¿Quién posee los derechos sobre un esqueleto de dinosaurio?

2018-06-20
Este esqueleto de un terópodo, un dinosaurio carnívoro, fue descubierto en el estado de Wyoming por paleontólogos británicos y fue vendido por la casa de subastas francesa Aguttes el 4 de junio de 2018 por 2,36 millones de dólares. Imágenes de Chesnot / Getty

El 4 de junio de 2018, los restos de lo que probablemente sea un Allosaurus depredador se vendieron al mejor postor en la casa de subastas Aguttes en París, Francia. Con casi 30 pies (9,1 metros) de largo y un 70 por ciento completo, es valioso en más de un sentido. Como todos los fósiles , estos huesos son embajadores de una época anterior. La criatura a la que pertenecían dio su último aliento en Wyoming hace 150 millones de años. En aquel entonces era un mundo diferente: la Tierra era considerablemente más cálida y la mayoría de los mamíferos eran del tamaño de un conejo o más pequeños.

Dinosaurios y signos de dólar

Las casas de subastas saben que hay muchos compradores que pagarán mucho dinero por poseer una pieza de prehistoria rara y científicamente significativa . Aguttes vendió el esqueleto de otro dinosaurio carnívoro por 3,2 millones de dólares en 2016, y recientemente se vendió por 641.000 dólares por un mamut lanudo completo. Esas sumas parecen monedas de bolsillo junto a los $ 8,36 millones que el Chicago Field Museum y varios socios corporativos (como Walt Disney World Resort y Ronald McDonald House Charities) pagaron en 1997 por "Sue", el Tyrannosaurus rex más completo jamás encontrado.

Tierras privadas vs públicas

Antes de que pueda tener una venta, tiene que haber un vendedor. Recientemente discutimos la legalidad de la recolección de fósiles con P. David Polly, profesor de geología en la Universidad de Indiana. Además de sus deberes en la escuela, Polly es el actual presidente de la Sociedad Internacional de Paleontología de Vertebrados (SVP), que cuenta con más de 2.300 miembros.

"Las leyes que cubren los fósiles varían considerablemente de un país a otro", dice Polly en un correo electrónico. En los Estados Unidos, los fósiles que se descubren en tierras federales se consideran propiedad pública. "El gobierno federal de Estados Unidos los mantiene en fideicomiso en nuestro nombre", explica Polly. "La Ley de Preservación de Recursos Paleontológicos (PRPA), que fue aprobada por el Congreso en 2009, estipula que los fósiles de importancia científica ... solo se pueden recolectar con un permiso científico y deben colocarse en un depósito aprobado, es decir, una colección de investigación de un museo o universidad, donde estarán disponibles para los científicos y otras personas interesadas ". (La tierra de los nativos americanos está exenta; según el Registro Federal , la recolección de fósiles en este suelo cae "bajo la jurisdicción de las autoridades tribales. ")

El acto es un poco más indulgente cuando se trata de fósiles de plantas e invertebrados comunes como los trilobites. Los ciudadanos privados pueden recolectar estos "para uso personal en cantidades razonables" en terrenos federales sin un permiso. Sin embargo, los fósiles extraídos de rocas de propiedad federal "no se pueden canjear ni vender" más adelante. Tenga en cuenta que pueden aplicarse reglas especiales a ciertos restos y ubicaciones. Por ejemplo, es un delito menor recolectar madera petrificada en el Parque Nacional del Bosque Petrificado de Arizona. Si tienes alguna pregunta sobre las reglas en su área, por favor ponerse en contacto con la oficina más cercana BLM. "Algunos estados de Estados Unidos, como Wyoming y California, tienen leyes similares que protegen los fósiles en tierras estatales", señala Polly.

La tierra de propiedad privada es un caballo de un color muy diferente. En países como Mongolia, los fósiles de dinosaurios se consideran parte del patrimonio cultural compartido de la nación, independientemente de dónde se hayan encontrado. Como tal, no se pueden vender en mercados privados y la propiedad personal de estos restos es ilegal. Pero en Estados Unidos, los fósiles descubiertos en propiedad privada pertenecen al terrateniente .

Entonces, si usted, como residente de los Estados Unidos, encuentra un esqueleto de dinosaurio en una propiedad inmobiliaria de su propiedad, puede conservarlo, venderlo o exportarlo legalmente. La pregunta es, ¿ deberías?

¿Un golpe a la ciencia?

El dinosaurio carnívoro que acaba de cambiar de manos en París fue excavado en terrenos privados entre 2013 y 2015. Al enterarse de que Aguttes planeaba subastarlo, la Sociedad de Paleontología de Vertebrados escribió una carta abierta pidiendo a la organización que cancelara la venta . Aguttes lo vendió de todos modos. Se desconoce la identidad del comprador, pero ha declarado que los huesos se prestarán a un museo en algún momento para que los investigadores tengan la oportunidad de estudiarlos.

Para la comunidad científica mundial, esta garantía no es suficiente. La revisión por pares es una faceta importante de la paleontología. Si un experto en dinosaurios escribe algo sobre un fósil en particular, sus colegas deben poder regresar e inspeccionar el espécimen por sí mismos. Hacerlo requiere acceso garantizado a los restos, algo que los propietarios privados de fósiles pueden optar por retener.

El contexto geológico es otra cosa a considerar. La roca en la que se encuentra un fósil es tan importante como el fósil mismo. Para saber qué edad tiene un espécimen o cómo se ve su entorno, necesitamos saber exactamente de dónde vino. Es posible que los compradores privados de fósiles no puedan proporcionar esta información.

Luego está la pequeña cuestión de los presupuestos de los museos. Las universidades y los museos públicos con frecuencia no pueden permitirse cubrir algunos de los altos precios que han fijado los subastadores y los comerciantes de fósiles a raíz de la exitosa venta de Sue.

"Casi todo el mundo se ha emocionado en un momento u otro acerca de los enormes dinosaurios que alguna vez caminaron sobre la Tierra", dice Polly. "Esa inspiración proviene directamente del hecho de que muchos de ellos fueron cuidadosamente excavados, colocados en depósitos públicos de confianza y se convierten en parte del registro científico. Desafortunadamente, esa misma emoción puede hacer que la gente quiera tener uno propio".

Es cierto que los vendedores de fósiles han hecho importantes contribuciones a la paleontología. (Solo mire a Mary Anning , una vendedora inglesa de tesoros prehistóricos que descubrió los reptiles marinos extintos Ichthyosaurus y Plesiosaurus ) . Independientemente, Polly y muchos de sus colegas científicos se preocupan de que los países que no se comprometen a poner sus importantes fósiles en el público confíen "donde cualquiera pueda estudiarlos" es perder una mina de oro de conocimientos.

"Los fósiles no son como obras de arte: no fueron creados para ser artículos de colección de alto precio", dice, "son remanentes raros de nuestro pasado que son importantes para todos nosotros".

Eso es interesante

El actor Nicolas Cage (de todas las personas) ahora sabe un par de cosas sobre las estrictas leyes de fósiles de Mongolia. En 2007, se subastó el cráneo de un tiranosaurio asiático llamado Tarbosaurus . Cage lo compró por 276.000 dólares, superando a su compañero estrella de cine Leonardo DiCaprio. Cuando se enteró de que el fósil había sido sacado ilegalmente de Mongolia, Cage acordó repatriar su cabeza de Tarbosaurus de regreso a su tierra natal.

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