Pit Vipers pueden 'verte', incluso en la oscuridad

2020-12-09
La serpiente de cascabel occidental (Crotalus atrox), muy venenosa, es un tipo de víbora de pozo. Aaron Horowitz / Getty Images

Rattlesnake Jake, el chico malo de la película de 2011 "Rango", podría fácilmente haber sido llamado "Pit Viper Jake". Sí, es menos pegajoso. Pero escúchanos.

Los cascabeles representados en las banderas amarillas de Gadsden y la taza de café de Craig Ferguson son víboras totalmente estadounidenses . Conocidas por su veneno, las víboras forman una familia de serpientes muy extendida que está representada en la mayoría de los continentes del mundo, siendo Australia y la Antártida las dos excepciones.

Todas las víboras llevan veneno en glándulas gemelas detrás de los ojos. La infusión tóxica se entrega a través de colmillos móviles que se pueden doblar contra el paladar.

Las serpientes de cascabel aportan algo extra a la mesa. Jake y sus compañeros cascabel pertenecen a una subfamilia de víboras llamada Crotalinae, o las "víboras de pozo". Estos reptiles vienen con una asombrosa herramienta incorporada que utilizan para localizar presas y depredadores por igual.

En el calor del momento

"Actualmente hay 260 especies de víboras de pozo reconocidas por la ciencia", dice la herpetóloga Emily Taylor por correo electrónico. Muchos residen en las Américas, aunque la subfamilia también se extiende a partes del sudeste asiático.

Además de los cascabel, la lista de víboras de pozo incluye bocas de algodón , cabezas de cobre y serpientes bushmaster .

No las llamamos víboras de "fosa" porque andan en zanjas o asistieron a la Universidad de Pittsburgh. En cambio, ese nombre se deriva de los orificios sensibles al calor (es decir, hoyos) ubicados entre los globos oculares y las aberturas nasales.

"Las víboras de pozo se distinguen por los dos hoyos de detección de infrarrojos en sus caras. Otras víboras carecen de estos hoyos y también carecen de la capacidad de detectar la radiación infrarroja", dice Taylor.

El biólogo de vida silvestre Andrew Durso explica en un correo electrónico que si bien "las boas y las pitones también tienen órganos de pozo", la "estructura es diferente, aunque la función es la misma".

Procesamiento de información por infrarrojos

Descubierta en el año 1800, la radiación infrarroja , también llamada "IR" o "luz infrarroja", es un tipo de energía radiante en el espectro electromagnético que es invisible para el ojo humano.

Estás emitiendo IR en este momento. Todo objeto del universo con una temperatura superior al cero absoluto (es decir, -459,8 ° Fahrenheit o -273,15 ° Celsius) emite cierta cantidad de radiación infrarroja. Las cosas que son físicamente más cálidas emiten más IR; nuestros cuerpos sienten esa energía en forma de calor .

Al igual que las gafas de visión nocturna, las fosas faciales de las víboras de fosa se utilizan para detectar IR.

Según Durso, estas estructuras son "esencialmente ojos muy simples que ven en el espectro infrarrojo. Tienen una abertura estrecha que conduce a una cavidad más amplia, en el medio de la cual una membrana llena de receptores infrarrojos está suspendida lejos del cuerpo, actuando como una retina ".

Esto permite que las serpientes produzcan " imágenes térmicas " de los animales cercanos. Dado que muchas víboras de foso van a cazar roedores, pájaros y otras criaturas más cálidas que ellos, es una superpotencia útil .

La cabeza de cobre del sur (Agkistrodon contortrix contortrix) es una especie de víbora venenosa endémica del este de América del Norte.

"Sus ojos [reales] no sienten esta radiación", explica Taylor. "Sin embargo, la información sensorial de sus ojos (fotorrecepción) y sus fosas (termorrecepción) probablemente se 'fusiona' en su cerebro de alguna manera".

"Es imposible saber con certeza cómo se ve la serpiente, pero es probable que combinen la información de sus ojos y de sus fosas en una especie de imagen dual", agrega.

