Por qué los pies de pingüino no se congelan

2019-01-09
Oye amigo, ¿dónde están tus calcetines? ¿Cómo pueden los pingüinos emperador permanecer en el hielo durante meses sin que se les congelen los pies? Flickr (CC BY-2.0)

¿Cuánto tiempo podría permanecer de pie sobre el hielo antártico antes de que sus pies descalzos se congelaran? ¿Un minuto, tal vez dos? Si eres un pingüino emperador, puedes hacerlo durante dos meses y con vientos helados de hasta -75 grados Fahrenheit (-59,4 grados Celsius). Esas patas de pájaro desnudas pueden verse positivamente frías, pero su circulación especial actúa como una especie de anticongelante para mantenerlas lo suficientemente calientes como para que no se congelen.

Las patas y los pies de los pingüinos han evolucionado para perder la menor cantidad de calor posible . Los pies de pingüino retienen el calor al restringir el flujo sanguíneo en climas realmente fríos, manteniendo la temperatura del pie justo por encima del punto de congelación. Las patas de los pingüinos funcionan como un sistema de intercambio de calor; Los vasos sanguíneos que van y vienen de los pies son muy estrechos y están estrechamente entrelazados, enfriando la sangre del cuerpo en el camino hacia los pies y calentando la sangre a medida que regresa al cuerpo. Los pies reciben sangre fría, por lo que hay menos calor que perder, mientras que el cuerpo permanece calentito.

Esta habilidad especial es parte de cómo los pingüinos mantienen calientes sus huevos hasta que nacen. Los pingüinos emperador machos incuban un solo huevo en la parte superior de sus patas durante dos meses en la oscuridad del invierno mientras las hembras se alimentan en el mar. También cubren el huevo con una solapa de piel cálida del vientre llamada bolsa de cría para mantenerlo fuera de los elementos.

La crianza no se detiene ahí para estos papás dedicados. Si las hembras no han regresado con comida cuando los polluelos nacen, los emperadores machos alimentan a sus bebés durante unos días con una especie de " leche " hecha de células especiales dentro de sus gargantas.

Los seres humanos también tienen la capacidad de restringir el flujo sanguíneo a sus extremidades en climas fríos, aunque no tan dramáticamente como los pingüinos. Sus manos se vuelven más blancas durante el clima helado porque hay menos sangre en ellas; se ha redirigido al centro de su cuerpo para asegurarse de que los órganos vitales se mantengan calientes.

Eso es interesante

Después de que los vasos sanguíneos en sus manos y pies se contraigan debido al frío, a veces pueden dilatarse nuevamente y calentar nuevamente sus extremidades. La constricción y dilatación se repite en un ciclo irregular llamado respuesta de caza : el cuerpo está "buscando" el equilibrio en la temperatura de la piel.

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