¿Qué era el Monstruo Tully? La nueva ciencia finalmente explica el enigma

2016-03-17
Sean McMahon / Universidad de Yale Representación de un artista del aspecto que tendría el Tullimonstrum gregarium.

Durante mucho tiempo, los científicos han podido utilizar fósiles incompletos para reconstruir e inferir cómo era un animal completo cuando estaba vivo. Pero, ¿qué sucede cuando incluso un animal fosilizado completo presenta un misterio? ¿Entonces que?

Los fósiles del antiguo animal acuático Tullimonstrum gregarium , conocido más comúnmente como el Monstruo de Tully, han sido una fuente de intriga desde que surgieron hace medio siglo. El extraño monstruo de Tully vivió hace 300 millones de años y su cuerpo blando podría llegar a medir un poco menos de un pie (unos 30 centímetros) de largo. En una configuración particularmente confusa: dientes diminutos al final de una extensión larga, estrecha, parecida a un tronco, y ojos fijados a ambos lados de una barra rígida que cruzaba su cuerpo. Su boca estaba lejos, lejos del resto de lo que podría considerarse su rostro.

Entonces, los científicos han sabido cómo era el Monstruo de Tully, pero ¿qué  era  exactamente?

"Básicamente, nadie sabía qué era", dice el coautor del estudio Derek Briggs en un comunicado de prensa que acompaña a un nuevo estudio publicado hoy en la revista Nature . Briggs es profesor de geología y geofísica de Yale y curador de paleontología de invertebrados en el Museo de Historia Natural de Yale Peabody. "Los fósiles no son fáciles de interpretar y varían bastante. Algunas personas pensaron que podría ser este extraño molusco nadador. Decidimos lanzarle todas las técnicas analíticas posibles".

Un equipo de paleontología dirigido por investigadores de la Universidad de Yale ha resuelto el misterio, determinando por primera vez que el pequeño Tullimonstrum era un vertebrado con branquias y una varilla rígida (llamada notocorda) para sostener su cuerpo. El equipo examinó más de 2.000 fósiles de Tully Monster y utilizó una técnica avanzada llamada mapeo elemental de sincrotrón para examinar la composición química de un fósil y crear un mapa virtual de cuáles habrían sido sus características físicas cuando estaba vivo.

El coleccionista aficionado de fósiles Francis Tully, el homónimo del animal, fue el primero en descubrir un espécimen en un pozo minero de carbón en el noreste de Illinois , y entregó uno a los paleontólogos del Museo Field de Historia Natural de Chicago en 1958. Y aunque la criatura fue descrita oficialmente hace ocho años. más tarde, cuando recibió su nombre científico, todavía nunca se identificó definitivamente con uno de los principales filos animales. Los investigadores ahora sospechan que puede ser un antepasado de las lampreas actuales.

Aunque se ha resuelto este gran misterio sobre este monstruo menor, aún queda mucho por aprender. Sus grandes ojos y numerosos dientes sugieren que era un depredador, por ejemplo, pero la ciencia aún no ha determinado cuándo aparecieron los Tully Monsters, o cuándo y cómo se extinguieron.

Ahora eso es genial

Has oído hablar de pájaros, lemas y flores estatales. ¿Pero fósiles? El Tully Monster es el fósil oficial del estado de Illinois, e incluso aparece en las ilustraciones del costado de los camiones U-Haul registrados allí. 

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