Un sistema de arrecifes de coral 'imposible' descubierto en la desembocadura del río Amazonas

2016-04-29
Los investigadores dragaron una región de la desembocadura del Amazonas y descubrieron un enorme arrecife de coral. Rodrigo Moura

A veces, la ciencia es una búsqueda del tesoro, y las únicas pistas que tienes para guiarte son un mapa dibujado a mano y un breve artículo científico de 40 años que sugiere que algo asombroso podría encontrarse en algún lugar bajo el océano. Y luego vas a buscar, y realmente encuentras algo asombroso.

Un artículo reciente publicado en la revista Science Advances describe el descubrimiento de un sistema de arrecifes de coral de 966 kilómetros de largo en el Océano Atlántico, bajo el penacho fangoso del río Amazonas. Se pasó por alto durante tanto tiempo porque los arrecifes de coral son generalmente conocidos por preferir aguas poco profundas y claras, y las condiciones en la desembocadura del Amazonas se han descrito más comúnmente como "turbias" o incluso "pegajosas".

"Realmente no se buscan cosas a menos que se crea que es posible que estén allí", dice la oceanógrafa Patricia Yager de la Universidad de Georgia, una de las principales investigadoras del estudio.

En 2012, Yager y su equipo de investigación recibieron fondos para ir a la desembocadura del Amazonas y estudiar cómo afecta al océano el penacho rico en nutrientes del río más grande del mundo. Para estudiar el penacho, tuvo que obtener el permiso de la Armada de Brasil, que requirió que trajera a varios científicos brasileños como colaboradores. Uno de ellos era un ecologista de arrecifes llamado Rodrigo Moura, de la Universidad Federal de Río de Janeiro.

"En la reunión de planificación de este crucero que íbamos a realizar alrededor de la desembocadura del Amazonas, me senté junto a Rodrigo", dice Yager. "Cuando me dijo lo que hizo, me quedé un poco confundido. '¿Eres ecologista de arrecifes? ¿Qué vas a hacer en este crucero?' Está muy embarrado ahí fuera, ¿sabes? Él sonrió y me entregó un papel de 1977. Tiene solo cuatro páginas con un mapa dibujado a mano. Decía que encontraron peces de arrecife y esponjas por ahí. El punto en el mapa donde se encontraron estas cosas resultó ser aproximadamente 20 millas de ancho cuando lo puse en Google Maps, pero decidimos echar un vistazo ".

Moura pasó el crucero leyendo las condiciones del fondo del mar hasta que encontró un lugar lo suficientemente duro como para sostener un arrecife de coral. Allí, el equipo puso una draga en el agua y extrajo una muestra de lo que había debajo del bote.

"Cuando sacaron la draga y la subieron a bordo, me quedé atónito", dice Yager. "No era nada de lo que imaginabas que había allí. Sacamos algunas de las cosas más asombrosas que he visto en una expedición: coral, esponjas de colores, peces, estrellas quebradizas".

Los científicos examinan especímenes extraídos del fondo del océano después de dragar en la desembocadura del Amazonas.

Resulta que gran parte de la razón por la que nunca se descubrió este increíble sistema de arrecifes tiene que ver con lo que se encuentra en los libros de texto de oceanografía. Debido a que el coral necesita luz para crecer, la sabiduría convencional dice que un río tropical grande y fangoso como el Amazonas o el Congo en África bloquea tanta luz que un arrecife de coral no podría crecer.

Si bien es cierto que los arrecifes de coral necesitan agua clara, la pluma que llega al Atlántico desde el Amazonas es de agua dulce y, por lo tanto, más flotante que el agua salada del océano. Piense en un camarero que agrega un poco de crema para flotar sobre un cóctel, o en la forma en que el aceite y el agua se separan: el agua fresca y fangosa flota en la superficie.

Una columna de agua dulce amazónica fangosa flota sobre el agua salada del océano, ocluyendo el arrecife de coral que se encuentra debajo.

Entonces, aunque la pluma a veces impide que la luz llegue a los arrecifes, la sección fangosa tiene solo unos 10 metros de profundidad. Los arrecifes se encuentran entre 160 y 295 pies (50 y 90 metros) por debajo de la superficie en zonas tropicales muy saladas, ¡pero claras! - agua.

Debido al movimiento de la pluma del Amazonas durante el año, el extremo sur de este sistema de arrecifes recibe suficiente luz solar para que crezcan los corales . La parte norte del arrecife está oscurecida por la pluma casi todo el año, lo que prohíbe el crecimiento de los corales, pero las esponjas, percebes y otros filtradores se han adherido a un antiguo sustrato de coral que creció hace 15.000 años. Estos animales y otros utilizan estos arrecifes como protección y un lugar para alimentarse. Algunos peces grandes de aguas abiertas incluso lo utilizan como zona de cría para sus crías.

"La última pieza del rompecabezas tiene que ver con el impacto humano", dice Yager. "Necesitamos hacer un mejor trabajo al describir qué arrecifes hay antes de continuar con la exploración petrolera y la pesca de alto rendimiento, lo que ya está sucediendo".

Lea esto como un ejemplo de ciencia que se equivoca, o lea esto como un ejemplo de ciencia que lo hace bien porque la ciencia es ciencia: buscando constantemente nuevos conocimientos y reajustándose cuando se descubren nuevas revelaciones.

Eso es interesante

La razón por la que un arrecife podría querer crecer a la sombra de la pluma del Amazonas tiene que ver con los nutrientes que salen de un gran río. El Amazonas es increíblemente productivo, por lo que un ecosistema de arrecife haría bien en interponerse en el camino de su pluma, siempre que se puedan cumplir todos los requisitos mínimos de luz solar y no haya peligro de ser enterrado en el barro.

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