Serpientes de leche: coloreadas para el peligro, pero totalmente inofensivas (¡y no lácteas!)

2021-03-24
La culebra de leche pueblana (Lampropeltis triangulum campbelli), aunque inofensiva para los humanos, se alimenta de presas como ratones, ratas, pájaros, lagartijas, ranas y otras serpientes. Imágenes de Joe McDonald / Getty

¿Tienes leche? No se moleste en dárselo a una serpiente de leche . Muchos animales llevan el nombre de cosas que a veces comen: los osos hormigueros comen hormigas , los escarabajos peloteros se alimentan de tú-sabes-qué, etcétera, etcétera.

Luego tenemos las serpientes de leche, un grupo vibrante de serpientes norteamericanas sin ningún interés en los productos lácteos, a pesar de su nombre común.

Tonterías de ubre

"Como muchas serpientes, las serpientes lecheras son depredadores generalistas que comen casi cualquier cosa que puedan atrapar y tragar", nos dice el herpetólogo Trevor Persons en un correo electrónico. "En general, las serpientes lecheras más jóvenes y más pequeñas consumen presas más pequeñas como las lagartijas, mientras que las serpientes más grandes y mayores se alimentan principalmente de pequeños mamíferos como ratones o ratones de campo".

A los roedores les gusta refugiarse en graneros, aprovechando el calor y la comida que pueden proporcionar. Y donde van las criaturas peludas, sus depredadores las siguen.

Según Person, el nombre "serpiente de leche" (a veces escrito como una sola palabra) "se originó en la creencia errónea de que, dado que estas serpientes se encontraban con frecuencia en los establos de leche o sus alrededores, robaban leche a los granjeros amamantando vacas lecheras".

Dejemos que el registro demuestre que las serpientes no consumen leche de forma natural. Dejemos que también muestre que cualquier vaca real definitivamente se daría cuenta y objetaría a un reptil de dientes afilados apretando sus ubres.

El absurdo de esa imagen no pasó desapercibido para Karl P. Schmidt, ex curador de herpetología en el Chicago Field Museum. Como señaló en 1922, las serpientes de leche tienen seis filas de dientes en forma de aguja: dos en la mandíbula inferior y cuatro en la superior.

Pincharlos en "el sensible pezón de una vaca" (palabras de Schmidt, no mías) probablemente no terminaría demasiado bien para la serpiente. Sin embargo, podría hacer un cómic divertido de Gary Larson.

Criaturas resistentes

Las serpientes de leche no son venenosas y no representan una amenaza para los humanos. Desafortunadamente, en toda su área de distribución, a menudo son asesinados a manos de personas que los confunden con especies venenosas.

Las serpientes están ampliamente distribuidas, desde el soleado Ecuador hasta el sureste de Canadá. Sin embargo, encontrarlos puede ser un verdadero desafío en ciertos lugares.

El herpetólogo y ecologista Brian Smith fue el autor principal de un estudio de 2003 sobre las serpientes lecheras del Bosque Nacional Black Hills en Wyoming y Dakota del Sur.

"En Dakota del Sur, de todos modos, rara vez se ven", explica Smith por correo electrónico. "Pero se han encontrado en muchos hábitats diferentes. Así que son un verdadero misterio aquí. He visto o oído hablar de cuatro de ellos en 23 años de experiencia buscando reptiles en el área de Black Hills".

En todo el continente americano, las serpientes lecheras tienen la reputación de no ser demasiado exigentes con sus hábitats. Algunos deambulan por las praderas; otros frecuentan los bosques de pinos; a muchos les va bien en lugares tropicales o desiertos áridos.

La serpiente de coral centroamericana (Micrurus nigrocinctus) es una serpiente muy venenosa cuyas marcas son muy similares a las de la serpiente de leche.

Y si se pregunta si las serpientes de leche son buenas mascotas , la respuesta es sí. Son completamente no venenosos y se consideran tímidos y fáciles de manejar. Solo asegúrate de que tengan muchos escondites y estarán felices y serán fáciles de cuidar. Como a menudo comen pequeños mamíferos e insectos en la naturaleza, querrás alimentarlos con ratones muertos.

Un debate colorido

La paleta de colores de la serpiente de leche es bastante diversa.

La mayoría de estas serpientes están cubiertas por bandas bien definidas de escamas rojas, negras y blancas (o amarillas). Pero hay muchas excepciones. En los bosques montañosos de Panamá y Costa Rica, hay una población de serpientes de leche que se vuelven sólidamente negras cuando son adultas.

