Sumérgete en el extraño mundo del océano Sunfish

2019-06-21
Este pez luna (Mola mola) en la Bahía Magadalena, Baja California, México muestra lo cautivadores e inusuales que son estos enormes peces. Rodrigo Friscione / Getty Images

¿Qué tiene un cuerpo en forma de disco, labios gruesos , una gran cantidad de parásitos y probablemente pesa más que su automóvil? Te damos una pista: es un tipo de pez.

Pero este no es un tiburón bicho raro. Los tiburones martillo, los tiburones blancos y sus parientes se consideran peces cartilaginosos. Eso significa que sus esqueletos están hechos principalmente de cartílago en lugar de hueso. El animal en cuestión pertenece a un grupo más moderno: los llamados "peces óseos". (Aunque, curiosamente, su esqueleto consiste principalmente en cartílago. Los científicos lo clasifican como un 'pez óseo' porque evolucionó a partir de ancestros más huesudos, pero nos estamos desviando).

Damas y caballeros, saluden al pez luna del océano, una criatura que es más conocida por su nombre científico completo: Mola mola . Comprimida lateralmente (es decir, de lado a lado) y sin una cola tradicional, la Mola mola adulta parece un poco incómoda a primera vista. Algo en ellos simplemente se siente mal .

Sin embargo, no se deje engañar por las apariencias. "[Ellos] pueden parecer los últimos desvalidos (¿peces bajos?), Pero son realmente un grupo de peces bien adaptado e inmensamente exitoso con una distribución cosmopolita y la capacidad de capitalizar recursos que no consumen muchos otros grupos", Tierney Thys explica en un correo electrónico.

Thys, biólogo marino y divulgador científico, se especializa en la investigación del pez luna. Cuando no está investigando o dando charlas en TED sobre estos animales, mantiene un sitio web dedicado a ellos , y actualmente está coeditando "el primer gran libro académico sobre los peces luna del océano para CRC Press".

El libro tendrá mucho material para trabajar. "Casi todo lo relacionado con los peces luna es único", dice Thys. Con su estilo de natación poco ortodoxo, enormes nidadas de huevos y mil otras peculiaridades, las molas son diferentes a cualquier otra cosa en el océano.

Muelas y cabezas de natación

En latín, la palabra " mola " significa "piedra de molino". Al ser aplanados, redondeados y, a menudo, de color gris, estos animales tienen un parecido pasajero con las rocas que llevan su nombre.

Todos los peces luna conocidos tienen una pseudo-cola inusual que contribuye a su apariencia vagamente ovalada. La mayoría de los peces poseen aletas caudales (cola) al final de la columna vertebral. Los lubinas, los tiburones, los esturiones y la gran mayoría de otros peces usan estas cosas para impulsarse hacia adelante.

Sin embargo, curiosamente, el pez luna no tiene aletas caudales . En cambio, la parte trasera de un pez luna está cubierta por porciones de otras dos aletas: la aleta dorsal en la parte superior de la criatura y la aleta anal en su vientre. Juntos, forman una "pseudo-cola" conocida como clavus.

Las pseudocolas cortas y rechonchas hacen que las cabezas de pez luna parezcan desproporcionadamente grandes. En Alemania , las bestias marinas se denominan popularmente "schwimmender kopf" o "cabezas nadadoras". Hablaremos sobre esos extraños noggins a su debido tiempo, pero primero, hay otro problema relacionado con las aletas que merece discusión.

¿Recuerda las aletas dorsal y anal que mencionamos anteriormente? Bueno, las regiones frontales de ambos apéndices son altas, triangulares y con forma de alas. Al batir esas estructuras de lado a lado, los peces luna se impulsan hacia adelante. Mientras tanto, el clavus funciona como un timón, dirigiéndolos a medida que avanzan.

"Son buenos nadadores y buceadores capaces de nadar contra las corrientes", dice Thys. Ella agrega que, en el lapso de 24 horas, un pez luna puede cubrir de 12.4 a 18.6 millas (20 a 30 kilómetros) mientras nada . Además, los peces pueden sumergirse "hasta 1000 metros" (o 3280 pies) por debajo de la superficie "varias veces al día en aguas frías" con temperaturas tan bajas como 35,6 grados Fahrenheit (2 grados Celsius).

