacios acordados mutuamente. ¡Tan civilizado!

La mismísima humanidad de este acto podría ser la razón por la que, cuando un grupo de lémures usa un baño público compartido , todos estamos, ¿no es interesante?

Pero no nos engañemos: muchas especies de animales defecan en letrinas o basureros, y no somos solo nosotros los primates. ¡Ni siquiera los vertebrados! Si bien el acto de defecar en montones de estiércol es común en todo tipo de mamíferos, desde topos hasta nutrias y elefantes, algunas especies de hormigas hacen cámaras de basura en sus nidos. Y para que no asumamos que el baño público es un invento moderno, la letrina para animales más antigua jamás descubierta fue creada hace 240 millones de años por una manada de Dinodontosaurus, reptiles herbívoros gigantes que se asemejaban a un rinoceronte moderno. Esta pila prehistórica de caca era gigantesca, cubría un área de casi 10,000 pies cuadrados (900 metros cuadrados), con una densidad de caca de alrededor de 94 turds por metro cuadrado.

Y hablando de rinocerontes modernos, el rinoceronte blanco en peligro crítico de extinción puede decirnos mucho sobre lo que probablemente está sucediendo cuando los animales hacen caca en grandes pilas comunales. Porque a los rinocerontes blancos les gusta oler la mierda de los demás.

Un grupo de rinocerontes blancos (Ceratotherium simum) se reúnen cerca de una fuente de agua en Sudáfrica.

Pero retrocedamos un paso. En el pasado, los investigadores han encontrado muchas razones diferentes por las que una población de animales querría crear un basurero comunal en lugar de simplemente ir detrás del árbol más cercano o donde sea. Dado que los humanos en su mayoría confinamos nuestra caca en un área común por razones de saneamiento, algunos biólogos han asumido que otros animales podrían estar haciendo lo mismo. Los insectos sociales como las hormigas y las arañas rojas probablemente mantienen sus desechos biológicos y los alimentos no consumidos separados de sus espacios de vida comunales con la intención de mantener a raya a las bacterias dañinas.. Pero dado que la mayoría de los otros animales, como el rinoceronte blanco, no hacen huesos con solo caminar hasta una pila de caca gigante y aspirarla bien y concienzudamente, probablemente no estén tan preocupados por los gérmenes. También se ha pensado que las letrinas comunales marcan las fronteras de los territorios, o incluso comunican a los depredadores que esta manada es lo suficientemente grande como para que el almuerzo no se les sirva solo en bandejas de oro.

Pero para algunas especies, los científicos creen que el propósito de las letrinas comunales es la comunicación entre especies, punto.

"Los rinocerontes blancos utilizan los sitios de defecación comunales para comunicarse; esta es la única razón por la que hacen esto". dice Courtney Marneweck, ecóloga y estudiante de doctorado en la Universidad de KwaZulu-Natal en Sudáfrica y autora principal de un estudio reciente que investiga el papel del estiércol en la comunicación del rinoceronte blanco. "Pueden identificar edad, sexo, estado territorial, estado estral del depositante e incluso hace cuánto tiempo estuvieron allí. Aunque no lo probé en mi estudio, también creo que pueden reconocer a las personas".

Una cosa interesante sobre el comportamiento de fabricación de basureros de rinocerontes blancos es que todos los rinocerontes de todas las edades en el área usarán el mismo montón de estiércol, pero el único que puede hacer caca justo en el centro de la pila es el macho dominante residente. También es el único que patea su estiércol después, esparciendo su olor por el basurero, pero también llevando el olor de su caca con él a donde quiera que camine.

Los escarabajos peloteros se arrastran sobre un basurero de rinocerontes blancos en la reserva de caza Hluhluwe en KwaZulu Natal, Sudáfrica.

Según Marneweck, muchos otros animales, tanto herbívoros como carnívoros, usan los sitios de defecación comunales para comunicarse, a veces solo para marcar el territorio y captar señales de otros animales, a veces solo para realizar un seguimiento de las hembras en celo y, a menudo, ambos.

"Particularmente para las especies de herbívoros, existe la hipótesis de que los sitios de defecación comunales podrían ser potencialmente para evitar los parásitos; básicamente, no cagues donde comes", dice Marneweck. "Sin embargo, dudo mucho que este sea el caso. Creo que la comunicación es la razón de todas las especies".

Por lo tanto, la próxima vez que esté en un baño público, es posible que desee mirar a su alrededor o inhalar y ver lo que le dice.

Tres rinocerontes negros (Diceros bicornis) se reúnen sobre su basurero en el Área de Conservación Ngorongoro de Tanzania.

Eso es interesante

Los perezosos no usan letrinas, pero solo defecan una vez a la semana (es la única razón por la que se bajan del árbol), y debido a que su comida tarda hasta un mes en digerirse, siempre están muy estreñidos. Cada semana se someten a lo que se ha descrito como " una prueba similar al parto ".

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