Les chenilles légionnaires rongent les pelouses à travers les États-Unis

2021-09-15
Les légionnaires d'automne (Spodoptera frugiperda) sont des chenilles grises et beiges qui atteignent environ 3,8 cm de long. Ils peuvent faire brunir une pelouse verte en un rien de temps. SIMON MAINA/Getty Images

Les animaux ne sont que des animaux, mais les humains s'entendent mieux avec certains d'entre eux que d'autres. Si vous avez une pelouse , vous n'aimerez peut-être pas les spermophiles, les fourmis de feu ou le chien du quartier qui s'échappe de sa cour et déterre la vôtre. Vous détestez aussi probablement la légionnaire d'automne ( Spodoptera frugiperda ), car ce qu'ils aiment, c'est l'herbe.

Les légionnaires sont de super épandeurs

La chenille légionnaire d'automne est un papillon originaire des régions tropicales et subtropicales des États-Unis et du Mexique. Ni les larves ni la mite ne peuvent survivre aux températures hivernales aux latitudes des États-Unis au-dessus de la Floride, du Texas et du Mexique, mais chaque année, lorsqu'elles commencent à éclore dans les États du sud, elles commencent leur migration vers le nord.

"Ils continuent de traverser plusieurs générations dans le sud de la Floride à l'est et au Texas et au Mexique dans le centre et l'ouest", explique Shimat V. Joseph, spécialiste du gazon et entomologiste au Collège des sciences agricoles et environnementales de l'Université de Géorgie. , dans un e-mail. "Ils sont dispersés progressivement au printemps et au début de l'été dans tout le nord des États-Unis via les courants d'air. En Géorgie, nous commençons généralement à les considérer comme un problème dans le gazon à partir de la fin juillet, mais cette année, nous avons vu des populations élevées commencer fin juin. "

La légionnaire d'automne peut passer d'œuf à papillon en un mois et les œufs éclosent en 48 heures. Les larves, ou vers, se nourrissent de plantes hôtes la nuit.

Certaines années, ils vont plus loin que d'autres. À la fin de l'été 2021, les papillons de nuit ont voyagé sur des flux d'air de tempête jusqu'en Ohio, en Pennsylvanie et même au Canada – certains comptes les ont chronométrés parcourant 500 milles (805 kilomètres) en 24 heures.

Selon Joseph, il est difficile d'identifier une seule raison pour laquelle certaines années produisent d'énormes booms de légionnaires d'automne. Il dit que c'est probablement le résultat d'une combinaison de facteurs, tels que la disponibilité des ressources alimentaires, l'éclosion précoce et les bonnes conditions météorologiques.

« Ils aiment les températures chaudes et les conditions humides », explique Joseph. « [En 2021], nous avons tout cela. Certains producteurs se sont plaints que certains insecticides courants utilisés contre les légionnaires d'automne ne sont pas efficaces cette année. Cela suggère l'accumulation de certaines populations résistantes, mais je ne l'ai pas vérifié personnellement.

Cycle de vie de la chenille légionnaire

Le cycle de vie de la légionnaire d'automne comprend les œufs, les larves (chenilles), les pupes et les adultes. Les œufs sont pondus en grappes d'environ 50 à 200 œufs par grappe, et vous pouvez les voir sur des structures de couleur claire comme des porches, des granges et des poteaux de clôture, ainsi que sur des arbres et des arbustes autour de la cour. En été, ils peuvent subir une seule génération - de l'œuf à la mite - en un mois, et les œufs éclosent en 48 heures - ce qui, bien sûr, signifie que plus tôt dans la saison ils éclosent, plus la population est importante à la fin de l'été et à l'automne.

Bien que les chenilles grises et beiges commencent petites, elles grignotent de plus en plus d'herbe au fur et à mesure qu'elles grandissent, jusqu'à ce qu'elles atteignent environ 3,8 cm de long. Une chenille légionnaire peut être identifiée par un Y blanc à l'envers sur son visage.

Les œufs de la chenille légionnaire sont pondus en grappes d'environ 50 à 200 œufs par grappe, et vous pouvez les voir sur des structures de couleur claire comme les porches, les granges et les poteaux de clôture.

La menace de la chenille légionnaire d'automne

Demandez à quelqu'un qui aime vraiment sa pelouse et il vous dira que les légionnaires d'automne sont une mauvaise nouvelle.

"Ils se nourrissent abondamment de limbes foliaires et de tiges d'herbe des Bermudes", explique Joseph. "Bien sûr, ils préfèrent certaines espèces de graminées à d'autres s'ils ont le choix, les plus grosses chenilles se nourrissant plus agressivement que les jeunes chenilles. Tout est une question de nombre. Si l'infestation est grave, nous parlons de centaines de chenilles. Elles peuvent faire passer la pelouse du vert au brun en deux jours. Habituellement, l'herbe des Bermudes récupère en 3 à 4 semaines si une irrigation et des nutriments suffisants sont fournis.

Contrairement à certaines larves de mites et de papillons qui ne se nourrissent que d'une seule espèce d'hôte, la légionnaire d'automne se nourrit de plus de 100 plantes différentes, dont la plupart sont des graminées comme le maïs, le blé, le riz et le sorgho, mais aussi des cultures comme la luzerne, les betteraves, les tomates, les pommes de terre et le soja. Lors d'une grande épidémie, ils peuvent causer d'immenses dégâts en quelques jours seulement - en 2021, l'Agence américaine de protection de l'environnement a approuvé l'utilisation spéciale d'un herbicide normalement restreint pour contrôler les légionnaires d'automne dans les rizières, car les dégâts étaient si importants.

Ce que les propriétaires peuvent faire

Étant donné que les légionnaires d'automne peuvent décimer une pelouse en quelques jours seulement, si vous appréciez votre gazon vert luxuriant, c'est une bonne idée de garder un œil sur eux.

"D'abord, ayez un plan pour surveiller le ravageur", dit Joseph. « Rechercher des masses d'œufs sur les structures autour de la pelouse est une bonne stratégie pour les propriétaires. Ils pondent également des œufs sur les arbres et les arbustes. La pelouse peut sembler déchiquetée et les feuilles complètement dépouillées à cause de l'alimentation des chenilles. Verser de l'eau savonneuse sur la zone de gazon suspectée. fera remonter les vers à la surface. Les larves plus âgées sont plus faciles à trouver que les plus jeunes. Des applications d'insecticides peuvent être nécessaires si la population est importante. Contactez les agents universitaires locaux pour obtenir des recommandations sur les insecticides.

Dans la plupart des cas, la santé à long terme de l'herbe n'est généralement pas affectée et l'herbe finira par récupérer avec des soins appropriés. Cependant, après un cas grave de légionnaires qui n'ont pas été traités suffisamment tôt, vous devrez peut-être réensemencer ou réensemencer pour réparer les dégâts.

Maintenant c'est intéressant

Pour savoir si vous avez des légionnaires d'automne dans votre jardin, mélangez 1 cuillère à soupe de savon à vaisselle par gallon d'eau et versez-le sur une petite surface de votre pelouse infectée. L'eau savonneuse devrait envoyer les légionnaires se tortiller à la surface.

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