¿Vale la pena el turismo espacial?

2021-07-21
Esta toma muestra la cápsula de la tripulación Blue Origin, que tiene espacio para seis astronautas, y cada pasajero tiene su propio asiento junto a la ventana. Origen azul

Este mes, los lanzamientos espaciales han acaparado los titulares con un fervor que recuerda a la NASA en sus días gloriosos del Apolo 11 y el alunizaje. Pero a diferencia de hace más de 50 años cuando tuvieron lugar esos eventos históricos, las historias de hoy se centran en un grupo completamente diferente de personas que llegan al borde del espacio (y más allá): inversores multimillonarios que han financiado sus propias empresas espaciales.

Cada uno con su propio objetivo, SpaceX (Space Exploration Technologies) de Elon Musk , Blue Origin de Jeff Bezos y Virgin Galactic de Richard Branson están impulsando el progreso en la tecnología espacial y especialmente en el turismo espacial: la idea de que los ciudadanos comunes pueden visitar el espacio como un destino turístico. - a un ritmo nunca antes visto.

Pero, ¿es el turismo espacial algo bueno que beneficia a la humanidad? ¿O la actual "carrera espacial" multimillonaria señala el fin de los tiempos, ya que se gasta una enorme riqueza sin beneficio para nadie más que para aquellos con suficientes comas en su patrimonio neto?

La historia del turismo espacial

El turismo espacial en realidad no es un concepto nuevo ni siquiera del siglo XXI . La NASA imaginó la posibilidad del turismo espacial en la década de 1970. Los primeros diseños del transbordador espacial (que datan de 1979 ) incluían una configuración que permitiría hasta 74 pasajeros de espacio en la bahía de carga para tripulaciones más grandes e incluso vuelos turísticos.

Algunos de los primeros astronautas no gubernamentales fueron en realidad patrocinados por empresas: ¡hablemos de un beneficio laboral! Estos incluyeron al Dr. Ulf Merbold de Alemania, el ingeniero del MIT Byron Lichtenberg, quienes se desempeñaron como especialistas en misiones en STS-9 en 1983, y el empleado de McDonnell Douglas, Charles Walker, quien voló en STS-41-D en 1984 . Esto ayudó a inspirar confianza en el programa Participante de Vuelo Espacial de la NASA , de quien Christa McAuliffe se convertiría en la primera astronauta y primera maestra en el espacio. Desafortunadamente, el programa, y ​​todo el programa de transbordadores, se retrasó con el desastre del Challenger de 1986.

Puede que el turismo espacial se haya pospuesto, pero no se abandonó. En el cambio de siglo, los millonarios que se hicieron a sí mismos, incluidos Bezos y Branson, se fijaron en la construcción de sus propias empresas espaciales para ofrecer oportunidades de turismo mientras la NASA se enfocaba en objetivos gubernamentales y de investigación. Dos décadas después, la tecnología finalmente se desarrolló de tal manera que ambas compañías, Blue Origin de Bezos y Virgin Galactic de Branson, lanzaron a sus fundadores al espacio suborbital en rápida sucesión.

El fundador de Virgin Group, Richard Branson, disfruta de su vuelo espacial.

Críticas al turismo espacial

El turismo espacial fue inicialmente un concepto esperanzador, centrado en aumentar el acceso de los ciudadanos comunes a visitar el espacio. Sin embargo, la industria del turismo espacial moderno se ve diferente, ya que las primeras ventas de boletos de Virgin Galactic oscilaron entre $ 200,000 y $ 250,000 ; Blue Origin no ha anunciado los precios de las entradas, pero recientemente vendió un asiento por 28 millones de dólares como parte de una subasta benéfica. Esto obviamente pone un precio al acceso al espacio muy por fuera del alcance de todos, excepto los ultrarricos; es una de las principales críticas al turismo espacial en la actualidad.

Parte de la razón por la que los vuelos espaciales son tan caros es que solo se transportan unas pocas personas a la vez. "Si quieres bajar el precio de 250.000 dólares a cuatro dígitos, como una aerolínea, tienes que repartirlo entre muchos más cuerpos", dijo a CNN Ron Epstein, analista aeroespacial del Bank of America . Pero pueden pasar décadas antes de que las empresas lleguen a ese punto. Los costos del combustible y la energía actualmente no hacen que sea factible ofrecer viajes espaciales a un gran número de personas.

