Velociraptors probablemente cazados en solitario, a pesar de la representación de la cultura pop

2017-10-19
Un grupo de Velociraptors corriendo en busca de su presa. JOSE ANTONIO PEAS / Getty Images

Ahora estamos cuatro películas en la franquicia de películas multimillonarias "Jurassic Park", y las "raptors" siguen siendo las favoritas de los fanáticos. El público se deleita al ver a grupos de ellos agruparse en todo, desde fusileros vestidos de color caqui hasta un monstruo dinosaurio híbrido. Estos ataques son organizados, estratégicos y, al menos en tres de las películas, se basan en una cadena de mando dentro del grupo.

¿Ese comportamiento orientado al equipo está respaldado por el registro fósil? Sin embargo, antes de que podamos responder a esa pregunta, debemos aclarar algo.

Identidad equivocada

El dinosaurio que se llama Velociraptor en las películas y novelas de "Jurassic Park" se basó en un animal completamente diferente conocido como Deinonychus . Y cuando se trata de tamaño, hay una gran brecha entre los dos. Velociraptor no era mucho más grande que un pavo, pero el Deinonychus adulto medía 11 pies (3,3 metros) de largo y podía haber pesado más de 200 libras (90,7 kilogramos).

Ambos se clasifican como dromeosáuridos, una familia de dinosaurios carnívoros parecidos a pájaros. Los miembros de este grupo tenían un dedo del pie especializado en cada pie, que, como es sabido, se mantenía en posición vertical mientras caminaban. En teoría, ese hábito mantuvo las grandes garras en forma de gancho en esos dedos agradables y afiladas. (Estén atentos para más detalles).

Volviendo a Deinonychus , este dinosaurio en particular fue descubierto originalmente en 1931 en Montana , pero no sería nombrado hasta 1969. Fue entonces cuando el paleontólogo de Yale John Ostrom estaba supervisando una excavación en una cantera de Montana y se encontraron los huesos de cuatro Deinonychus esparcidos alrededor. el esqueleto parcial de un herbívoro mucho más grande llamado Tenontosaurus .

Al final de su carrera, Ostrom comparó esta escena del crimen paleo con una manada de lobos que despachaba a su presa. Los cuatro dinosauriosDeinonychus muertos , teorizó, habían sido asesinados mientras atacaban al gran devorador de plantas en un esfuerzo grupal coordinado. Más tarde, otros miembros de su manada presuntamente mataron a ese tenaz Tenontosaurus.

Un lobo con ropa de dinosaurio

El trabajo de Ostrom influyó en el autor Michael Crichton, quien escribió dromaeosaurios cazadores de manadas en el primer libro de "Jurassic Park". Desde entonces, el concepto se ha apoderado de la imaginación del público. Además, ha tenido un impacto significativo en la ciencia de los dinosaurios. Los terópodos, el grupo que contiene aves y todos los dinosaurios carnívoros extintos conocidos, a menudo se encuentran enterrados muy cerca de otros miembros de su propia especie. Debido a esto, se ha argumentado que muchos depredadores no dromeosáuridos, como Tyrannosaurus y Allosaurus , también podrían haber cazado en manadas.

Pero, de nuevo, quizás no fue así. En un artículo de 2007 , los paleontólogos Brian Roach y Daniel Brinkman analizaron detenidamente el tema. Y en su opinión, ni Deinonychus ni Velociraptor ni ningún otro dinosaurio depredador no aviar habrían formado manadas. "La caza cooperativa de manadas parecida a los mamíferos ... [es] un comportamiento extremadamente raro y complejo", dice Daniel Brinkman por correo electrónico.

Así que hablemos de terminología. El artículo de Brinkman y Roach define la "verdadera caza en manada cooperativa" como un esfuerzo de caza grupal realizado por animales que " habitualmente trabajan juntos [con otros de su especie] para capturar y someter presas demasiado grandes para que un depredador individual las mate por sí solo " . estos jugadores de equipo también defienden su territorio colectivamente y pueden compartir las tareas de crianza de los jóvenes.

