Comment l'environnement a changé depuis le premier jour de la Terre il y a 51 ans

2020-04-23
Le premier Jour de la Terre a été célébré à Union Square Park à New York le 22 avril 1970. Bettmann / Bettmann Archive / Getty Images

Le 22 avril 1970, des millions d'Américains ont pris part à des manifestations, des nettoyages et d'autres activités pour faire le premier Jour de la Terre . L'événement était l'idée originale du sénateur démocrate de l'époque Gaylord Nelson du Wisconsin, et c'était un moment décisif pour le mouvement environnemental américain en pleine croissance.

Les Américains étaient de plus en plus conscients que la même industrialisation qui avait rendu le pays riche avait un impact sur l'environnement et leur propre santé. Comme l'a dit le célèbre présentateur Walter Cronkite dans une émission spéciale de CBS News, les participants au Jour de la Terre avaient «une cause commune de sauver des vies des sous-produits mortels de cette prime: les cieux souillés, les eaux sales, la Terre jonchée».

Cette même année verra la création de l' Agence de protection de l'environnement et la première d'une série de lois environnementales importantes. Depuis lors, les efforts visant à lutter contre divers maux environnementaux ont augmenté et diminué. Alors que d'énormes progrès ont été accomplis dans la lutte contre la pollution atmosphérique, la menace du changement climatique est apparue et s'est multipliée. Nous examinons ici quelques indicateurs environnementaux pour voir quels progrès ont - ou non - été accomplis depuis ce premier Jour de la Terre il y a 50 ans.

Climat

Les montées claires et inexorables des courbes des deux graphiques ci-dessous sont au cœur du problème du réchauffement climatique. Alors que les humains ont empilé plus de voitures sur les routes et brûlé plus de charbon et de gaz naturel pour l'électricité, la quantité de dioxyde de carbone dans l'atmosphère a régulièrement augmenté.

La concentration atmosphérique moyenne de CO2 se situe désormais au-dessus de 410 parties par million (ppm), contre environ 325 ppm en 1970 (et 280 ppm avant la révolution industrielle du XIXe siècle). L'excès de chaleur piégé par ce CO2 a déjà augmenté les températures mondiales d'environ 1 degré Celsius depuis l'époque préindustrielle. Dans le cadre de l' accord de Paris sur le climat de 2015 , les pays ont convenu de limiter le réchauffement total à pas plus de 2 degrés Celsius (3,6 degrés Fahrenheit) au-dessus des niveaux préindustriels - avec un objectif préféré de rester en dessous de 1,5 degrés Celsius (2,7 degrés Fahrenheit). À ce jour, les efforts de réduction des émissions n'ont pas été en mesure de freiner suffisamment rapidement pour atteindre ces objectifs.

La pollution de l'air

Parmi les problèmes fondamentaux qui ont poussé Nelson et ses collègues à organiser le premier Jour de la Terre, il y avait la pollution endémique et mortelle qui obstruait le ciel des États-Unis. L'une des pires catastrophes de pollution atmosphérique de l'histoire du pays est survenue à l'automne 1948, lorsque les conditions météorologiques ont provoqué la formation d'un ragoût de smog dans la ville industrielle de Donora, en Pennsylvanie , faisant des milliers de morts et 20 morts. Le Congrès a adopté diverses lois pour limiter la pollution de l'air dans les années qui ont suivi, mais la Clean Air Act de 1970 était la loi historique qui a véritablement inauguré une réglementation stricte et complète des émissions des centrales électriques, des usines et des voitures.

Les graphiques ci-dessous montrent comment la loi et ses révisions ultérieures ont conduit à des baisses notables à l'échelle nationale de trois principaux polluants: le dioxyde d'azote, le dioxyde de soufre et le plomb. Le dioxyde d'azote et le dioxyde de soufre peuvent être nocifs pour la santé humaine lorsqu'ils sont inhalés et tous deux réagissent avec d'autres produits chimiques dans l'atmosphère pour créer les particules qui contribuent au smog.

