Los temibles 'cerdos del infierno' prehistóricos vagaban una vez por la tierra

2019-02-09
Los enterodontes (o cerdos del infierno como a veces se les llama) alguna vez patrullaron Eurasia, América del Norte y África durante millones de años Stocktrek Images / Getty Images

Se parecía sospechosamente a un alijo de carne. En 1999, la Sociedad de Paleontología de Vertebrados recibió un informe sobre un extraño lecho de huesos encontrado cerca de Douglas, Wyoming. Apiñados en una gran pila estaban los esqueletos fosilizados de al menos seis camellos Poebrotherium diferentes . En comparación con las bestias de carga jorobadas que conocemos hoy en día, estas eran relativamente pequeñas, del tamaño de una oveja doméstica. Los esqueletos en este sitio en particular se depositaron hace unos 33,4 millones de años, durante la época del Oligoceno temprano .

Muchos de los especímenes de Poebrotherium habían conservado la cabeza, el cuello, las costillas y las patas delanteras. Pero faltaban las patas traseras y las caderas, en otras palabras, los cuartos traseros carnosos de los camellos . Es más, marcas de dientes distintivas acribillaban los huesos. La evidencia sugiere que la pila de restos de camellos podría haber sido un depósito de carne prehistórico, un lugar donde algunos depredadores habían arrastrado y almacenado a sus víctimas.

Una mirada al registro fósil de la región nos dice que había una bestia asesina viva en ese entonces cuyos dientes coinciden perfectamente con esas marcas de mordeduras retorcidas. Su nombre era Archaeotherium . Con un peso estimado de 600 libras (270 kilogramos) y una altura de 4,5 pies (1,4 metros) hasta el hombro , esta criatura habría sido un espectáculo digno de ver. Caminaba sobre pezuñas hendidas; sus piernas eran largas y delgadas; había protuberancias huesudas en sus mandíbulas; y el largo hocico del animal estaba lleno de dientes aplastantes.

Archaeotherium perteneció a un grupo de omnívoros que patrullaron Eurasia, América del Norte y África durante millones de años: estos eran los terribles entelodontos.

Combustible de pesadilla

Los Entelodonts definitivamente han ganado el increíble sorteo de apodos: a veces se les llama (informalmente) "cerdos del infierno" o "cerdos terminator". Sin embargo, por más porcinos que parezcan estas criaturas, en realidad no eran cerdos.

Las opiniones han variado sobre dónde pertenecen en el árbol genealógico de los mamíferos. Todos coinciden en que los entelodontos eran artiodáctilos, el orden que incluye a las ballenas y todos los mamíferos ungulados con un número par de dedos (camellos, cabras, hipopótamos, etc.). Lo que está en debate es su ubicación dentro de ese grupo. Los científicos solían pensar que los cerdos y los pecaríes representan los parientes vivos más cercanos de los entelodontos. Pero ese ya no es el consenso: un documento de 2009 concluyó que estas bestias eran en realidad más parecidas a los hipopótamos, las ballenas y el carnívoro Andrewsarchus, extinto hace mucho tiempo .

Han salido a la luz más de 50 especies de entelodontes. El más antiguo que conocemos es el Eoentelodon yunanense, un animal del tamaño de un cerdo que se arraigó en China hace aproximadamente 38 millones de años. Poco después, el grupo se dirigió a América del Norte.

Las primeras variedades tendían a tener hocicos cortos , pero en unos pocos millones de años, la selección natural alargó sus mandíbulas superior e inferior. Aunque los entelodontos comenzaron siendo pequeños, los enormes rápidamente llegaron a la escena. Archaeotherium , a quien conocimos anteriormente, fue uno de los primeros entelodontos verdaderamente grandes, pero de ninguna manera fue el más grande.

Hace tan solo 18 millones de años, las Grandes Llanuras de América del Norte eran el hogar del imponente Daeodon . En su hombro, este animal medía poco menos de 7 pies (2,1 metros) de altura, y los científicos creen que podría haber inclinado la balanza a 930 libras (431 kilogramos) o más.

La cabeza de Daeodon solo tenía 3 pies (0,91 metros) de largo. Para sostener su pesado cráneo, la criatura tenía poderosos músculos del cuello conectados a altos arcos en las vértebras en la zona de los hombros. Así que, como un bisonte o un rinoceronte blanco, es posible que tenga una joroba visible en la espalda.

Forma y función

Su boca típica de entelodonte tenía una combinación de largos colmillos caninos y dientes romos en las mejillas. Ningún mamífero vivo tiene la misma disposición de blancos nacarados. A juzgar por la anatomía del hocico y las superficies óseas donde se habrían anclado los músculos de la mandíbula , está claro que los entelodontos podrían abrir la boca bastante.

Si el tamaño de esos puntos de unión de los músculos es una indicación, los "cerdos del infierno" más grandes y de hocico largo daban poderosas mordidas. Un estudio de 1990 sobre la mecánica de alimentación de las criaturas concluyó que los entelodontos eran capaces de picar comida golpeando sus mandíbulas en un movimiento vertical. Alternativamente, al mover las mandíbulas de un lado a otro, también podrían usar los dientes más romos cerca de la parte posterior de la boca para moler la comida.

Como los cerdos reales, los entelodontos eran casi con certeza omnívoros. Las marcas de desgaste en los dientes sugieren que los animales pasaron mucho tiempo royendo huesos. Los paleontólogos especulan que los entelodontos eran carroñeros eficientes que probablemente también capturaron presas vivas. Las raíces duras , los huevos, las frutas y la vegetación también pueden haber jugado un papel importante en sus dietas.

Los dientes de Entelodont no se reservaron solo para la hora de comer. Se han encontrado marcas de dientes en forma de gubia en algunos cráneos de entelodontes. Las heridas punzantes y los rasguños curados, que a veces miden 2 centímetros (0,78 pulgadas ) de profundidad, nos dicen que los animales ocasionalmente luchaban mordiéndose salvajemente en la cara. Algunos animales tienen heridas en los colmillos alrededor de los ojos .

Poder intimidar a tus rivales es una habilidad importante para muchos mamíferos territoriales. Eso podría explicar por qué tantos entelodontos tenían pómulos largos y llameantes que se proyectaban a los lados de la cabeza. (Otra hipótesis es que estos también eran puntos de anclaje de los músculos). Además, numerosas especies poseían protuberancias óseas - o " tubérculos " - en la parte inferior de sus mandíbulas. Esos podrían haber jugado un papel en el combate uno a uno.

Los últimos entelodontos se extinguieron hace unos 16 millones de años. Nadie sabe por qué se extinguieron, pero la propagación de nuevos mamíferos depredadores (como los extintos " perros oso ") podría haber tenido algo que ver con eso.

AHORA ESO INTERESANTE

El nombre " entelodont " se deriva de las palabras griegas enteles ("perfecto" o "completo") y odontos ("diente / dientes"). Entonces, según una traducción, "entelodont" significa "diente perfecto".

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