¿Pueden las ciudades de Estados Unidos evitar el estancamiento mientras la vida vuelve a la 'normalidad'?

2021-06-22
El tráfico claramente ha regresado a Los Ángeles como se ve aquí durante la hora pico en la intersección de las autopistas 110 y 101 el 15 de junio de 2021. Carolyn Cole / Los Angeles Times a través de Getty Images

El tráfico es tan omnipresente en las ciudades estadounidenses que, hasta hace poco, imaginar la vida urbana sin él significaba buscar ejemplos en otras naciones . Luego, en 2020, los cierres y bloqueos de COVID-19 sacaron a los conductores de las carreteras. El experimento mental se volvió real.

Los principales impactos son claros. En primer lugar, el número de usuarios del transporte público se desplomó en un 80 por ciento, dejando principalmente a los trabajadores de bajos ingresos en trabajos declarados esenciales para viajar en autobuses, metros y trenes de cercanías.

En segundo lugar, el tráfico de vehículos privados se redujo en más del 50 por ciento en la mayoría de las áreas metropolitanas y en más del 75 por ciento en algunas ciudades orientadas a la tecnología como San Francisco, donde más personas podían trabajar desde casa. Con menos tráfico, las ciudades se volvieron más tranquilas y menos contaminadas. La gente podía oír el canto de los pájaros por primera vez. Mejoró la calidad del aire. Los cielos estaban más despejados.

Sin embargo, sorprendentemente, los accidentes de tráfico no disminuyeron . Aunque conducían menos personas, los niveles de velocidad promedio aumentaron con las carreteras más vacías. La conducción distraída también aumentó, con más conductores enviando mensajes de texto, correos electrónicos y comprando mientras estaban detrás del volante. El exceso de confianza, la velocidad y la distracción provocaron un aumento de los accidentes.

En tercer lugar, las carreteras tranquilas brindaron la oportunidad de reinventar y crear ciudades menos centradas en los automóviles. Desde Boston hasta Los Ángeles, florecieron los restaurantes callejeros . Los comensales, peatones y ciclistas recuperaron los espacios al aire libre .

A medida que los estados eliminen las restricciones pandémicas y los trabajadores debatan si deben regresar a las oficinas , ¿continuarán estas tendencias? Como académico que investiga ciudades , espero que los siguientes factores clave den forma al tráfico posterior a una pandemia.

Oakland, California, cerró 74 millas de calles en la primavera de 2020 para brindar a las personas espacios seguros para salir al aire libre y hacer ejercicio. Aquí se ve a una familia en bicicleta en 42nd y Shafter.

Transporte público en crisis

Las finanzas del transporte público sufrieron un gran golpe durante la pandemia a medida que se redujo el número de pasajeros. Muchas ciudades respondieron reduciendo el servicio de autobuses y trenes, eliminando rutas y despidiendo empleados . Si el transporte público urbano puede recuperarse a largo plazo es una cuestión fundamental.

Hasta ahora, las encuestas sugieren que los pasajeros más pudientes están menos dispuestos a regresar , especialmente si pueden trabajar de manera productiva desde casa . Todavía existe la sensación de que el transporte público, y de hecho todos los viajes compartidos, es más riesgoso que caminar, andar en bicicleta o viajar en automóvil.

Cualquier disminución a largo plazo en la calidad del transporte público será asumida de manera desproporcionada por los trabajadores de menores ingresos, que tienen menos opciones y se verán obligados a navegar por servicios más costosos y menos confiables. Los efectos en cadena sobre el acceso a las oportunidades de empleo , los tiempos de viaje y la calidad de vida en general podrían ser graves, agregando una capa más a la creciente desigualdad en la sociedad estadounidense.

El transporte público ya tenía una financiación insuficiente crónica en los EE. UU. Antes de 2020, y la pandemia solo se sumó a estos problemas fiscales. Sin embargo, la escala de la crisis actual puede estar cambiando las actitudes, especialmente a nivel federal.

El transporte público recibió un impulso fiscal de la Ley de Ayuda, Alivio y Seguridad Económica por el Coronavirus, conocida como la Ley CARES, que el Congreso aprobó en marzo de 2020. Y el presidente Joe Biden propuso US $ 85 mil millones para inversiones de capital en transporte público en su plan de infraestructura.