Le plomb est hautement toxique et peut causer des problèmes neurologiques et cardiovasculaires. L'une des principales sources de pollution atmosphérique par le plomb au milieu du XXe siècle était l'essence au plomb; depuis son élimination progressive, à partir du milieu des années 70, les niveaux de plomb ont chuté. De nombreux écologistes et scientifiques qui étudient la pollution de l'air craignent que les progrès considérables au cours des 50 dernières années ne soient bloqués - ou même annulés - par les mesures prises par l'EPA pendant l'administration Trump pour affaiblir les règles et l'application de la loi sur la pollution atmosphérique.

L'eau

Peut-être le moment le plus emblématique de la crise qui a affligé les voies navigables américaines a été l'incendie qui a éclaté sur la rivière Cuyahoga le 22 juin 1969. Les effluents de l'activité industrielle le long de la rivière, allant d'Akron, Ohio, à Cleveland, avaient fourni du carburant pour plus d'un douzaines d'incendies depuis le milieu du 19e siècle et ont tué les poissons de la voie navigable. L'événement de 1969 a contribué à l'adoption de la Clean Water Act en 1972. Autre loi historique, cette loi traitait de la pollution entrant dans les cours d'eau par l'industrie, les égouts et l'agriculture.

Les graphiques ci-dessous mettent en évidence les mesures de deux grands plans d'eau américains: le lac Michigan et le lac Érié . Le premier montre le changement des niveaux de phosphore - l'un des éléments nutritifs clés qui alimentent les proliférations d'algues toxiques - transporté dans le lac Érié par la rivière Maumee, qui se jette dans le lac de Tolède. Le ruissellement des champs agricoles est le principal contributeur à la charge de phosphore dans le lac, qui alimente en eau potable 11 millions de personnes. Les chercheurs s'efforcent activement de comprendre comment les pratiques agricoles pourraient être modifiées pour réduire la quantité de phosphore qui s'infiltre.

Le graphique du lac Michigan montre un type de polluant différent: les polychlorobiphényles (BPC), qui peuvent causer le cancer ainsi que d'autres effets sur la santé. La production de PCB a été interdite en 1979. Et bien que les niveaux de composés dans l'air (à partir desquels ces produits chimiques tombent dans l'eau) et dans les poissons aient diminué, leur présence est encore suffisamment élevée pour que certains États avertissent les gens de limiter la consommation de poisson provenant du des lacs.

Déchets

Les Américains produisent beaucoup plus de déchets qu'il y a 50 ans - et pas seulement parce que la population du pays a augmenté: chaque personne aux États-Unis génère en moyenne 4,5 livres (2 kilogrammes) de déchets par jour, contre seulement 3,25 livres ( 1,4 kilogramme) en 1970. Ce qu'ils jettent a également changé, les déchets plastiques représentant un pourcentage plus important que par le passé.

Ce changement reflète l'explosion des produits en plastique au cours des dernières décennies, passant de moins de 50 millions de tonnes (45 millions de tonnes métriques) du matériau produit en 1970 à plus de 320 millions de tonnes (290 millions de tonnes métriques) aujourd'hui. Et bien que le recyclage et le compostage de certains matériaux se soient développés, une grande partie des déchets finit toujours dans les décharges: 139,6 millions de tonnes (129,6 millions de tonnes métriques) sur les 267,8 millions de tonnes (243,7 millions de tonnes métriques) générées en 2017 (l'année dernière pour lesquels des données sont disponibles). Ce montant représente au moins une légère baisse par rapport aux 145,3 millions de tonnes (131,8 millions de tonnes métriques) déversées dans les décharges en 1990.

Il est clair que les États-Unis et le monde ont fait des progrès dans la réalisation de l'impact de l'humanité et de la nécessité de protéger l'environnement. Mais il reste encore un long chemin à parcourir. Comme Nelson l'écrivait en 1984, "Le test ultime de la conscience de l'homme peut être sa volonté de sacrifier quelque chose aujourd'hui pour les générations futures dont les mots de remerciement ne seront pas entendus."

Cette histoire a été publiée à l'origine dans Scientific American et est republiée ici dans le cadre de Covering Climate Now, une collaboration journalistique mondiale renforçant la couverture de l'histoire du climat.

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