Los tiburones peregrinos parecen feroces, pero prefieren el plancton a las personas

2020-05-14
El tiburón peregrino (Cetorhinus maximus), que puede alcanzar hasta 12 metros de largo, es el segundo tiburón vivo más grande, después del tiburón ballena. También es una de las tres únicas especies de tiburones que comen plancton, junto con el tiburón boca ancha y el tiburón ballena. Fotografía de George Karbus / Getty Images

El "Tiburón" original llegó a los cines el 20 de junio de 1975. Durante el fin de semana del 40 aniversario de ese éxito de taquilla en 2015, sucedió algo sospechoso. Un buzo solitario y dos grupos separados de pescadores informaron haber visto un gran tiburón blanco frente a la costa de Maine. Pero cuando se produjo una fotografía, los expertos se dieron cuenta de que la criatura había sido identificada erróneamente. Este no era un gran blanco acechador de focas . En cambio, era un tiburón peregrino, una especie aún más grande con hábitos muy alejados de los de su primo más conocido.

Capaz de crecer 40 pies (12 metros) de largo, el tiburón peregrino puede pesar hasta 5 toneladas (4,5 toneladas métricas). De todos los peces vivos hoy en día, es el segundo más grande, sobredimensionado solo por el poderoso tiburón ballena. Recibe su nombre de su tendencia a "tomar el sol" cerca de la superficie del agua.

Los animales colosales tienen un apetito colosal, pero no siempre van tras la caza mayor. Los tiburones peregrinos se alimentan por filtración, recolectan zooplancton y otros animales diminutos ( como camarones ) a granel mientras deambulan por los mares con la boca bien abierta.

Esforzarse por el plancton, no por los humanos

Tiburones, rayas, rayas y sus parientes forman los elasmobranquios, una subclase de peces que tiene más de 1000 especies. La alimentación por filtración es una estrategia poco común dentro de sus filas; sólo se sabe que 13 especies de elasmobranquios consumen presas de esta manera.

Los tiburones ballena y los tiburones peregrinos superan la lista, pero utilizan técnicas diferentes. El primero succiona activamente agua , y presas nadando, hacia sus fauces. Los tiburones peregrinos no se molestan.

En su punto más ancho, la boca de un tiburón peregrino adulto tiene aproximadamente 3 pies (1 metro) de ancho. Cuando el hambre ataca, los peces del tamaño de un bote abren sus mandíbulas y se empujan hacia adelante. Durante este proceso, el agua de mar pasa a través de las branquias a una velocidad de 1.500 toneladas (1.360 toneladas métricas) por hora. Miles de cerdas en las hendiduras branquiales, cada una de las cuales mide entre 10 y 12 centímetros (3,9 a 4,7 pulgadas) de largo, tamizan las aguas y capturan a las víctimas desventuradas.

Cada 60 minutos, un tiburón peregrino de 22 pies (7 metros) quema aproximadamente 663 calorías . Obtener ese tipo de nutrición de un zooplancton diminuto puede parecer una tontería. Sin embargo, enormes criaturas marinas lo hacen todos los días.

"Muchos de los animales más grandes de la Tierra filtran alimentos como este: tiburones ballena y tiburones peregrinos, mantarrayas y ballenas barbadas", dice David Shiffman , biólogo de conservación marina que estudia tiburones, en un correo electrónico.

"Si el plancton es abundante, que suele ser cuando los humanos no están arruinando las cosas, simplemente nadar con la boca abierta en cualquier dirección al azar es mucho más eficiente en términos de energía que tener que perseguir y someter a una presa, y hay mucho menos riesgo. de tu presa escapando y muriendo de hambre. "

Pez bien viajado

La Revolución Industrial fue dura para estos tiburones. Los pescadores del Atlántico norte (y otros lugares) cosechaban los peces en masa para obtener sus hígados considerables, los aceites de los que alimentaban las linternas, lubricaban las máquinas y se prestaban a los cosméticos.

Hoy en día, el tiburón peregrino está considerado en peligro de extinción por la Unión Internacional para la Conservación de la Naturaleza (UICN). Se han tomado medidas para mantener a flote esta especie, incluida una medida de 2007 que prohibió a los barcos de pesca comercial cazar o transbordar tiburones pacíficos en aguas de la Unión Europea.