Cena con colmillos

Cuando la cena está a la vista, las víboras atacan con sofisticados colmillos. Con bisagras y capaces de moverse de forma independiente, estos son dientes largos y tubulares. Y también son huecos: el veneno se libera a través de una hendidura cerca de la punta.

"Los venenos de serpientes son cócteles de miles de sustancias químicas, en su mayoría proteínas que interrumpen las vías fisiológicas de la presa", dice Taylor.

Las toxinas biológicas se dividen en varias categorías diferentes . Dos de los grupos principales se conocen como hemotoxinas y neurotoxinas.

"Las hemotoxinas", nos informa Taylor, "interrumpen la coagulación de la sangre y provocan hemorragias internas". Mientras tanto, las neurotoxinas están diseñadas para "interferir con las funciones normales del sistema nervioso en múltiples niveles, por ejemplo, bloqueando la liberación o recaptación de neurotransmisores o evitando que los neurotransmisores se unan".

"El resultado es que los músculos no se pueden contraer, y las presas envenenadas a menudo mueren cuando su diafragma, que es el músculo principal utilizado para respirar, ya no puede contraerse", dice Taylor.

Dependiendo de la especie, una serpiente determinada podría inyectarle ambos tipos de toxinas. "Muchas serpientes venenosas, incluidas las víboras de pozo, tienen múltiples hemotoxinas y neurotoxinas [en sus venenos]", señala Taylor.

Los cazadores y los cazados

La caza en emboscada es una especialidad de las víboras de pozo. La mayoría de las veces, las serpientes esperan a que su presa se acerque a ellas en lugar de perseguirla. ¿Por qué desperdiciar energía?

Cuando una víbora ataca, el reptil puede atacar con hasta la mitad de la longitud total de su cuerpo. A algunos se les ha registrado moviendo la cabeza a más de 2 metros por segundo en el proceso.

Eso no quiere decir que siempre den en el blanco. Los experimentos que involucran a Gloydius shedaoensis, una víbora china, muestran que los adultos golpean con mayor precisión que los jóvenes. Al otro lado del mundo, las ratas canguro pueden usar maniobras evasivas para esquivar las serpientes de cascabel de Mohave en medio del ataque.

Irónicamente, los correcaminos incitan activamente a las serpientes de cascabel a atacar. Las famosas aves comen pequeños cascabel, a pesar de no tener una resistencia natural a su veneno.

El primer movimiento de un correcaminos es molestar a una de estas serpientes hasta que el reptil intente contraatacar. Luego, mientras el cuerpo de la serpiente está completamente extendido, agarrará la cabeza. Antes de que nuestro cascabel pueda reaccionar, su atacante golpea su cráneo contra el suelo. Los halcones de cola roja emplean una estrategia similar.

Las víboras de foso también son asesinadas por serpientes reyes no venenosas que tragan cascabel, bocas de algodón y cabezas de cobre enteras.

Sin embargo, la gente haría bien en mantener la distancia. Si bien las muertes por mordedura de serpiente son raras en los Estados Unidos, con solo cinco a seis muertes humanas por año, el envenenamiento por víbora de pozo puede provocar conmoción, hinchazón, hematomas, ampollas, parálisis y otros síntomas agradables .

Te dejamos con un tema bastante más agradable: los bebés. Aunque algunas víboras ponen huevos , la mayoría da a luz crías vivas. Ciertos cascabel pueden tener hasta 25 bebés por camada . Sí, el viejo cascabel Jake probablemente tenía muchos hermanos ...

Eso es interesante

Los bushmasters sudamericanos ( Lachesis muta ) son las serpientes venenosas más largas del Nuevo Mundo. Estas víboras de pozo pueden llegar a medir poco menos de 12 pies (casi 4 metros) de largo, lo que las hace mucho más grandes que algunos de los miembros más pequeños de Crotalinae , como la especie china de 2,5 pies (0,76 metros), Protobothrops maolanensis. .

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