Otra queja es que los fondos gastados en vuelos espaciales podrían gastarse mejor en otros lugares, como resolver problemas aquí en la Tierra. Alan Ladwig, autor de "¿ Nos vemos en órbita? Nuestro sueño de un vuelo espacial ", dice que este comentario no carece de fundamento, o de precedentes históricos, ya que la gente decía lo mismo sobre la NASA. "Ha habido críticas de que el dinero gastado en el espacio se aplicaría mejor a otras necesidades de la sociedad. Esto ha sido un tema de debate para una variedad de actividades espaciales durante los últimos 60 años y no es probable que cambie independientemente de lo que suceda con el turismo espacial ," él dice. Y varios artículos que damos por sentado, como la espuma viscoelástica, las bombas de insulina y los lentes de anteojos resistentes a los arañazos, provienen de invenciones de la NASA .

Finalmente, el turismo espacial (y la tecnología de lanzamiento en general) es criticado por su impacto ambiental . "El 'daño' que más se habla es la contaminación causada por el carbono negro de algunos motores de naves espaciales", explica Ladwig. "Virgin Galactic ha restado importancia a este problema [diciendo que su impacto en el cambio climático es menor y que] también planea invertir en combustibles sostenibles para el futuro. Los motores de Blue Origin se basan en hidrógeno líquido y oxígeno líquido que se quema como vapor de agua. Sin embargo, los críticos" tenga en cuenta que todavía se necesita electricidad para fabricar los combustibles ".

En este momento, el número de vuelos al espacio es reducido, por lo que las emisiones de dióxido de carbono son insignificantes, en comparación con los vuelos en avión. Pero, ¿qué pasa cuando ese número aumenta? Virgin espera tener 400 vuelos al año para fines de la década, informó el Wall Street Journal . Y a diferencia de las otras dos compañías, SpaceX alcanzará la órbita cuando lleve a cuatro ciudadanos privados al espacio en septiembre utilizando su cohete F9, que "según los cálculos arroja el equivalente a 395 vuelos transatlánticos por valor de emisiones de carbono", informó Phys.org .

Beneficios del turismo espacial

Los impulsores del turismo espacial dicen que aún no sabemos qué aspectos positivos pueden surgir de ir al espacio para la recreación.

"Aquellos que vayan tendrán una experiencia transformadora que conducirá a nuevas formas de pensar sobre nuestro planeta de origen, cómo interactúan con otros y desarrollarán un compromiso para mejorar la vida en la Tierra", dice Ladwig. "Queda por ver qué innovaciones, creaciones y avances en el conocimiento podrían resultar de las nuevas categorías de viajeros espaciales, pero las expectativas son altas".

Además, el turismo espacial será un buen negocio, tanto en el espacio como en la Tierra: "Varios analistas económicos han pronosticado que el turismo espacial mundial podría crecer a 1.700 millones de dólares para 2027. Eso generaría un número significativo de nuevos puestos de trabajo y capacidades en los países emergentes. economía del turismo espacial ", dice Ladwig.

Es importante tener en cuenta que estos lanzamientos no son acrobacias únicas. Unas 600 personas han sido confirmadas para vuelos de Virgin Galactic en el futuro; la compañía ni siquiera ha vendido boletos desde finales de 2018 y ha registrado a más de 8,000 compradores potenciales interesados ​​desde entonces.

Hay un largo camino por recorrer desde los primeros vuelos como los recientes hasta una industria del turismo espacial sostenible y generalizada que más personas pueden pagar. "Históricamente, las personas adineradas siempre han sido las primeras en adoptar nuevas iniciativas, aventuras y capacidades de transporte", dice Ladwig. "El 'beneficio' de su participación es demostrar que la experiencia tiene valor, es algo que la gente está dispuesta a apoyar y atrae una atención pública significativa a una nueva industria".

Solo con esa atención y financiación pueden estas empresas, o sus sucesoras, esperar ofrecer vuelos espaciales generalizados y favorables al mercado masivo, pero es una perspectiva emocionante, aunque sea en un futuro lejano.

Eso es interesante

Si bien muchos lo consideran de otra manera, SpaceX de Elon Musk no es en realidad una empresa de turismo espacial. Si bien han ofrecido vuelos privados y tienen permiso para transportar pasajeros comerciales a la Estación Espacial Internacional , los objetivos de la compañía se centran en la colonización de Marte y en hacer de los humanos una especie multiplanetaria. Si los clientes adinerados están dispuestos a pagar para ayudar a avanzar en esa misión, Musk generalmente está dispuesto a aceptar los fondos.

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