Ningún pájaro o reptil vivo se ajusta a los criterios. Es cierto que los cocodrilos del Nilo a veces se unen contra grandes mamíferos como los ñus, pero luego se dispersan. Y aunque se sabe que los halcones de Harris forman grupos de caza de hasta nueve aves, mientras lo hacen, se dirigen a la caza menor.

Dicho esto, hay un animal vivo que, según Roach y Brinkman, podría ofrecernos una idea de cómo se comportaban los dromeosaurios y otros terópodos no aviares alrededor de grandes presas: el dragón de Komodo .

Un grupo de Velociraptors rodeando a un Protoceratops solitario antes de que se muevan para matar.

Paquetes, pistas y turbas

Los dragones de Komodo son cazadores solitarios y efectivos en eso. Un adulto puede derribar víctimas 10 veces su propio peso corporal. Estos reptiles también son carroñeros ansiosos, y cuando uno de ellos mata una presa grande, es probable que otros vengan corriendo. Lo que sigue es un espantoso frenesí de alimentación , con una docena o más de dragones de Komodo acosando el cadáver. Tales reuniones se vuelven violentas rápidamente. Mientras se pelean por un cadáver, los Komodos pueden atacarse entre sí; a veces, incluso matan y se comen a sus competidores más pequeños en el sitio.

Entonces, cuando los paleontólogos encuentran una gran colección de huesos y / o dientes de terópodos en el mismo depósito fósil, ¿qué deberían hacer con él? ¿Deberían interpretar los restos como una unidad familiar al estilo de un lobo? ¿O deberían verse como el sitio de una turba desorganizada, donde las disputas laterales y el canibalismo habrían sido desenfrenadas?

Por su parte, Brinkman y Roach consideran que este último escenario es más probable. " Deinonychus [y otros terópodos no aviares] eran probablemente cazadores solitarios que participaban en agregaciones de alimentación antagónicas, como dragones de Komodo", dice Brinkman, "y ... interactuaban entre sí de formas mucho más contenciosas, combativas y caníbal de lo que se ha creído ".

Encontrar dientes y huesos juntos es una cosa, pero ¿qué pasa con las huellas de dinosaurios? ¿Pueden arrojar algo de luz sobre el debate sobre la caza en manada? En 2007, se descubrió en China un rastro de dromeosáuridos de 120 millones de años . Se encontraron seis conjuntos diferentes de pistas paralelas, cada una hecha por un animal de aproximadamente 4 pies (1,2 metros) de altura en la cadera. Y a juzgar por la naturaleza del sedimento, parece que todas estas impresiones se colocaron en un lapso de tiempo muy corto.

Anthony J. Martin, un destacado paleoicnólogo (un " científico de rastros de fósiles ") de la Universidad de Emory, cree que los animales que los fabricaron viajaban en algún tipo de grupo. "Las huellas muestran que estos dromeosaurios se movían aproximadamente al mismo ritmo, en la misma dirección (paralela) y espaciados más o menos a la misma distancia [entre sí]. Así que estoy bastante seguro de que esto es evidencia del comportamiento del grupo, ", dice por correo electrónico.

Aún así, esto no significa necesariamente que los dromeosaurios fueran cazados en manadas. Tal vez estaban corriendo hacia un cadáver como esos dragones de Komodo de mentalidad independiente. Para citar con seguridad cualquier conjunto de huellas como producto de la caza en manada o una actividad similar, necesitaríamos "más evidencia, como huellas de un animal de presa que claramente los precedió, y no por mucho tiempo", dice Martin. . "Lo mejor de todo son las huellas de dromeosáuridos que terminan en el lugar de la matanza. Un icnólogo puede soñar, ¿verdad?"

Eso es interesante

Históricamente, se pensaba que las notorias garras de los dedos de los pies recurvadas de Deinonychus , Velociraptor y sus parientes eran herramientas cortantes, utilizadas para destripar a las presas. Sin embargo, estudios recientes han encontrado que las garras habrían estado mejor equipadas para apuñalar o perforar . Por lo tanto, los dromaeosaurios podrían haber usado sus extraordinarios dedos de los pies para ayudarlos a aferrarse a víctimas grandes y violentas. (Básicamente, piense en este espectáculo como un rodeo prehistórico).

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