Les baleines à bosse ont fait un retour incroyable après l'extinction

2021-05-15
Une baleine à bosse enfreint dans l'océan Pacifique au parc naturel national Uramba Bahia de Malaga en Colombie. Les baleines à bosse migrent chaque année de la péninsule antarctique dans l'océan Pacifique au large des côtes de la Colombie, sur une distance approximative de 8 500 kilomètres (5 280 miles), pour accoucher et allaiter leurs petits. MIGUEL MEDINA AFP / Getty Images

Connues pour leurs chansons mystiques , leurs voyages à travers le monde et leur gymnastique impressionnante, les baleines à bosse ( Megaptera novaeangliae ) sont l'un des géants les plus captivants et les plus complexes de l'océan. Bien qu'elles ne soient pas aussi grosses que la baleine bleue , le plus gros animal de la planète, les baleines à bosse sont encore assez grosses, atteignant 18,3 mètres de long et pesant jusqu'à 40 tonnes (36 tonnes métriques). C'est à peu près la longueur d'un bus urbain mais le poids de deux.

La bosse qui se forme sous leur petite nageoire dorsale lorsqu'ils se brisent - le fait de jeter une partie ou la totalité de leur corps hors de l'eau - leur donne leur nom reconnaissable. Ils ont une queue et des nageoires pectorales particulièrement énormes, leur dos est noir et leur ventre est un mélange variable de noir et de blanc. Ce qui semble de loin être des lignes décoratives sur leur face inférieure sont en fait des plis ventraux . Ces plis s'ouvrent et permettent à la cavité de la gorge de la baleine de se dilater afin qu'elle puisse ramasser de grandes quantités d'eau (et donc sa proie) lorsqu'elle se nourrit.

Les baleines à bosse sont l'une des 14 espèces de baleines à fanons , un type de baleine qui a des fanons - de longs poils hérissés de kératine attachés à leur mâchoire supérieure - au lieu de dents. Malgré leur taille massive, les baleines à bosse aiment manger des créatures marines beaucoup plus petites - plancton , krill, anchois, morue, lançon et capelan. Ils avalent suffisamment d' eau pour remplir une piscine, puis lorsqu'ils l'expulsent, les fanons filtrent ces minuscules créatures savoureuses.

Si vous imaginez un plongeur se faire ramasser dans toute cette eau, n'ayez crainte. Ces baleines massives ne sont pas construites pour avaler de gros animaux. Alors que leur œsophage s'étire un peu lorsqu'ils avalent un repas, leur gorge (et celle de la plupart des espèces de baleines) n'est pas plus large qu'un poing humain. Et si vous vous retrouvez dans leur bouche par erreur, vous serez aussitôt recraché.

Ce fut le cas pour le voyagiste de plongée Rainer Schimpf lorsqu'il s'est accidentellement retrouvé dans la bouche d'une autre baleine à fanons, la baleine de Bryde . Il partage dans cette vidéo que l'expérience a été un moment unique et spécial, mais ce n'était certainement pas une baleine de temps:

Ce sont des globe-trotters

Les baleines à bosse peuvent être trouvées dans tous les océans du monde, en partie en raison de l'un des plus longs modèles de migration de tous les mammifères. Les populations à bosse passent une partie de l'année à se nourrir et à grossir dans les eaux plus froides, puis se dirigent vers le sud vers les eaux tropicales ou subtropicales pour se concentrer sur l'accouplement. Les femelles produisent généralement un seul veau tous les deux à trois ans en moyenne, ce qui peut ne pas sembler beaucoup, mais elles resteront environ 80 à 90 ans .

Ce sont les acrobates de l'océan

Les baleines à bosse ont tendance à vivre plus près du rivage et leur propension à gifler l'eau et à percer la surface en fait un spectacle fréquent et impressionnant pour les observateurs de baleines. Ed Lyman, spécialiste de la gestion des ressources naturelles au sanctuaire marin national des baleines à bosse des îles hawaïennes, a déclaré dans une interview par courrier électronique que les scientifiques pensent que ces acrobaties ont probablement plus d'un objectif.