Pez grande, pez pequeño

Eso sí, no todos los peces luna son Mola mola . Nuevamente, esa es solo una especie. Hay otros peces dentro del género Mola , a saber, el pez luna ( Mola tecta ) y el pez luna ( Mola alexandrini ).

Esta última especie tiene una distinción bastante impresionante. Los científicos determinaron recientemente que el pez óseo más pesado jamás capturado fue un gran alejandrino Mola que fue dragado cerca de Japón en 1996. ¡Un premio colosal, la gran captura pesó 5,070 libras (2,300 kilogramos)!

Sin embargo, cuando se trata de volumen, Mola mola no se queda atrás. Los adultos adultos tienen un peso promedio de 2,200 libras (998 kilogramos), pero pueden crecer significativamente más. La distancia entre las puntas de las aletas anal y dorsal de una Mola mola puede ser de hasta 2,4 metros (8 pies). Medida a lo largo, una Mola mola es propensa a estirarse 6 pies (1,8 metros) de largo.

Sin embargo, comienzan siendo pequeños. Los huevos de mola mola tienen solo alrededor de 0,1 centímetro (1 milímetro) de diámetro, y una larva recién nacida tiene el tamaño aproximado de la cabeza de un alfiler . Por cierto, producen las nidadas de huevos más grandes de cualquier animal vertebrado; ¡Los científicos encontraron una hembra grávida de Mola mola que llevaba unos 300 millones de huevos individuales!

Reyes del sol

Los jóvenes Mola mola se asemejan a pequeños peces globo (que, no por casualidad, son parientes cercanos del pez luna). A medida que las criaturas crecen, sus dietas tienden a cambiar. Los especímenes que miden 1,9 pies ( menos de 0,6 metros ) de largo generalmente comen animales que viven en o alrededor del fondo del océano, como cangrejos y algunos peces más pequeños. Mola mola más grande prefiere los habitantes de aguas abiertas como el calamar, el hombre de guerra portugués, los tunicados planctónicos y, lo que es más famoso, las medusas .

Los intestinos de paredes gruesas ayudan al pez luna a protegerse de las picaduras. Thys dice que sus globos oculares pueden "[tirarse] hacia atrás en sus ... órbitas, presumiblemente para protegerlos de las picaduras de gelatina".

Por desgracia, esas adaptaciones no protegen a Mola mola de las orcas, los grandes blancos y los pescadores que los cazan. Otro depredador es el león marino de California, al que, no es broma, le gusta arrancarse las aletas y luego jugar con los peces mutilados.

Y para colmo, resulta que a los parásitos les encanta el pescado Mola . Se han encontrado casi 40 especies diferentes de estos gorrones que se refugian en y sobre los animales que se mueven lentamente. Para mantenerse sanos, Mola mola flotará cerca o en la superficie, lo que permitirá que las aves marinas y los peces limpiadores se traguen algunas plagas parásitas.

Esto podría explicar uno de sus hábitos peculiares: se sabe que los juveniles de Mola mola salen del agua como lo hacen las ballenas . "Es probable que hagan esto cuando se sobresaltan, molestan por peces limpiadores demasiado entusiastas ... o tal vez para desalojar ectoparásitos", dice Thys.

Mientras están en la superficie, los Mola tienden a flotar en un lado y "tomar el sol" por un tiempo. De hecho, esta es la razón por la que comúnmente se les llama "peces luna". El comportamiento puede estar relacionado con la búsqueda de limpiadores de parásitos errantes.

Sus extrañas payasadas y su extraña anatomía le han valido a la Mola mola miles de admiradores humanos en todo el mundo. "Son animales absolutamente cautivadores que atraen a la gente e inspiran curiosidad sobre el océano", dice Thys. "La curiosidad es el primer paso hacia el cuidado y cualquier criatura que [aliente] que sea digna de nuestro respeto".

AHORA ESO INTERESANTE

Dato curioso: ¡ Mola mola migrate! En palabras de Thys, "normalmente se mueven con las estaciones". La especie se encuentra naturalmente en aguas oceánicas tropicales y templadas de todo el mundo. "En Japón", dice, "normalmente se trasladan a las latitudes del norte en los meses de verano para aprovechar el mayor suministro de alimentos y las temperaturas preferidas. En Sudáfrica, sin embargo, no migran latitudinalmente, presumiblemente porque hay una gran cantidad suministro de alimentos durante todo el año. A menudo se trasladan al sur en el invierno en el hemisferio norte ".

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