¿Por qué se burlan de los ruiseñores?

2018-06-21
Un ruiseñor macho adulto puede emitir hasta 200 ruidos distintivos. Gary Carter / Getty Images

¿Qué tienen en común Arkansas, Florida, Mississippi, Tennessee y Texas, además de la pasión por el fútbol americano universitario? Todos han elegido a un plagiario emplumado como su ave oficial del estado . El nombre científico del ruiseñor del norte , Mimus polyglottos , significa "imitador de muchas lenguas". Puede imitar los ruidos de cardenales, arrendajos azules, reyezuelos, carboneros y una variedad de otras aves. Aún más notable son las impresiones precisas de esta criatura sobre las alarmas de los automóviles y las puertas chirriantes.

Mimus polyglottos es solo una de las más de 14 especies de ruiseñores que existen. Se sabe que muchas de estas aves reproducen los sonidos de otros animales, lo que plantea la pregunta de "¿por qué?" ¿Por qué los sinsontes se "burlan"? ¿Qué ventaja evolutiva ofrece este talento musical? ¿Y alguna vez dejan de aprender nuevas canciones?

Cerebros de pájaro

Para obtener algunas respuestas, hablamos con el biólogo Dave Gammon de la Universidad Elon en Carolina del Norte. Los ruiseñores resultan ser su especialidad. "Empecé a estudiarlos hace más de una década", dice en un correo electrónico. "Todo el mundo estaba interesado" en estos especialistas en mimetismo en ese entonces, "pero nadie estudió su mimetismo durante más de un año o dos".

Sus investigaciones sobre su comportamiento arrojan dudas sobre una vieja suposición. Algunas aves como los guacamayos y el estornino europeo son capaces de captar nuevos cantos a lo largo de su vida . Son lo que se conoce en el lenguaje de la neurobiología como "aprendices abiertos". Otras aves son "aprendices cerrados", lo que quiere decir que no pueden dominar ningún canto nuevo después de alcanzar cierta edad.

Los ornitólogos solían pensar que los sinsontes eran aprendices abiertos. Ese ya no parece ser el caso. Gammon comparó una vez las grabaciones de muchos años de 15 sinsontes individuales . Si estos músicos emplumados estuvieran constantemente aprendiendo nuevas canciones , esperarías que sus repertorios crecieran cada vez más con la edad. En cambio, Gammon descubrió que las aves no expandían sus bancos de canciones personales a medida que envejecían. "Creo que es seguro decir", dice Gammon, "... que el aprendizaje de canciones de ruiseñor no es tan abierto como la mayoría de la gente pensaba originalmente".

Vale la pena explorar las raíces mentales de la adquisición del canto de las aves. Eliot Brenowitz es profesor de psicología y biología en la Universidad de Washington. Es un experto en el desarrollo neurológico de las aves y está fascinado por la forma en que nuestros amigos emplumados aprenden a vocalizar.

Para algunos aprendices cerrados como los pinzones cebra , las crías tienen solo un año para memorizar todas las canciones y llamadas que necesitarán saber cuando sean adultos. Luego, la ventana se cierra y desaparece su capacidad para aprender material nuevo. "En las especies de aves que aprenden canciones solo cuando son jóvenes, una región del cerebro necesaria para el aprendizaje (llamada LMAN) disminuye en tamaño y número de neuronas durante el primer año de vida después de la eclosión", dice Brenowitz por correo electrónico. Agrega que otros "cambios moleculares" en el cerebro conspiran para dificultar el aprendizaje a medida que pasa el tiempo. "Nadie ha estudiado aún los cerebros de los sinsontes juveniles, por lo que no sabemos si se producen cambios similares durante su primer año de vida".

Mimetismo, incertidumbre y el proceso científico

La naturaleza está repleta de animales que se imitan entre sí. Las serpientes de leche inofensivas han evolucionado para parecerse a serpientes de coral venenosas y mortales para que puedan disuadir mejor a los depredadores. Las tortugas mordedoras de cocodrilo utilizan señuelos en forma de gusano que se retuercen en la lengua para atraer a los peces hambrientos. Entonces, ¿qué beneficio obtiene un pájaro al copiar los cantos de otro pájaro?

Eso depende de la especie. El drongo africano de cola de horquilla imita las llamadas de alarma de otras aves para asustar a sus vecinos y robarles la comida . Los bowerbirds de satén machos intentan cortejar a posibles parejas copiando los cantos de cuervos , cacatúas, cucaburras y similares. Los que tienen las impresiones más convincentes tienen más posibilidades de reproducirse . "Imitar las vocalizaciones de otras especies puede ser fisiológica o mecánicamente difícil, y las hembras pueden elegir a los machos según la precisión con la que [lo hacen]", dice Brenowitz.

Sin embargo, los científicos no están seguros de por qué se burlan los ruiseñores. Gammon dice que los petirrojos y los cardenales no cambian su comportamiento cuando los sinsontes del norte imitan sus llamadas. Por lo tanto, parece poco probable que los sinsontes estén tratando de manipular a otras especies a través del mimetismo vocal.

Un ruiseñor macho adulto puede emitir hasta 200 ruidos distintivos . Es posible que se sorprenda al saber que estas aves tienen sus propios cantos, melodías que no provienen de otras especies de aves. Es más probable que los ruiseñores imiten sonidos, como gritos de carbonero, chirridos cardinales y sí, incluso alarmas de automóviles, que son acústicamente similares al ritmo y el tono de sus propias voces. Nadie sabe por qué es así.

"Para mí, el jurado aún está deliberando sobre si [alguna hipótesis existente] puede explicar el mimetismo en los sinsontes", dice Gammon. "En ciencia, es mejor aceptar la incertidumbre persistente que probar que está equivocado más adelante. Con suerte, los datos futuros proporcionarán un camino claro hacia adelante".

Eso es interesante

A los arrendajos azules les gusta copiar las llamadas de las aves rapaces. Hacen grandes impresiones de los halcones de hombros rojos y de cola roja, lo que a veces confunde o molesta a los observadores de aves. Esta podría ser una forma de ahuyentar a los rivales de los comederos para pájaros y otras fuentes de alimento. También podría tener un propósito altruista, es decir, advertir a otras aves sobre los depredadores que se aproximan. ¿Quién sabe?

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