Los últimos mamuts lanudos del mundo fueron asesinados por la sed, no por los humanos

2016-08-04
Una de las últimas poblaciones de mamuts del mundo vivía en lo que ahora es la isla St. Paul de Alaska. Print Collector / Getty Images

Si imaginamos la desaparición del mamut lanudo, podríamos pensar en una manada de elefantes peludos perseguidos por humanos prehistóricos, lanzas en mano y cena en el cerebro. Y así pudo ser como la gran mayoría de los herbívoros masivos encontraron su destino. Pero un nuevo estudio publicado en la revista Proceedings of the National Academy of Science informa que una de las poblaciones finales de mamuts lanudos del mundo murió finalmente por falta de agua potable.

Se cree ampliamente que la mayoría de las poblaciones de mamuts lanudos del mundo se extinguieron debido a una combinación del cambio climático y la caza humana , y que los últimos de su especie murieron en el continente hace unos 11.000 años. Pero algunos rezagados aguantaron. Por ejemplo, una población sobrevivió hasta hace unos 4.300 años en la isla Wrangel, un trozo remoto de tierra ártica. El nuevo estudio fecha el final de otro grupo cercano a hace 5.650 años, más o menos 80 años: los mamuts de la isla St. Paul, en el mar de Bering, entre la actual Rusia y los Estados Unidos. El descubrimiento se promociona como la extinción prehistórica fechada con mayor precisión hasta la fecha.

A medida que el mundo posterior a la Edad del Hielo se calentó y el nivel del mar subió, la isla de St. Paul se redujo en área y sus lagos de agua dulce que sostenían a los mamuts se volvieron más escasos. Los investigadores descubrieron algo así como un efecto dominó a medida que más mamuts y otros animales se apiñaban alrededor de menos fuentes de agua dulce y pisoteaban más vegetación alrededor de los lagos. Esto contribuyó a un aumento de la suciedad y los sedimentos que fluían hacia los lagos, lo que hizo que la poca agua que quedaba fuera aún menos apta para beber. En respuesta a situaciones similares, se ha visto a los elefantes de hoy en día cavando hoyos cerca de un lago lleno de sedimentos en busca de agua potable limpia, una solución a corto plazo, pero en la que la tierra excavada enloda aún más el lago principal.

Los científicos pudieron discernir cómo cambió el entorno del lago al analizar muestras de núcleos extraídas del lecho del lago. También rastrearon el cambio a lo largo del tiempo en las esporas de hongos que se sabe que crecen en el estiércol de grandes mamíferos como los mamuts. Están particularmente confiados en el aspecto ambiental de sus conclusiones porque la isla se aisló del continente hace unos 14.000 años, y no hay evidencia de que los humanos hayan vivido allí y hayan afectado a la población de mamuts: los primeros humanos en pisar la isla llegaron por barco en 1787.

Y si te estás imaginando un grupo de enormes bestias sedientas dando tumbos en busca de agua potable, modifica un poco esa imagen. Las poblaciones de vástagos como las de Wrangel y St. Paul eran descendientes enanos de la corriente principal Mammuthus primigenius : eran solo un poco más altos que un humano adulto gracias a generaciones de endogamia y respuestas evolutivas al entorno de la isla. 

Eso es interesante

El elefante asiático ( Elephas maximus ) es el pariente vivo más cercano del mamut lanudo.

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