Sus probabilidades de ver uno pueden variar según la temporada. Las partes interesadas en Escocia y Nueva Inglaterra pueden observar los peces desde la primavera hasta el otoño. Los expertos alguna vez pensaron que los tiburones peregrinos pasaban el invierno en el fondo del mar, hibernando en cañones submarinos y todo eso.

Las muestras etiquetadas han demostrado lo contrario. Al menos algunos de los peces son migratorios, siguiendo el zooplancton hacia latitudes más bajas o aguas más profundas lejos de la costa cuando el Viejo Invierno llama a la puerta.

Lilian Lieber conoce bien sus hábitos. Becaria postdoctoral en la Queen's University de Belfast, ha dirigido múltiples estudios sobre la especie. “Los tiburones peregrinos son muy móviles”, nos dice Lieber en un correo electrónico. Otros científicos han observado peces marcados que descienden más de 3281 pies (1000 metros) por debajo de las olas, y son completamente capaces de cruzar el Atlántico.

“Sin embargo, a diferencia de algunas ballenas barbadas, los tiburones peregrinos no parecen tener rutas migratorias estrictas”, agrega Lieber. "Sus movimientos están muy impulsados ​​por la dinámica del zooplancton ... y sus migraciones estacionales son más variables".

Una nueva investigación indica que los tiburones peregrinos prefieren la compañía de sus familiares. Lieber fue el autor principal de un informe de etiquetado genético publicado el 3 de febrero de 2020 en la revista Nature. Ella y sus colegas recolectaron muestras de ADN de cientos de personas en el Atlántico Norte.

Específicamente, tomaron hisopos de moco. "Los tiburones peregrinos tienen una capa relativamente gruesa de moco oscuro que cubre su piel y una muestra de este moco ('limo') contiene su firma genética", dice Lieber. “Usamos herramientas relativamente baratas (en su mayoría de bricolaje) para muestrear tiburones peregrinos. Por ejemplo, colocamos algunas prendas de algodón esterilizadas en el extremo de un poste extensible ".

A bordo de pequeños botes, los investigadores se desplazarían al lado de cada pez y cuidadosamente "[frotaron] el poste en la región de su gran aleta dorsal". Los datos pintan una imagen interesante: aparentemente, los tiburones que se alimentan juntos tienden a tener más similitudes genéticas de las que podríamos esperar. Los esfuerzos de conservación futuros pueden beneficiarse de este descubrimiento.

Todo es relativo

Ya que estamos hablando de genética, pongamos al pez gordo en su lugar taxonómico. Los tiburones peregrinos son parte del orden lamniformes , un subgrupo de tiburones que se caracteriza por sus aletas dorsales sin espinas y la falta de membranas protectoras sobre sus globos oculares. Además, cada lamniforme conocido tiene cinco pares de hendiduras branquiales.

"Esta orden contiene algunas de las especies más famosas como el gran tiburón blanco, y algunas de mis especies extrañas y maravillosas favoritas como el tiburón peregrino, el tiburón duende, el tiburón boca ancha (que tiene el nombre científico más genial del océano, Megachasma pelagios , o 'boca gigante del abismo') y trilladoras ", nos dice Shiffman. "El tiburón más rápido del mundo, el marrajo dientuso, también está en este orden".

Aún así, ninguno de esos otros pescados tiene el valor de marquesina del gran blanco. La historia de Maine antes mencionada no fue una anomalía: los expertos dicen que los navegantes y los amantes de la playa confunden constantemente a los tiburones peregrinos con sus primos más pequeños. Y eso puede provocar malestar.

"La gente quizás debería pedirle a un científico que confirme que algo es un gran blanco antes de publicar titulares de miedo sobre tiburones aterradores justo al lado de la playa, porque muchas veces la foto es obviamente de un tiburón peregrino", advierte Shiffman.

El tiburón peregrino podrían no querer tomar un bocado de ti, pero - por motivos científicos todavía no comprenden - a veces violan fuera del agua. En realidad, tres personas murieron cerca de Escocia en 1937 cuando su bote se acercó demasiado a un basker que saltaba.

Así que recuerde, ya sea que coman plancton, focas o algas , todos los tiburones merecen respeto.

Eso es interesante

Los tiburones peregrinos tienen muchos dientes, con más de 150 filas por individuo. Sin embargo, con una longitud de 0,19 a 0,23 pulgadas, o de 5 a 6 milímetros, cada una , son casi cómicamente pequeñas y los científicos no están totalmente seguros de su función.

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