Para el gusano de Guinea, el mejor amigo del hombre es el escondite más cálido

2016-08-13
Para el gusano de Guinea, el mejor amigo del hombre es el escondite más cálido AHORA

El clásico de terror de 1982 de John Carpenter, "The Thing", comienza con una escena de persecución: los cazadores persiguen a un perro solitario a través de los páramos de la Antártida, buscando exterminar al terrible parásito alienígena que se esconde dentro de su forma. Como dice el lema, el hombre puede ser de hecho "el escondite más cálido", pero el mejor amigo del hombre lo hará en un apuro.

Afortunadamente, la realidad nos ahorra los horrores de los extraterrestres infecciosos que cambian de forma, pero la humanidad aún tiene que lidiar con una gran cantidad de organismos parásitos, y ahora el nematodo gusano de Guinea ( Dracunculus medinensis ) aparentemente ha tomado una página del libro de jugadas de The Thing, buscando refugio. dentro de los perros para evitar la erradicación total.

Por lo general, el ciclo de vida del gusano de Guinea se desarrolla así: las larvas infectan pequeños copépodos de agua dulce, que luego ingresan a un huésped humano a través del agua potable sin filtrar. Las larvas se abren paso a través de las paredes del estómago y del intestino, luego maduran y se reproducen dentro de la cavidad abdominal humana.

Los machos mueren allí, pero las hembras fertilizadas migran a la superficie de la piel del huésped. Por lo general, afloran en la parte inferior del cuerpo y provocan una ampolla dolorosa. Cuando el huésped sumerge la ampolla en el agua para un poco de alivio, la hembra de dos pies sale de la ampolla y excreta sus fétidas larvas para comenzar de nuevo el ciclo.

La parte humana completa de este ciclo de vida dura aproximadamente un año, y es entonces cuando surgen en el huésped síntomas como fiebre, picazón, náuseas, vómitos, diarrea y mareos. Si la enfermedad y la violación parasitaria no fueran lo suficientemente graves, las infecciones bacterianas secundarias comúnmente resultan en una discapacidad dolorosa que puede interrumpir la capacidad de la persona para trabajar, asistir a la escuela o cuidar a los miembros de la familia. Este período de discapacidad suele durar 8,5 semanas, según los Centros para el Control y la Prevención de Enfermedades , pero a veces puede resultar permanente.

Entonces puede ver por qué el Centro Carter ha trabajado tan duro para erradicar el parásito . Incluso Jimmy Carter, sí, ese anciano y ex presidente que construye las casas de Habitat for Humanity , declaró : "Me gustaría que muriera el último gusano de Guinea antes que yo".

¡Y está cerca de lograrlo!

En 1986, 21 países africanos y asiáticos experimentaron un total combinado de 3,5 millones de casos de infección por gusano de Guinea. Para 2015, los esfuerzos de erradicación lo habían reducido en un 99,99 por ciento, a solo 22 casos en cuatro países. Al momento de escribir este artículo, solo han aparecido siete casos en 2016.

Pero en la nación africana de Chad, uno de los últimos reductos para la supervivencia del gusano de Guinea, los parásitos aparentemente han saltado de especie. Según lo informado por NPR , los gusanos han estado apareciendo en perros desde 2013, a veces por una suma de 60 o más parásitos por huésped. Los investigadores no están seguros de cómo ocurrió exactamente el salto y si los perros están adquiriendo las larvas de las tripas de los peces o quizás de las ranas, pero la amenaza es real.

Y así, un esfuerzo de erradicación que se ha centrado exclusivamente en los humanos se ha visto obligado a considerar también a los caninos. No se preocupen, amantes de las mascotas, nadie pretende eliminar la población de perros de Chad. En cambio, el Centro Carter está proporcionando a las personas collares, cadenas y pagos de incentivos de $ 20 para atar a sus perros lejos del suministro de agua durante un período de dos semanas, tiempo suficiente para que las lombrices hembras emerjan y mueran en tierra firme.

Los investigadores confían en el plan, pero hay mucho en juego. Nuestro enemigo inhumano ha girado su estrategia reproductiva, lo que potencialmente le permite sobrevivir y recuperarse si nuestra persistencia flaquea.

Realmente no podemos atribuir mucha agencia al gusano de Guinea. A diferencia de Thing, no pueden operar una nave espacial ni imitar a Wilford Brimley. No pueden ser más astutos que nosotros, pero la eficacia adaptativa de los nematodos se perfecciona con hasta mil millones de años de evolución , lo que lo convierte en uno de los linajes de formas de vida más antiguos del planeta. 

Esperemos que podamos lograrlo. 

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