No todas las aves vuelan hacia el sur durante el invierno: la migración parcial va en aumento

2018-08-14
Se ve una bandada de cuervos volando sobre un campo en su camino hacia el sur. Pero no todos los cuervos tomarán esa ruta. Imágenes de LeoGrand / Getty

Los pájaros del mismo plumaje no siempre se juntan. En el mundo de las aves, los hábitos migratorios son habituales. Hay, como mínimo , entre 9.000 y 10.000 especies de aves vivas. Se ha observado que unos 4.000 de ellos realizan viajes regulares a gran escala en busca de alimento, sitios de anidación u otros recursos.

Sin embargo, ninguna especie es un monolito. Los animales son individuos y dos miembros de la misma especie pueden comportarse de formas muy diferentes. Lo mismo ocurre con las criaturas que viven juntas durante parte del año. A menudo, una población local de aves, peces o mamíferos ungulados se dividirá entre individuos que migran de forma regular y otros que permanecen allí durante todo el año. Los científicos tienen un nombre para este fenómeno: "migración parcial".

"Muchas especies de aves son migrantes parciales, especialmente en latitudes más altas", dice la ecóloga Andrea K. Townsend de Hamilton College en un intercambio de correo electrónico. "Más de un tercio de las aves que se reproducen en Europa, por ejemplo, han sido clasificadas como parcialmente migratorias. Algunas de nuestras aves más conocidas, como los arrendajos azules, los petirrojos americanos y los Killdeer, son migrantes parciales".

Nuestros amigos emplumados no tienen el monopolio de la práctica. "Hay muchas otras especies migratorias parciales, que van desde orcas y salmón Chinook hasta ratones de campo y grillos de campo", agrega Townsend. Los alces, ciervos y percas blancas también han mostrado una afinidad por este estilo de migración orientado al individuo. También lo han hecho los tiburones tigre hawaianos .

¿Y qué hay de los cuervos?

Por omnipresente que sea, todavía tenemos mucho que aprender sobre la migración parcial. Townsend es el autor principal de un nuevo estudio que explora el tema a través de una lente en forma de cuervo.

Publicado por The Auk: Ornithological Advances el 8 de agosto, el artículo trata sobre una de las aves más conocidas del hemisferio occidental: el cuervo americano ( Corvus brachyrhynchos ). Para su investigación, Townsend y sus tres coautores colocaron dispositivos de rastreo por satélite en 18 cuervos salvajes. Once de las aves habían sido capturadas en Davis, California, mientras que las siete restantes fueron marcadas en Utica, Nueva York.

El grupo de Townsend comenzó a vigilar a sus cuervos en 2014. Algunas aves fueron rastreadas por tan solo 54 días, pero los científicos monitorearon a otras hasta por 1.305 días. El equipo también tomó muestras de sangre y plumas de sus animales para analizarlos a nivel genético e isotópico.

A principios de este año, finalizó el período de vigilancia. Sabemos desde hace algún tiempo que el cuervo estadounidense es parcialmente migratorio, un punto reafirmado por el nuevo estudio de seguimiento. Ocho de los cuervos californianos y seis de sus homólogos de Nueva York (o el 77,8 por ciento de las aves) realizaron migraciones anuales hacia el norte para reproducirse. La distancia promedio recorrida en estos viajes fue de 571 kilómetros (354 millas).

Los córvidos que emigraron lo hicieron todos los años. Asimismo, los que se abstuvieron nunca experimentaron con migraciones. Entonces, a este respecto, los cuervos en ambos campamentos se mantuvieron firmes en sus caminos. Pero los biólogos encontraron cierta variabilidad entre los migrantes. Aunque seguían volviendo a las mismas áreas de reproducción año tras año, era probable que las aves buscaran nuevos refugios de invierno de una temporada a otra.

"Su fidelidad a sus zonas de reproducción probablemente esté ligada a la territorialidad", señala Townsend. "Las familias de cuervos defienden sus territorios de reproducción contra los intrusos. Si no regresaran al mismo territorio de reproducción año tras año, tendrían que establecer uno nuevo en otro lugar, lo que puede ser difícil y peligroso". Los cuervos pueden luchar hasta la muerte cuando los intrusos intentan asentarse en su tierra.

Por otro lado, la fidelidad a los hábitats invernales es bastante débil. "En el invierno, los cuervos migratorios no defienden territorios. Se juntan en bandadas comunales, generalmente alrededor de fuentes de alimentos enormes e indefendibles como pilas de abono comunitario, corrales de engorde de animales o vertederos", dice Townsend. Agrega que esto puede dar a las aves "la flexibilidad ... para moverse entre los sitios de invierno hasta que encuentren uno que les convenga".

Hacer nuevos planes de vuelo

Los científicos tienen muchas ideas sobre por qué la migración parcial es tan común en los animales vertebrados. En algunos casos, parece estar vinculado al dominio social. Un investigador estudió una población de gorriones junco de ojos oscuros y descubrió que las aves más sumisas dentro del grupo estaban más inclinadas a migrar. Los problemas de depredación, la falta de acceso a compañeros y los recursos limitados también pueden llevar a algunas personas a realizar viajes regulares de larga distancia mientras sus compañeros se quedan quietos.

En el futuro, Townsend y sus coautores creen que el calentamiento global podría avivar las llamas de la migración parcial, haciendo que la práctica sea aún más generalizada de lo que ya está. "Un trabajo reciente", escriben en su nuevo artículo, "sugiere que la migración parcial podría proteger a algunas especies de un clima más cálido".

"Su comportamiento en realidad podría beneficiarlos", nos dice Townsend en su correo electrónico. "En lugar de estar encerrados en sitios de invierno que ya no son adecuados, las especies con estrategias de migración flexibles podrían encontrar y asentarse en sitios que aún son apropiados a medida que cambian las condiciones. También podrían acortar su viaje migratorio, lo que ahorraría ellos energía ". Todo esto demuestra que la fortuna favorece a lo adaptable.

Si eres un observador de aves, querrás realizar un seguimiento de los patrones de migración de tus especies favoritas. Townsend predice que "podemos ver cambios" en las comunidades de aves invernales de todo el mundo. "Cuando se trata de cuervos, por ejemplo, podríamos comenzar a ver refugios invernales más grandes en el extremo más al norte de su área de distribución".

AHORA ESO INTERESANTE

Los ecoturistas pagarán mucho dinero para ver con sus propios ojos una espectacular caminata de aves. Kearney, Nebraska y sus ciudades vecinas ganan alrededor de $ 10 millones anuales gracias a los visitantes curiosos que vienen a ver las 500.000 grullas grises que se congregan allí cada marzo para una parada de descanso a mitad de la migración. Una vez al año, este tranquilo rincón de las Grandes Llanuras alberga el 85 por ciento de todas las grullas grises de la Tierra. Es una vista poética y emocionante. (Jane Goodall nunca se lo pierde ).

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