Varias especies nuevas de tarántula encontradas en lo alto de los Andes

2018-09-07
Este hapalotremus vilcanota es una de las siete nuevas especies de tarántulas descubiertas en lo alto de los Andes. Esta tarántula en particular tenía una longitud de patas de aproximadamente 1,3 pulgadas (3,5 centímetros). Dr. Tracie Seimon

La Antártida es el único continente que no tiene tarántulas autóctonas. En términos generales, estas criaturas tienden a evitar las áreas frías. La mayoría de las aproximadamente 900 especies de tarántulas reconocidas viven en ambientes desérticos, tropicales o subtropicales. Los nativos de lugares que hacen frío en el invierno, como Utah o el sur de Australia , a menudo deben retirarse a sus madrigueras y permanecer inactivos durante el período más frío del año.

Entonces, el hecho de que no se hayan descubierto una, ni dos, sino siete nuevas especies de tarántulas en lo alto de la Cordillera de los Andes, donde las temperaturas nocturnas pueden descender por debajo del punto de congelación, es bastante inusual. Además, una de ellas vive a mayor altura que cualquier otra tarántula conocida por la ciencia.

Las arañas de montaña

Las siete arañas pertenecen al género Hapaloptremus . Aproximadamente traducido del griego, ese nombre significa "del agujero blando", que puede referirse a la forma en que los animales construyen sus alojamientos. Las tarántulas Hapaloptremus deambulan por zonas de gran altitud de la región andina. Hasta la fecha, se han observado en Perú, Bolivia y Argentina. Para refugiarse, los arácnidos cavan madrigueras poco profundas en el suelo, a veces debajo de pilas de rocas o ramas caídas.

Tracie Seimon, de la Universidad de Columbia, descubrió la primera de estas nuevas arañas en 2006. En ese momento, estaba volteando rocas en la Cordillera Vilcanota, una sección peruana de los Andes. Seimon había estado a la caza de ranas locales, pero como le dijo la bióloga a National Geographic , notó varias pequeñas madrigueras debajo de las piedras volcadas. Muchos agujeros estaban ocupados por diminutas tarántulas; los más grandes medían alrededor de 2 pulgadas (5 centímetros) de largo.

Con la ayuda de un compañero científico, Seimon fotografió diligentemente a varios de los bichos y envió las imágenes al aracnólogo Rick West, uno de los expertos en tarántulas más importantes del mundo . También presentó muestras de campo que había recolectado a Nelson Ferretti del Consejo Nacional de Investigaciones Científicas y Técnicas de Argentina. Minutos detalles en la anatomía reproductiva de la araña revelaron que se trataba de una especie previamente desconocida. Los científicos lo llamaron Hapaloptremus vilcanota.

Ferretti, West, Seimon y tres colegas describen la pequeña tarántula en un artículo que se publicó en el Journal of Natural History el 23 de agosto de 2018. El documento también presenta otras seis especies nuevas de la región andina que su equipo ha identificado.

Alcanzando nuevas alturas

Antes de que apareciera este artículo, la ciencia solo conocía tres especies de Hapaloptremus . Estos siete recién llegados sin duda obligarán a los especialistas en arácnidos a reevaluar todo el género. En el pasado, los expertos pensaban que una de las características distintivas que compartían todas las tarántulas de Hapaloptremus era el bajo número de cúspulas (crestas en forma de dientes) en un segmento de la boca llamado labio. Sin embargo, algunas de las nuevas especies cuentan con muchas cúspulas allí. Estos hallazgos anatómicos pueden parecer mundanos, pero ayudan a mejorar nuestra comprensión del género en sí. Eso, a su vez, podría permitirnos averiguar dónde pertenece Hapaloptremus en el árbol genealógico de la tarántula.

Ferretti y la compañía también obtuvieron conocimientos relacionados con el comportamiento. Solo hay dos estaciones en los Andes: seca y lluviosa. A juzgar por el momento en que se capturaron sus tarántulas macho, dedujeron que la mayoría de las arañas Hapaloptremus se aparean en noviembre, cerca del comienzo de la temporada de lluvias anual , que dura hasta abril. Las hembras hipotéticamente ponen sus huevos en los meses secos.

Otro hallazgo le valió a una especie un lugar en los libros de registro. Seimon encontró algo de Hapaloptremus vilcanota en el sur de Perú a una altitud de 14,842 pies (4,524 metros) sobre el nivel del mar. Las tarántulas silvestres nunca se habían documentado a una altura tan alta antes, aunque el documento reconoce que una especie peruana no relacionada de un género diferente se encontró una vez al acecho a 14,429 pies (4,398 metros) sobre el nivel del mar. Cerca pero sin puro.

Oportunidades en un mundo cambiante

Repasemos las ranas de Seimon por un momento. Las laderas de la Cordillera Vilcanota de Perú están perdiendo rápidamente sus glaciares. Entre 1975 y 2016, el 48 por ciento del hielo glaciar que alguna vez cubrió estas montañas desapareció. Y durante ese período, las elevaciones por debajo de 16,400 pies (5,000 metros) perdieron el 81 por ciento de sus antiguos depósitos de hielo.

Los animales locales se están adaptando a este nuevo status quo ambiental. En 2006, Seimon fue el autor principal de un estudio sobre anfibios de alta montaña en los Andes peruanos. La investigación de su grupo encontró que a medida que el hielo de la montaña se derretía, las ranas indígenas expandieron su rango verticalmente. Ascendieron las laderas y empezaron a subir a grandes alturas donde nunca antes se les había visto. Los estudios futuros pueden determinar si las tarántulas Hapaloptremus están siguiendo su ejemplo y escalando las montañas para explotar los hábitats libres de hielo recientemente disponibles.

Ahora que mece

Una especie de tarántula norteamericana recibió su nombre del ícono musical Johnny Cash en 2016. Aphonopelma johnnycashi se puede encontrar cerca de la prisión Folsom de California, donde Cash grabó un álbum en vivo en 1968. Y como su homónimo, los machos visten abrigos negros.

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