Pangolins: los bichos raros que se alimentan de hormigas de África y Asia

2019-11-13
El pangolín se parece a un oso hormiguero o un armadillo, pero está más relacionado con un gato o un perro. David Brossard / Flickr (CC By-SA 2.0)

En caso de que se esté preguntando acerca de los hábitos alimenticios del animal más traficado del mundo, es cierto: son mirmecófagos, lo que significa que solo comen hormigas y termitas. Sin embargo, eso no es lo más extraño de ellos. Quizás sean los mamíferos de aspecto más extraño que existen, como un dibujo fantasioso de un dinosaurio herbívoro de la década de 1950 o un ratón gigante sin orejas con una afección cutánea inquietantemente crujiente. También parecen un animal de proyecto artesanal hecho completamente de escamas de piña, y también el hijo amoroso de una alcachofa y un insecto enrollado . El animal que todos los malos buscan es el pangolín, el bicho raro que come hormigas de África y Asia.

Originario de Asia y África

Hay ocho especies de pangolines: pangolín chino, pangolín indio, pangolín de Sunda, pango-lin filipino, pangolín gigante, pangolín de vientre blanco, pangolín de vientre negro y pangolín de tierra de Temminck, la mitad de ellos nativos de Asia y el resto de África. Aunque se parecen a los osos hormiguerosy armadillos, en realidad están más estrechamente relacionados con los gatos y los perros, a pesar de que no tienen dientes. Estos animales solitarios pasan las noches jugueteando, olfateando los hormigueros con sus narices sensibles y usando sus lenguas largas y pegajosas para sorber los insectos. La lengua delgada y flexible de un pangolín es realmente una maravilla: a menudo más larga que todo el cuerpo del animal, cuando no se usa, la mantienen enrollada en una pequeña cámara entre su último par de costillas y su pelvis. Algunas especies de pangolines también consumen piedras (llamadas gastrolitos) y arena para ayudar a descomponer la presa en sus estómagos.

Los pangolines son normalmente bastante lentos (aunque pueden dar sorprendentes ráfagas de velocidad cuando es necesario) y tienen mala vista, pero hasta que se encontraron en la mira del único superdepredador de la Tierra , esto realmente no importó porque tienen un par de buenas defensas estrategias. Por ejemplo, si un depredador se interesa por un pangolín, el pangolín podría nadar fuera del peligro, o el depredador podría tener una cara completa de la sustancia de olor desagradable que usan los pangolines para marcar sus territorios.

Sin embargo, la mejor arma que tiene un pangolín es que puede convertirse en una caja de rompecabezas realmente frustrante. Los pangolines están protegidos por una armadura de gruesas escamas de queratina tan resistentes que pueden resistir el ataque de un león; simplemente se enrollan en una pequeña bola como un erizo y son capaces de resistir todo tipo de golpes. De hecho, los pangolines son los únicos mamíferos escamosos, y estas placas de queratina crecen a lo largo de la vida del animal de forma muy parecida al pelo: se liman constantemente a medida que el pangolín se ocupa de su trabajo, cava madrigueras y se desplaza por túneles. Sin embargo, no están completamente cubiertos de escamas; sus vientres están desnudos excepto por un puñado de pelo.

Un pangolín se convertirá en una bola a la defensiva cuando sea amenazado, haciéndolo casi indestructible.

Aunque los pangolines son modestos y dóciles, varias especies son actores importantes en sus ecosistemas. Todavía hay mucho que no sabemos sobre la ecología de los pangolines, pero definitivamente mantienen bajo control las poblaciones de hormigas y termitas. Las diferentes especies prefieren diferentes tipos de hábitat; algunos, como los pangolines de campana blanca y negra de África, son arbóreos, por lo que usan sus largas garras para trepar y usan los huecos y huecos de los árboles como escondites y dormitorios. Otras especies de pangolines pasan toda su vida en el suelo, cavando madrigueras y buscando insectos. De hecho, es su rascado y excavación lo que los convierte en miembros importantes de sus ecosistemas: airea el suelo (lo que promueve el ciclo de nutrientes). Y las madrigueras de los pangolines pueden proporcionar refugio a muchos otros animales; algunas son lo suficientemente grandes como para que un humano las atraviese.¡con cámaras lo suficientemente grandes para que un humano adulto pueda ponerse de pie!

Animal más traficado del mundo

La vida puede ser dura para un pangolín. Si bien se estima que los pangolines representan alrededor del 20 por ciento del mercado negro mundial de vida silvestre, aproximadamente 2 millones de animales son cazados furtivamente cada año . Son una fuente tradicional de carne de animales silvestres en muchas partes de África y se consideran un manjar en algunas partes del sudeste asiático (principalmente porque es difícil de conseguir y muy cara; se dice que la carne no es muy sabrosa ), pero son sus escamas. la gente busca.

Sus escamas se utilizan en la medicina tradicional asiática y africana para curar todo tipo de dolencias, desde enfermedades cardíacas hasta cáncer, aunque solo están hechas de queratina, la misma de la que están hechas el cabello y las uñas. Aunque las escamas de pangolín se han utilizado en la medicina tradicional durante mucho tiempo, considerando que son solo uñas grandes, no es sorprendente que no haya evidencia científica que respalde las afirmaciones de que tienen valor medicinal. Sea como fuere, el mercado asiático no puede conseguir suficientes escamas de pangolín y el comercio ilegal a escala industrial está en auge, independientemente de las estrictas leyes internacionales que prohíben la caza furtiva.

El comercio ilegal ya ha dado lugar a reducciones sustanciales de la población de las cuatro especies de pangolines asiáticos, dos de las cuales (los pangolines chino y Sunda ) se encuentran actualmente en peligro de extinción. Debido a esta disminución de la población, así como al aumento de los vínculos comerciales entre África y Asia, las poblaciones de pangolines africanos son cada vez más cazadas y contrabandeadas a Asia.

Conservación del pangolín

En 2016, las ocho especies de pangolines recibieron protecciones más estrictas en la Convención sobre el Comercio Internacional de Especies en Peligro de Extinción (CITES), que prohíbe todo el comercio comercial de pangolines capturados en la naturaleza en todo el mundo. La ley entró en vigor en enero de 2017 y, durante ese tiempo , se han incautado grandes envíos de productos de pangolín de toda la gama de pangolines en Asia y África.

Aunque es difícil estimar si las protecciones más estrictas están ayudando a las poblaciones de pangolines silvestres, en parte porque son tan tímidos que es difícil obtener cifras de población precisas, y en parte porque un par de años no es tiempo suficiente para ver una población significativa. recuperación, ya que las hembras generalmente solo producen un bebé por año.

Sin embargo, hay motivos para tener esperanzas. Las nuevas protecciones han creado conciencia sobre la difícil situación de los pobres pangolines: los gobiernos de los 31 países donde se pueden encontrar pangolines ahora saben lo que tienen, incluso si es difícil encontrarlos.

Ahora eso es deprimente

Una amenaza para el pangolín terrestre de Temminck es la electrocución en cercas eléctricas . Un estudio sugirió que las tasas de mortalidad del pangolín terrestre de Temminck pueden ser tan altas como un individuo por cada 7 millas (11 kilómetros) de cerca eléctrica por año en el sur de África.

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