'Sea Bees', ¡por favor! Pequeños crustáceos ayudan a polinizar bajo el agua

2016-12-14
Pequeños animales que viven en pastos marinos ayudan a polinizar las plantas oceánicas, encontró un nuevo estudio. Stuart Westmorland / Getty Images

Parece que Sebastian, el cangrejo, tenía razón: realmente están sucediendo muchas cosas bajo el mar. Los investigadores descubrieron recientemente que los animales invertebrados polinizan activamente las flores que se encuentran en los pastos marinos, al igual que las abejas en la tierra. Antes de esta revelación, se pensaba que el polen se transportaba de una planta a otra sólo mediante el flujo de agua . Sin embargo, cuando el flujo de agua no ocurre, pequeños crustáceos visitan las plantas cuando florecen por la noche y ayudan con el proceso.

Es posible que estas "abejas marinas" no estén construyendo colmenas llenas de miel o arruinando los picnics, pero siguen desempeñando una función vital para el ecosistema submarino. "Los pastos marinos forman extensas praderas en aguas marinas poco profundas y se encuentran entre los ecosistemas más productivos del mundo", escriben los investigadores en el estudio . "Mejoran la transparencia del agua, estabilizan las costas y almacenan carbono, y también proporcionan alimento y refugio a una diversa comunidad de fauna". En otras palabras, al ayudar a la reproducción sexual de estas flores, los crustáceos invertebrados están haciendo a todos un gran éxito.

Los científicos descubrieron que estaba pasando algo sospechoso cuando revisaron el video de la actividad marina bajo el agua y notaron que las plantas masculinas (por lo tanto portadoras de polen) disfrutaban de muchos más visitantes que sus contrapartes femeninas. Armados con esta observación, establecieron dos tanques, uno solo con versiones masculinas y femeninas de la hierba marina Thalassia testudinum , y otro con las plantas más pequeños invertebrados. Las plantas en el tanque ocupado por animales se polinizaron rápidamente, a diferencia del otro tanque con plantas y sin flujo de agua.

El descubrimiento incluso engendró su propio término nuevo, "polinización zoobentófila", que en términos sencillos describe la transferencia de polen por animales invertebrados en la zona bentónica, que es la comunidad de fauna y flora que llama hogar al lecho marino.

"Visitan flores tanto femeninas como masculinas, llevan granos de polen en sus cuerpos y transfieren polen entre flores masculinas y femeninas en experimentos de acuarios", explican los investigadores. "En los mesocosmos, los granos de polen transferidos germinan en los estigmas y forman tubos polínicos, lo que indica una polinización exitosa. Por lo tanto, T. testudinum tiene polinización  hidrófila [transporte por agua] y zoófila (transporte por animales), revocando el paradigma de que el polen en el mar solo se transporta por agua ".

Ahora eso es genial

Las abejas no obtienen toda la gloria por polinizar las flores del mundo. Más de 200.000 especies se unen para el esfuerzo, con abejas, hormigas, avispas, mariposas, escarabajos y polillas a la cabeza.

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