Con sus homólogos de los Yankees, es una historia diferente. "[Las serpientes de leche] del noreste de Estados Unidos y el sureste de Canadá son más apagadas y marrones y las 'bandas' son en realidad manchas porque no se extienden hasta el vientre", dice Persons.

Los científicos han debatido durante mucho tiempo cuántas especies de serpientes de leche (y / o subespecies) se encuentran actualmente en libertad.

People explica que "tan recientemente como en la década de 1990", los investigadores solían agrupar todas las serpientes lecheras de América del Norte, del Sur y Central en "una sola especie de amplio rango [ Lampropeltis triangulum ] con 25 subespecies".

Ya no existe un consenso tan amplio. En 2014, la revista Systematic Biology realizó un estudio genético argumentando que en realidad hay siete especies distintivas de serpientes de leche. "Sin embargo, tampoco todos los taxónomos están de acuerdo con ese arreglo", señala Persons.

¿Mimetismo o coincidencia?

La próxima vez que estés en la biblioteca, dirígete a la sección de biología. La mayoría de las guías de campo sobre reptiles de América del Norte comparan serpientes de leche con serpientes de coral del Nuevo Mundo no relacionadas .

No se debe jugar con estos últimos. Las serpientes de coral (o " serpientes de coral") son elápidos; son parte de la misma familia que las cobras, mambas y serpientes marinas . Para luchar contra los depredadores y matar a sus propias presas, las criaturas esparcen un potente veneno a través de colmillos huecos.

Algunas serpientes coralinas anuncian esta toxicidad con escamas de colores brillantes. Es prácticamente lo opuesto al camuflaje. Al usar llamativos tonos de amarillo, rojo, negro o naranja, los reptiles envían un mensaje claro a otras especies: "¡Aléjate! Soy peligroso".

"Aunque es difícil de probar, se cree que los patrones coloridos de muchas serpientes de leche ... evolucionaron para imitar los de las serpientes de coral venenosas", dice Persons. "En esta forma de mimetismo, conocido como mimetismo batesiano, una serpiente de leche inofensiva se asemeja a una serpiente de coral peligrosa y, por lo tanto, desalienta a los depredadores potenciales que pueden haber aprendido previamente por las malas a no meterse con una serpiente de coral".

Golpear la toma de carretera

Las serpientes lecheras pueden variar en tamaño de 14 a 69 pulgadas (35,5 a 175 centímetros) de largo y la más larga de las especies se encuentra en América Central y del Sur.

Es posible que hayas escuchado la rima: "El rojo toca el amarillo, mata a un compañero. El rojo toca el negro, ¡es amistoso, Jack!". Esta es una referencia a los patrones de bandas.

Las serpientes de coral del este , que son serpientes de 4 pies (1,2 metros) que se encuentran en el sureste de los Estados Unidos, generalmente tienen una combinación de bandas rojas, negras y amarillas alternas. En la mayoría de los casos, sus bandas amarillas tocan las rojas.

La serpiente rey escarlata (Lampropeltis elapsoides) tiene marcas similares a algunas especies de serpiente de leche y serpiente coral, pero con escamas negras que separan los rojos de los amarillos.

La serpiente rey escarlata no venenosa es un primo cercano de las "leches" autóctonas de la misma zona. También tiene bandas rojas, amarillas y negras. Pero están organizados de manera diferente, con escamas negras que separan los rojos de los amarillos.

Pegadizo como es, tenga en cuenta que la rima " rojo toque amarillo " no es infalible .

Algunas serpientes de coral peligrosas son casi completamente negras, algunas tienen bandas negras que tocan a las rojas. Por otro lado, hay algunas serpientes perfectamente inofensivas, como la serpiente de nariz de pala de Sonora, con escamas de color amarillo sobre rojo.

Entonces, si una serpiente colorida se cruza en su camino y no puede identificarla positivamente, mantenga las manos alejadas del animal. Ambos estarán mejor.

Eso es interesante

Además de lagartos y roedores, las serpientes de leche también comen insectos, huevos, pájaros y serpientes más pequeñas. Por cierto, algunos de sus parientes son "famosos por su hábito de comerse otras serpientes, incluidas las serpientes de cascabel", según Persons. Tomemos como ejemplo a la serpiente rey de California ( Lampropeltis californiae ), una mascota popular capaz de devorar cascabeles. "Las serpientes reyes pueden cazar serpientes de cascabel porque su suero sanguíneo contiene propiedades neutralizantes del veneno", dice Persons.

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