Stegosaurus: cuerpo como un autobús, pequeño cerebro

2020-07-08
Un modelo de Stegosaurus se encuentra frente al Centro de visitantes del Dinosaur National Monument, Utah. Wikimedia Commons (CC BY-SA 4.0)

Las palabras pueden convertirse en fósiles por derecho propio. Triceratops significa "cara de tres cuernos" y Velociraptor se traduce como "veloz saqueador". Los nombres de ambos géneros se ajustan a los dinosaurios a los que pertenecen; sabemos que Triceratops tenía un trío de cuernos en su cráneo, mientras que Velociraptor era un carnívoro de complexión ligera.

El caso de Stegosaurus no es tan sencillo. Arraigado en griego, el nombre de este devorador de plantas jurásico significa " lagarto techado " , lo que tenía mucho más sentido cuando el animal fue descubierto por primera vez hace más de 140 años.

Ya es hora

Hollywood, presta atención. Películas como "Fantasía" y el clásico del campamento "El planeta de los dinosaurios" muestran a Stegosaurus enfrentándose al triturador de huesos favorito de todos, el Tyrannosaurus rex . Solo hay un problema: esos dos dinosaurios nunca se cruzaron en la vida real.

Tyrannosaurus tuvo un reinado bastante corto que duró de 68 a 65,5 millones de años. El estegosaurio llegó y se fue mucho, mucho antes. Los especímenes más antiguos registrados tienen alrededor de 155 millones de años, mientras que los más jóvenes fueron fosilizados 150 millones de años antes del presente.

Así que el poderoso T. rex vivió más cerca de los albores de la humanidad que del apogeo de Stegosaurus .

El Período Jurásico , que duró de 199,6 millones a 145,5 millones de años atrás, estaba llegando a su fin cuando el Stegosaurus deambulaba por la Tierra. Aunque su área de distribución incluía Portugal , la bestia se conoce principalmente a partir de sitios fósiles en el oeste de América del Norte.

El estegosaurio pertenecía a un suborden de dinosaurios llamado, ¿qué más? - los estegosaurios .

Encontrados en América del Norte, Europa, Asia y África continental, los estegosaurios caminaban sobre cuatro patas y tenían cráneos largos con puntas de pico.

Pero son los adornos los que realmente llaman tu atención. Las púas eran un pilar de estegosaurio, que adornaba las colas de todas las especies conocidas. Muchas de estas criaturas, como el Kentrosaurus de África , también lucían grandes y viejas púas en los hombros y la espalda baja .

Y donde los picos traseros llegaron a su fin, apareció una característica mucho más extraña. Stegosaurus y sus parientes se caracterizan por las placas verticales sobre sus espinas.

"Muéstrame las planchas"

Es posible que nunca sepamos cómo funcionaron estas cosas. El paleontólogo Othniel Charles Marsh nombró a Stegosaurus en 1877. Eligió este nombre - que, nuevamente, significa "lagarto techado" - porque pensó que las placas eran láminas de armadura que estaban planas contra el trasero del animal.

En cambio, descubrimientos posteriores demostraron que los objetos estaban erguidos, dejando expuestos los flancos de estos dinosaurios.

Debido a que las placas contenían vasos sanguíneos , los expertos solían pensar que ayudaban a los estegosaurios a relajarse. El calor supuestamente se disiparía de la sangre al entrar en las estructuras altas en forma de abanico. Después de que esta sangre helada circulara en otros lugares, se mantendría fría por un tiempo, bajando la temperatura corporal general.

Un esqueleto completo de un Stegosaurus adulto, así como algunos huesos de un espécimen de bebé, se exhiben en el Museo Americano de Historia Natural en la ciudad de Nueva York.

Esta hipótesis ya no es popular. Según un estudio publicado en 2005 en la revista Paleobiology , las redes de transporte de sangre en las placas de Stegosaurus estaban allí para promover un crecimiento óseo saludable, pero no desempeñaban ningún papel en la disipación del calor corporal.