"Premièrement, il peut s'agir d'un mécanisme de toilettage ou de nettoyage. Vous jetez la totalité ou la plupart des 40 tonnes (dans le cas d'une baleine à bosse adulte typique) de votre corps hors de l'eau et vous vous écrasez, vous êtes très susceptible d'enlever peau lâche, parasites et en général tout bio-encrassement. Cela réduit la traînée et aide à maintenir la forme hydrodynamique de l'animal (cela réduit votre budget énergétique) », explique-t-il.

D'autres possibilités incluent le son de l'éclaboussure comme moyen de communication et le mouvement / les sons comme signaux de reproduction. Lyman dit: "... jeter son corps hors de l'eau pourrait être un comportement de démonstration, représentant de l'agression ou de la compétitivité ... [N] ous voyons parfois les baleines montrer un comportement de violation ou de moins en moins jeter leur corps hors de l'eau. une partie de leur comportement reproducteur se manifeste. "

Mais qu'est-ce que la vie sans un petit jeu. "C'est peut-être amusant. Quand nous voyons des veaux se briser dans les eaux du sanctuaire, nous avons tendance à pencher vers cette interprétation. Bien que cela s'applique également aux adultes", dit Lyman.

Une baleine à bosse blanche australienne nommée Migaloo, qui signifie `` White Fella '' dans la langue australienne aborginale, est la seule baleine à bosse blanche documentée au monde et a été repérée pour la première fois en 1991.

Les hommes ont de sérieuses compétences en chant

Les bosses sont des maîtres communicateurs - les mâles composent des grognements et des gémissements dans des chansons complexes qui parcourent de grandes distances sous l'eau. Les chercheurs débattent toujours de l'objectif exact de la musique, mais Marc Lammers, Ph.D., chercheur écologiste au sanctuaire marin national des baleines à bosse des îles hawaïennes, partage dans une interview par e-mail: "D'une manière générale, le chant des baleines à bosse est considéré comme être un spectacle d'accouplement, car il est corrélé à la saison de reproduction. "

Mais il dit que la plus grande question est de savoir qui exactement les hommes font la sérénade. Bien qu'il soit possible que les femmes choisissent leurs partenaires en fonction de leur chanson, il y a peu de preuves jusqu'à présent. «Il y a plus de preuves comportementales suggérant que les autres hommes prêtent une attention particulière au chant de leurs concurrents. En conséquence, plusieurs chercheurs (moi y compris) pensent que la chanson peut aider à médiatiser les interactions homme-homme en communiquant potentiellement la capacité compétitive d'un chanteur aux concurrents potentiels », dit Lammers.

Il ne s'agit certainement pas de savoir qui a les meilleures paroles. Lammers explique que les hommes de chaque population chantent la même chanson, avec un peu de place pour l'improvisation, bien sûr. Mais tout comme nous, les humains, avons des caractéristiques vocales différentes, les baleines aussi. «C'est cette variabilité individuelle qui peut véhiculer des informations importantes sur la forme physique d'un homme, et donc sa capacité à concourir pour une femme, que d'autres hommes (et peut-être des femmes) peuvent écouter», dit-il.

La population de baleines à bosse fait son retour

En raison des années de chasse commerciale à la baleine, toute la population de baleines à bosse a été classée en danger en 1970. Mais les choses ont commencé à s'améliorer en 1985 lorsque le moratoire final sur la pêche commerciale de la Commission baleinière internationale est entré en vigueur. Aujourd'hui, ils sont encore parfois pris dans des engins de pêche ou entrent en collision avec des bateaux, mais leur population augmente heureusement - seulement quatre des 14 populations distinctes sont toujours répertoriées comme en danger. Avec une conservation continue, les gentils géants continueront de chanter, d'éclabousser et de nous étonner tous.

Maintenant c'est intéressant

Les baleines à bosse femelles sont des mères assez étonnantes . Après avoir mis au monde son veau, elle produit environ 93 gallons (350 litres) de lait par jour pour préparer le jeune pour la longue migration à venir. Et le plus étonnant, c'est qu'elle ne mange rien du tout pendant la période d'allaitement - elle fait tout cela en utilisant uniquement ses réserves de graisse.

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