Los detalles de las posibles inversiones aún están tomando forma y mucho depende de las negociaciones del Congreso . Pero aunque la mentalidad tradicional estadounidense de carreteras y automóviles sigue siendo fuerte, es posible que la pandemia finalmente haya dejado en claro que el transporte público urbano tiene un papel social y económico vital para hacer que las ciudades sean más justas y eficientes.

El tráfico está rebotando

El aumento de las caminatas y el ciclismo durante la pandemia fue una buena noticia por muchas razones. Con menos tráfico en la superficie, las ciudades se volvieron más tranquilas y menos contaminadas . La gente podía escuchar el canto de los pájaros en muchos lugares por primera vez y caminar por calles libres de tráfico intenso.

Las ciudades tradicionalmente plagadas de atascos, como Boston, Dallas, Houston, Los Ángeles y Washington, DC, vieron carreteras menos congestionadas . Pero no está claro si será un cambio duradero o una respuesta a corto plazo.

A mediados de junio de 2020, mientras muchos estados y ciudades todavía estaban bajo restricciones de COVID-19, el tráfico se había recuperado en todo el país a casi el 90 por ciento de los niveles previos a la pandemia. Washington, DC, estaba al 70 por ciento de su nivel normal, la ciudad de Nueva York al 82 por ciento y Los Ángeles al 85 por ciento. Ahora, a medida que las vacunas y el fin de los controles pandémicos hacen que la gente se mueva más libremente, muchas ciudades están volviendo rápidamente a los niveles de tráfico anteriores.

Algo contrario a la intuición, tener más automóviles en la carretera podría mejorar la seguridad. Con más tráfico, la velocidad promedio puede disminuir a niveles más seguros.

Sin embargo, conducir distraído podría contrarrestar esta tendencia. Vivimos en una era de distracción , en la que muchas personas sienten que está bien conducir mientras envían mensajes de texto y twittean. A medida que el tráfico regresa a niveles anteriores a la pandemia, las ciudades y los estados deberán volver a centrar la atención en medidas como la restricción del uso de teléfonos celulares en los automóviles.

Hacer que las calles de la ciudad sean más amigables para las personas

Quizás la noticia más alentadora relacionada con el tráfico es que muchas ciudades están avanzando con planes para reducir los viajes en automóvil y hacer que las calles sean más seguras para los peatones y ciclistas.

La pandemia ofreció una oportunidad única para reinventar la ciudad como un lugar donde los conductores tenían que compartir espacio con otros. Esta también fue una tendencia anterior al COVID-19, pero se aceleró en 2020 cuando las calles estaban relativamente vacías.

Muchas ciudades ahora están implementando iniciativas como transporte público gratuito, carriles para bicicletas protegidos, iniciativas para compartir bicicletas, precios por congestión, cierres regulares de calles, carriles prioritarios para autobuses, calles tranquilas y velocidades de tráfico reducidas. Estas ciudades incluyen Boston , Chicago , Los Ángeles , Nueva York , Seattle , San Francisco y Washington, DC

Pero hay intereses contrapuestos y contrapresiones políticas. Una encuesta de alcaldes encontró que muchos respaldaron cambios en el espacio de la calle, pero relativamente pocos planeaban hacerlos permanentes. Los líderes de la ciudad se dan cuenta de que los poderosos intereses económicos quieren que los consumidores y los trabajadores tengan acceso al centro en un automóvil privado.

Los próximos meses podrían ser un punto crucial clave. La pandemia les dio a los estadounidenses una visión tentadora de cómo serían las ciudades menos orientadas a los automóviles. La pandemia vio la recuperación de calles urbanas para uso público, el surgimiento de una ciudad menos centrada en los automóviles y la reinvención de una ciudad más segura, más lenta y más tranquila con calles compartidas entre una variedad de usuarios. Pero muchos intereses quieren un rápido regreso al status quo.

El resultado dependerá de la eficacia con la que los habitantes urbanos y los grupos de defensa defiendan su defensa de calles urbanas más centradas en las personas .

Este artículo se ha vuelto a publicar de The Conversation con una licencia de Creative Commons. Puedes encontrar el artículo original aquí .

John Rennie Short es profesor de la Escuela de Políticas Públicas de la Universidad de Maryland, condado de Baltimore. Es un experto en temas urbanos, preocupaciones ambientales, globalización, geografía política e historia de la cartografía.

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