Quizás el Stegosaurus y sus parientes solo estaban presumiendo. Hechas de hueso y envueltas en fundas calientes , las placas podrían haber hecho que estos dinosaurios parezcan más grandes e intimidantes.

El fin del negocio

Capaz de alcanzar 29,5 pies (9 metros) de largo y pesar 5 toneladas (4,5 toneladas métricas), el Stegosaurus se impondría sobre los mamíferos terrestres actuales. Incluso para los estándares de estegosaurio , fue un gran problema; la mayoría de los dinosaurios de ese grupo medían sólo entre 4 y 7 metros (13 y 23 pies) de largo.

Sin embargo, a finales del Jurásico, Stegosaurus vivía a la sombra de gigantes. Los saurópodos, o dinosaurios de "cuello largo", como el Camarasaurus de 18 metros (60 pies) y el Diplodocus de 24 metros (80 pies) eran algunos de los vecinos de la criatura .

Y aunque Stegosaurus no tenía que preocuparse por el T.rex , una galería de depredadores jurásicos sin escrúpulos acechaba su ecosistema.

Allosaurus era especialmente común. Con una longitud de hasta 28 pies (8,5 metros), este carnívoro tenía dientes dentados y mandíbulas que podían abrirse de par en par en un aterrador ángulo de 79 grados.

Menos mal que el Stegosaurus tenía cuatro picos de cola a su disposición. Sabemos que vieron acción de vez en cuando; un estudio publicado en "The Armored Dinosaurs" por Indiana University Press en 2001 que revisó 51 de estos fósiles de aspecto peligroso encontró evidencia clara de trauma en el 10 por ciento de ellos.

Aparentemente, el "lagarto techado" golpeó debajo del cinturón. Un hueso púbico de Allosaurus muestra una herida profunda que se cree que fue causada por una espiga de cola de Stegosaurus . Todo vale en el amor y la guerra, incluso los tiros de entrepierna jurásicos.

Parece que hubo muchos heridos; una placa de cuello de estegosaurio que probablemente mordió algún Allosaurus ha sido recuperada de la Cantera de Dinosaurios Cleveland-Lloyd en Utah.

Comida para el pensamiento

Los paleontólogos creen que el Stegosaurus navegaba en la vegetación baja como cícadas. Una simulación por computadora de 2016 encontró que la fuerza de la mordedura del animal habría rivalizado con la de una oveja o una vaca.

Independientemente de cómo procesara los alimentos, este dinosaurio no necesitaba mucha materia gris. El estegosaurio tenía una cavidad cerebral que era larga, estrecha y diminuta . Inclinando la balanza en 20,8 onzas (80 gramos) más o menos, el cerebro real solo constituía aproximadamente el 0,001 por ciento del peso corporal total de la criatura.

Tenga en cuenta que dijimos "cerebro" y no "cerebros".

Por absurdo que parezca, existe el rumor de que Stegosaurus tenía un segundo cerebro ubicado donde el sol no brilla. Escribiendo en 1881, Marsh llamó la atención sobre la cavidad agrandada que encontramos en la columna vertebral sobre la región de la cadera de este dinosaurio. Luego fue y lo llamó " caja de cerebro posterior ".

Y el resto es historia.

Nadie sabe para qué sirvió esta abertura, aunque algunos investigadores creen que almacena glucógeno , un azúcar que proporciona energía a las células. Independientemente, no hay razón para pensar que el Stegosaurus , o cualquier dinosaurio, tuviera múltiples cerebros.

Sin embargo, Stegosaurus tiene algunos derechos de fanfarronear bastante geniales. No solo es el fósil estatal oficial del herbívoro jurásico de Colorado , sino que también fue la inspiración para las placas dorsales de Godzilla . ¡Toma eso, Kentrosaurus !

Eso es interesante

La parte inferior de la garganta del Stegosaurus estaba cubierta de pequeños trozos de hueso en forma de guijarros. Llamada " armadura gular ", ayudó a proteger al dinosaurio cuando Allosaurus y otros carnívoros fueron a por la yugular.

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