¿Por qué se ríen las hienas manchadas?

2020-02-19
Una hiena manchada corre en la Reserva Nacional de Maasai Mara, Kenia. Parece que se está divirtiendo. Pero, ¿qué está pasando realmente? Imágenes de Anup Shah / Getty

La hiena manchada ( Crocuta crocuta ) que acecha la sabana del este de África no es de las que desperdician ni un trozo de comida. Después de una matanza exitosa, las manadas de hienas dejan poco rastro de su comida. Una de las cuatro especies de hienas, la raza manchada tiene las mandíbulas más fuertes en proporción al tamaño corporal en todo el reino de los mamíferos . En menos de media hora, un grupo de ellos puede matar una cebra de 400 libras (181 kilogramos) y engullirla, huesos, pieles y todo [fuente: Kemper ].

Quizás debido a sus feroces mandíbulas, astutas tácticas de caza o naturaleza nocturna, las hienas manchadas tienen una reputación nefasta. Algunas tribus del este de África creían que las hienas eran propiedad de brujas y las montaban . Cualquier niño estadounidense con predilección por las películas de Disney se encogía de miedo cuando la amenazante manada rodeó a la amada Simba en la animada llanura africana. Como el aullido de un lobo en el oeste de los Estados Unidos, la risa de una hiena perforando el aire podría enviar un escalofrío por la columna vertebral del guía de safari más resistente.

Aunque su poder dental es una perspectiva aterradora, las hienas manchadas no son carroñeros sin sentido. La investigación ha revelado que los carnívoros viven en clanes sorprendentemente complejos de 60 a 90 individuos. Además, la corteza frontal de sus cerebros, que se cree que regula la inteligencia social, es la más grande de las otras tres especies: marrón, rayado y lobo hormiguero [fuente: Zimmer ].

Una hembra dominante gobierna el gallinero, y una estricta jerarquía desciende desde allí con los machos encogidos en la parte inferior. Las hembras de hienas alfa pueden transmitir su dominio en el útero. Una oleada de testosterona y otras hormonas en el útero hace que los cachorros de un alfa sean más agresivos que los de sus subordinados. Incluso antes de que nazcan los cachorros, las cosas se vuelven despiadadas. Debido a la forma estrecha del útero de la hiena hembra, el 60 por ciento de los cachorros mueren durante el parto [fuente: Kemper ]. A partir de ahí, las camadas de más de dos cachorros resultarán en una pelea por la leche ya que la mayoría de las hembras tienen solo dos pezones [fuente: Kemper ].

La pelea por la comida no termina una vez que los cachorros pueden pararse sobre sus propios cuatro pies. La lucha por una comida puede conducir a altas tasas de mortalidad de hienas y provocar el cacareo revelador de la especie manchada que se puede escuchar hasta a 12,8 kilómetros (8 millas) de distancia.

Si te acercas a una manada de hienas cenando en un cadáver recién sacrificado, probablemente escuches carcajadas. Pero esos no son signos de felicidad. La mayoría de las veces, la risa de una hiena manchada es en respuesta a una agitación o un ataque [fuente: Joyce ]. Cuando sobreviene un frenesí alimenticio, las hienas pueden arañarse y morderse unas a otras en un esfuerzo por conseguir un bocado de carne. Ese comportamiento agresivo incita a los estallidos de risa que asociamos con la hiena manchada. La risa es solo una de las vocalizaciones de la hiena manchada. Cada uno tiene un "grito" único que sirve como tarjeta de presentación. Además, los investigadores determinaron recientemente que las madres hienas hablan con sus cachorros con gemidos melódicos [fuente: Barras ].

Tal competencia dietética que provoca risas contradice la noción de la hiena como carroñero. Si no cazan su propia comida, ¿por qué mostrarían tanta agresión durante la hora de comer? Contrariamente a la creencia popular, las hienas manchadas se alimentan de menos de un tercio de su dieta total . De hecho, son los grandes depredadores más abundantes del continente africano, superando a leones , leopardos y guepardos [fuente: Kemper ]. Y debe tenerse en cuenta que todos esos otros animales también son carroñeros .

La caza puede ser un negocio peligroso para las hienas manchadas, sobre todo teniendo en cuenta que su principal rival es el león. Las hienas que cazan en grupos tienen un 20 por ciento más de posibilidades de atrapar presas, pero también tienen una mayor probabilidad de atraer atención no deseada [fuente: Michigan State University ]. Por esa razón, las hienas más exitosas cazarán solas y luego regresarán al clan para beneficiarse de la protección que ofrece la agrupación social.

Una vez que las hienas capturan a sus presas, los machos suelen ser los últimos en comer y los más acosados ​​alrededor del cadáver. Cuando los machos alcanzan la madurez sexual alrededor de los 2 años, escapan de sus clanes en busca de uno nuevo. Pero después de encontrar un posible clan adoptivo, deben trabajar duro para impresionar a las hembras para poder aparearse. Las hembras pueden tardar hasta dos años en permitir que un macho entre en el clan [fuente: Kemper ]. Durante la temporada de reproducción, las risitas pueden resonar en el territorio de las hienas. En ese caso, sin embargo, no es un signo de agresión. Al igual que los humanos pueden reírse en una montaña rusa para expresar miedo y emoción, la hiena manchada ansiosa deja escapar una risa ahogada en el momento del apareamiento.

¿Hiena hermafrodita?

Gran parte del folclore que involucra a las hienas se debe a las similitudes físicas entre machos y hembras. Los genitales de las hienas hembras se parecen tanto a los de los machos que los investigadores a veces confunden los sexos de los individuos. El clítoris de la hiena hembra tiene la forma del pene del macho y se lo conoce como pseudopene [fuente: Kemper ]. Debido a los extraños genitales de las hembras, el apareamiento y el parto son procesos precarios y dolorosos.

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Fuentes

  • Barras, Colin. "Las hienas tienen un lenguaje oculto de gemidos". Científico nuevo. 7 de julio de 2008 (14 de febrero de 20202) https://www.newscientist.com/article/dn14266-hyena-has-hidden-language-of-groans/
  • Burton, Maurice y Burton, Robert. "Enciclopedia Internacional de Vida Silvestre". Marshall Cavendish. 2002. (25 de febrero de 2009) http://books.google.com/books?id=g2_St32S_5wC
  • Carey, Bjorn. "Las dolorosas realidades del sexo de la hiena". LiveScience. 26 de abril de 2006. (25 de febrero de 2009) http://www.livescience.com/animals/060426_hyena_cubs.html
  • Joyce, Christopher. "La risa no es una broma para las hienas manchadas". Radio Pública Nacional. 13 de febrero de 2009. (25 de febrero de 2009) https://www.npr.org/templates/story/story.php?storyId=100628612
  • Kemper, Steve. "¿Quién se ríe ahora?" Smithsonian. Mayo de 2008. (25 de febrero de 2009) https://www.smithsonianmag.com/science-nature/whos-laughing-now-38529396/
  • Universidad del estado de michigan. "Las hienas manchadas pueden aumentar las tasas de supervivencia cazando solas". ScienceDaily . 21 de julio de 2008. (25 de febrero de 2009) http://www.sciencedaily.com/releases/2008/07/080716171128.htm
  • Stevens, Jane Ellen. "La lucha fatal de las hienas no es nada de lo que reírse". BioScience. Vol. 43. No. 4. 1993.
  • Zimmer, Carl. "Sociable e inteligente". Los New York Times. 4 de marzo de 2008. (25 de febrero de 2009) http://www.nytimes.com/2008/03/04/science/04hyen.html

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