Una nueva investigación ayuda a confirmar por qué los caballos tienen cascos de un solo dedo

2017-09-01
Los caballos no siempre han estado pisando fuerte con los cascos de un dedo. Scott Barbour / Fotógrafo autónomo / Getty Images

Es posible que haya sabido que los caballos son ungulados o mamíferos con pezuñas. ¿Pero sabías que esos cascos se consideran dedos de los pies? Sí, cada pata de caballo tiene un dedo gordo del pie, que soporta todo ese peso, y ahora, los científicos saben oficialmente por qué.

Los cascos de un solo dígito de los caballos los hacen un poco inusuales, porque si bien todos los vertebrados terrestres tienen un linaje de cinco dedos , muchos de ellos "perdieron" los dedos debido a la evolución. Hace millones de años, los caballos eran pequeños y tenían tres o cuatro dedos. Pero con el tiempo, los caballos necesitaban poder moverse más rápido para escapar de los depredadores y encontrar comida. Ahora, los caballos, junto con las cebras y los burros, tienen un único y solitario dedo en cada pata.

En el pasado, los investigadores han postulado que el dedo gordo del pie único ayuda con la distribución del peso y permite correr más fácilmente. Pero en 2017, investigadores de la Universidad de Harvard finalmente pusieron a prueba la hipótesis. En su estudio , confirmaron que tener un dedo del pie fuerte y grueso ayudó a soportar el peso del caballo a medida que evolucionaba hasta convertirse en el equino galopante que es hoy.

Los investigadores escanearon fósiles de los huesos del pie de 12 tipos de caballos extintos, que van desde los de 55 millones de años hasta especies en Equus , el género que contiene a todos los caballos modernos. Luego crearon simulaciones por computadora que les permitieron probar cómo reaccionarían los huesos de los caballos al saltar, correr y retozar en general cuando el peso se distribuye entre los dedos de los pies o se centra en uno de ellos.

Los autores del estudio encontraron que, si bien los dedos laterales eran útiles para soportar peso y evitar que el dedo principal se fracturara cuando los caballos eran más pequeños, el dedo central finalmente se volvió más hueco y grueso, lo que lo hizo tan estable como varios dedos. Con el tiempo, esos dedos de los pies se "cayeron", desprendiendo un peso innecesario de las delgadas y alargadas patas de los caballos, y los caballos tuvieron libertad para recorrer mayores distancias con más velocidad y energía.

Eso es interesante

Incluso después de este estudio, quedan preguntas sobre por qué desaparecieron los dedos de los pies de los caballos. ¿El crecimiento del dedo central inutilizó los otros dedos? ¿O la pérdida de los dedos laterales motivó que el dedo medio se volviera más robusto? Los científicos no están seguros de cómo ocurrió exactamente la transición de los caballos a un dedo, pero sospechan que la falta de dedos laterales les dio a los caballos más control sobre el movimiento de sus piernas.

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