Por qué debería cavar totalmente los perros de la pradera

2020-12-15
Los perros de la pradera, como este perrito de las praderas de cola negra de América del Norte, son pequeños bichos regordetes que son miembros de la familia de las ardillas (Scuiridae). Imágenes de John Elk / Getty

Un roedor es un roedor, ¿verdad? Claro, incluso si no necesariamente se parecen a tu idea de uno. Por supuesto, hay ratas, ardillas y hámsteres, y el enorme capibara . Todos son roedores, pero no se parecen en nada. Luego están los perros de la pradera. A pesar de su nombre, no son perros en absoluto. De hecho, ellos también son roedores.

A primera vista, las pequeñas criaturas regordetas, que son miembros de la familia de las ardillas ( Scuiridae ), parecen que podrían ser parte de un juego similar a Whac-A-Mole (sin el mazo, por supuesto) cuando asoman la cabeza de agujeros que excavan en el suelo.

Pero no encontrarás perros de la pradera en ninguna sala de juegos. Usted va a encontrar en los pastizales de llanos central y occidental de Estados Unidos. Y hacen mucho más que salir de los agujeros. De hecho, son animales muy inteligentes.

Hábitat y estilo de vida de los perros de la pradera

Hay cinco especies de perrito de las praderas: cola negra, Utah, mexicano, cola blanca y Gunnison. Todos son animales pequeños y miden entre 12 y 17 pulgadas (30 y 43 centímetros) de largo y pesan entre 1 y 3 libras (0,45 y 1,3 kilogramos). Dependiendo de la especie, tienen tonos de pelaje marrón, negro, tostado, blanco y gris y colas cortas. Estos parientes de la ardilla son animales muy sociables y se saludan con entusiasmo con lo que parecen ser abrazos y besos.

Viven en pequeños grupos de uno o dos machos, varias hembras reproductoras y los nuevos cachorros que resultan de este arreglo de vida. Los machos van de cuadrilla en cuadrilla, pero las hembras se mantienen juntas de por vida. Las hembras están en celo solo una hora al año. Su esperanza de vida es de cinco a ocho años. La temporada de apareamiento truncada deja mucho tiempo para cavar madrigueras que conducen a pueblos de perritos de la pradera.

Decenas de miles de perros de la pradera viven en grandes e intrincadas madrigueras subterráneas , llamadas ciudades. Los pueblos se dividen en cuadrillas familiares. Cada cuadrilla cubre aproximadamente un acre (0,4 hectáreas) y contiene habitaciones separadas para dormir, criar a las crías (las crías nacen aquí y permanecen durante aproximadamente seis semanas) y eliminar los desechos: las versiones de los perros de la pradera de dormitorios, viveros y baños. Todos los perros en una cuadrilla tienen deberes específicos, como buscar comida, interactuar con otros (este debe ser el deber más popular), mantener madrigueras o buscar invitados no deseados.

Puedes reconocer la madriguera de un perro de la pradera por las pilas de tierra que se encuentran sobre el suelo al lado de cada entrada. Las pilas brindan calor a los perros de la pradera en el invierno y ayudan a evitar que las madrigueras se inunden. También funcionan como escabel que brindan a los pequeños mamíferos un mejor punto de observación para detectar depredadores, como águilas, halcones, búhos, cuervos, coyotes, tejones, hurones y serpientes.

Los perros de la pradera son animales muy sociables y comúnmente se saludan con un beso o un abrazo.

Tienen un vocabulario avanzado

Los perros de la pradera tienen un sistema de comunicación impresionante y lo usan para advertir a otros habitantes de la ciudad del peligro. Para nosotros, estos sonidos repetitivos pueden parecer simples chillidos. Pero son mucho más que eso. Cuando un perrito de la pradera ve a un depredador, emite un sonido de advertencia agudo y se balancea hacia arriba y hacia abajo con entusiasmo, y lo sigue con un segundo sonido agudo. Luego se sumerge en la madriguera y continuamente deja escapar un ladrido de dos sílabas (de ahí el nombre de "perros" de la pradera) a una velocidad de 40 ladridos por minuto.

Otros miembros de la ciudad observan desde más lejos y alertan a los demás sobre la ruta y la proximidad del intruso.

Clint Lusardi, gerente de cuidado de animales del zoológico de San Diego , explica que un perrito de las praderas no solo alerta a los demás de que se acerca un humano, sino que también usan diferentes vocalizaciones para distinguir entre "un humano" y "un humano con una pistola".

"Para mí, ese es el hecho más interesante sobre los perros de la pradera. Han aprendido que un humano con un arma es una amenaza", dice Lusardi.

En 2011, el especialista en comportamiento animal y lenguaje Con Slobodchikoff, Ph.D. , incluso demostró que los pequeños roedores usaban diferentes llamadas y ladridos para distinguir entre los humanos que usaban una camisa azul y los humanos que usaban una camisa verde o amarilla.

Cuando dos cuadrillas se cruzan, puede haber una tensión seria como resultado; piense en ello como la versión del perro de las praderas de los golpes en el pecho. Los enfrentamientos pueden incluir hasta 30 minutos de mirada fija, castañeteo de dientes, agitación de la cola y, a veces, peleas.

Los perros de la pradera se entierran profundamente en el suelo y dejan montones de tierra sobre el suelo junto a las entradas de sus madrigueras. Las pilas brindan calor en el invierno y ayudan a evitar que las madrigueras se inunden.

Los perros de la pradera son una especie clave

Los perros de la pradera son principalmente herbívoros y comen pastos, semillas, raíces y cualquier planta frondosa que puedan encontrar, así como algún insecto ocasional. Son diurnos y pasan la mayor parte del día buscando comida. Limpian el área alrededor de las madrigueras de todas las plantas altas y pastos, lo que dificulta que los enemigos se acerquen sigilosamente a ellos.

Los biólogos consideran a estos roedores una especie clave que beneficia a aproximadamente otras 150 especies. Sus pueblos ofrecen refugio a sapos, conejos pequeños y serpientes de cascabel y el suelo que limpian atrae insectos que alimentan a las aves. También proporcionan desechos ricos en nitrógeno que fertilizan el suelo y las plantas. Y a veces, cuando hay una falla en ese elaborado sistema de comunicación, terminan como alimento para sus depredadores.

Pero no todo el mundo considera a los perros de la pradera como animales pequeños e inofensivos. Los ganaderos y agricultores los consideran plagas que compiten con su ganado por la comida. También son un peligro para la seguridad. El ganadero de Montana Hank Swan sabe de primera mano lo problemáticos que pueden ser. "Hemos perdido mucho ganado; se meten en los agujeros de los perritos de las praderas, se rompen las patas y tienen que ser sacrificados", dice. "Así es como nos ganamos la vida y es una pérdida significativa".

La idea de que estos roedores son plagas ha contribuido en gran medida a su declive. A principios de la década de 1900, había alrededor de 5 mil millones de perros de la pradera en el oeste de América del Norte, desde entonces la población ha disminuido en aproximadamente un 98 por ciento, y quedan alrededor de 100 millones. La población ha sido diezmada por plagas , envenenamientos, tiroteos y demoliciones. Los perros de la pradera de Utah y México están actualmente incluidos en la Ley de Especies en Peligro de Extinción como amenazados y en peligro de extinción, respectivamente, pero las otras especies no lo están y, en cambio, están siendo monitoreadas constantemente.

Ahora eso es impresionante

Los perros de la pradera pueden crear nuevos "términos" para cosas que nunca han visto antes y se cree que tienen uno de los sistemas de comunicación más sofisticados de cualquier animal.

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