No odies a esta ardilla porque es hermosa

2018-09-01
La ardilla gigante india es básicamente la versión ardilla de un orangután; es una especie grande, solitaria, que habita en los bosques tropicales y tiene un cabello increíble. Arshad.ka5, utilizado bajo licencia Creative Commons CC BY-SA 4.0

Es posible que hayas visto a Twitter iluminarse recientemente con fotos de un roedor raro, esbelto y extrañamente hermoso. De color negro, beige, naranja, marrón y un tono entre malva y púrpura, la ardilla gigante de Malabar, más comúnmente conocida como la ardilla gigante india ( Ratufa indica ), atrajo mucha atención.

Por la reacción de las redes sociales, uno debería ser perdonado por pensar que se acaba de descubrir una nueva especie. La historia a la que muchos usuarios de Twitter se vincularon y retuitearon , que incluía algunas fotos coloridas de la ardilla, incluía el subtítulo: "¡Se encuentran de esta manera en la naturaleza!" Pero he aquí que sabemos de la ardilla gigante india desde hace bastante tiempo.

Una breve reseña de las ardillas

Pero primero hablemos un poco sobre las ardillas en general. Hay más de 270 especies de ardillas conocidas en la actualidad, y se clasifican en tres grupos: árboles, terrestres y voladoras. Se originaron en lo que hoy es América del Norte y se consideran endémicas de todos los continentes excepto Australia y la Antártida.

Todas las ardillas arbóreas modernas, incluida Ratufa (nuestra colorida ardilla gigante india), descienden de Douglas-sciurus jeffersoni, un tipo de ardilla arborícola con registros fósiles que se remontan a 36 millones de años (aunque probablemente existió mucho antes).

"Las especies de ratufa , las ardillas gigantes asiáticas, parecen haberse separado genéticamente del resto de las ardillas relativamente temprano en la historia de la diversificación de las ardillas", dice Thaddeus McRae , profesor de biología e investigador de ecología del comportamiento en la Universidad Lee en Tennessee.

Esta división tuvo lugar hace entre 31 y 36 millones de años, cuando el planeta experimentaba "un enfriamiento abrupto y fluctuaciones climáticas, y también muchas extinciones en otros grupos de animales", según un estudio de 2003 realizado por el biólogo John M. Mercer de la Universidad de Duke .

Es probable que los humanos descubrieran y cazaran Ratufa hace muchos miles de años.

Por toda la India

Pero haber pasado mucho tiempo en el planeta no hace que estas coloridas ardillas sean menos interesantes.

De hecho, las ardillas gigantes indias "son básicamente la versión ardilla de un orangután", dice McRae, quien también publicó un estudio sobre las llamadas de alarma de la ardilla gris oriental ( Sciurus carolinensis ). (Puedes escuchar algunas de sus llamadas en esta historia en Wired .) "[Son] especies grandes, solitarias, tropicales, que habitan en el dosel de los bosques y comen muchas partes de plantas diferentes, algunos insectos y tienen un cabello increíble".

Se encuentran principalmente en los bosques del sur, centro y este de la India, las ardillas gigantes indias son verdaderamente gigantes para los estándares de las ardillas. Los adultos adultos miden hasta 3 pies (0,9 metros) de largo (incluida la cola) y pesan casi 5 libras (2,2 kilogramos). En comparación, una ardilla gris oriental mide hasta 20 a 22 pulgadas (.5 a .55 metros) de largo (con cola) y pesa alrededor de una libra a libra y media (.45 a .68 kilogramos).

Las ardillas gigantes indias tienen orejas redondas, casi parecidas a las de un panda , y tienen patas grandes y poderosas garras para trepar. Como pasan la mayor parte del tiempo tratando a los árboles como los niños tratan los gimnasios de la jungla, estas ardillas son atléticas: ¡las ardillas gigantes indias pueden saltar más de 20 pies (6 metros)!

Sus depredadores incluyen aves rapaces, serpientes y leopardos.

Las ardillas gigantes indias tienen un color púrpura intenso y llamativo que podría usarse para camuflarse o para ayudar a encontrar pareja.

¿Por qué tan extravagante?

Hablando de ser comido, tal vez se pregunte por qué las ardillas gigantes indias tienen colores tan extravagantes. ¿No se los delatan los colores brillantes a estos depredadores?

"Las ardillas tropicales, y las ardillas asiáticas en particular, parecen incluir algunas ardillas de colores muy brillantes", dice McRae. "Puedo pensar en un par de posibles explicaciones. Una es que las manchas de color rompen la forma visual de la ardilla y podrían hacer que sea más difícil reconocerla como una ardilla para un depredador cazador. Incluso las manchas claras sobre un fondo oscuro pueden tener esto efecto. No camuflaje exactamente, pero alteración del patrón. "Ese no es mi hombro, es un trozo de cielo".

"Otra hipótesis", dice McRae, "es que los diferentes colores ayudan a las ardillas a reconocerse entre sí, al menos a nivel de especie, para que puedan discernir posibles parejas y rivales de otras criaturas. Esos mismos patrones podrían potencialmente permitir el reconocimiento visual de los individuos como bueno, aunque las ardillas en general se comunican mucho con el olor ".

Las ardillas gigantes indias son bastante comunes. Si bien fueron catalogadas como "vulnerables" en 1996 en la Lista Roja de Especies Amenazadas de la UICN , su número ha aumentado y ahora se las considera una especie de " Preocupación Menor ". Esas son buenas noticias para este roedor de color loco.

¿Quieres ver uno en la vida real? No los encontrará en estado salvaje en América del Norte. Su mejor opción es dirigirse a la India y mirar en lo alto de los árboles. O encuéntrelos en Twitter, a medida que la gente nueva los "descubre".

Ahora eso es genial

India es el hogar de otra ardilla loca, la ardilla voladora gigante india ( Petaurista philippensis) . ¿Es un pajaro? ¿Un avion? ¿Un murcielago? No, es una ardilla nocturna, grande y capaz de volar, o más bien, extender la membrana de sus alas y deslizarse a través del dosel del bosque. Muy genial.

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