Toda boca, sin ano: el organismo microscópico podría ser el antepasado humano más antiguo

2017-02-01
Saccorhytus coronarius es un antiguo precursor de un grupo de organismos conocidos como deuterostomas. S. Conway Morris / Jian Han /

La próxima vez que alguien te llame una bolsa microscópica de dientes y mugre, ¡no te ofendas! Respire hondo y responda: "Lo siento, creo que debe haberme confundido con otra persona. Creo que se está refiriendo a mi tatara-tatara-tatara-tatara-tatara ..." y siga repitiendo eso durante unas horas, mientras hojeas las páginas del álbum familiar 540 millones de años más o menos.

Los científicos han identificado lo que puede ser el antepasado verificable más antiguo de la humanidad. Usando microscopios electrónicos y tecnología de tomografía computarizada para analizar pequeños fósiles, los investigadores señalan a un organismo conocido como Saccorhytus  coronarius como el ancestro común de un grupo conocido como deuterostomas, que incluye a todos los vertebrados modernos. Los hallazgos de un estudio reciente se publicaron en una carta en la revista Nature.

Los primeros deuterostomas eran organismos extremadamente simples, al menos en comparación con lo que vemos hoy en la Tierra. La categoría amplia incluye al precursor de todos los vertebrados , desde peces hasta aves de corral y ese tipo que está sentado allí. La mayoría de los primeros grupos de deuterostomas que los científicos han identificado se remontan a hace unos 510 a 520 millones de años, y ya habían comenzado a diversificarse en diferentes linajes evolutivos eventuales, pero este nuevo hallazgo del período Cámbrico tardío es anterior a aquellos en 20 millones de años o más.

"Tuvimos que procesar enormes volúmenes de piedra caliza, alrededor de tres toneladas, para llegar a los fósiles", dijo el paleoclimatólogo de la Universidad del Noroeste, Jian Han, en un comunicado de prensa , "pero un flujo constante de nuevos hallazgos nos permitió abordar algunas preguntas clave: ¿un equinodermo muy temprano, o algo aún más primitivo? Este último parece ahora ser la respuesta correcta ".

Es  probable que Saccorhytus viviera entre granos de arena en el lecho marino y tuviera un tamaño máximo de 1,2 milímetros (0,05 pulgadas). El análisis de sus fósiles muestra una boca plisada dominante, una cubierta similar a una piel con numerosas aberturas y pequeñas estructuras cónicas en su cuerpo simétrico que los científicos teorizan que podrían haber permitido que el agua escapara, tal vez actuando como un precursor de las branquias modernas.

"Creemos que, como deuterostoma temprano, esto puede representar los comienzos primitivos de una gama muy diversa de especies, incluyéndonos a nosotros mismos", dice Simon Conway Morris, profesor de paleobiología evolutiva de la Universidad de Cambridge, en el comunicado de prensa. "A simple vista, los fósiles que estudiamos parecen pequeños granos negros, pero bajo el microscopio el nivel de detalle es asombroso. Todos los deuterostomas tenían un ancestro común, y creemos que eso es lo que estamos viendo aquí".

Los fósiles de Saccorhytus se encontraron en la provincia de Shaanxi, en el centro de China. Los miembros del mismo equipo de investigación han estado estudiando los deuterostomas durante algún tiempo, y en 2009 identificaron la región como rica en fósiles de deuterostomas tempranos.

Curiosamente, este proto-ancestro temprano no mostró evidencia de tener ano. "Si ese fuera el caso", dice Conway Morris, "entonces cualquier material de desecho simplemente se habría extraído por la boca, lo que desde nuestra perspectiva suena bastante desagradable".

Eso es interesante

En 1999, miembros del mismo equipo de investigación identificaron los fósiles de peces más antiguos del mundo , también encontrados en el centro de China.

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