Les écureuils organisent en fait leur réserve de noix - voici pourquoi

2017-09-29
Les écureuils arboricoles utilisent une technique mnémotechnique appelée «découpage spatial» pour trier et enterrer leurs scores de noix par taille, type, et peut-être valeur nutritionnelle et goût. Tobias Svens_n / EyeEm / Getty Images

Malgré la fréquence des écureuils arboricoles d'Amérique du Nord dans de nombreuses villes, quartiers et espaces extérieurs, il existe un certain nombre d'idées fausses à propos de ces petites créatures.

La première est que l'écureuil gris de l'Est, l'écureuil de renard de l'Est et les écureuils volants du Nord ou du Sud hibernent pendant l'hiver. Ils ne. (Cependant, la plupart des spermophiles - comme le spermophile de Californie - font une longue sieste pendant les mois les plus froids.)

Une autre idée fausse: les écureuils arboricoles stockent leur nourriture - des fruits d'arbres, comme des glands - dans leurs nids ou tanières pour grignoter tout l'hiver. Ils ne font pas ça non plus.

En fait, le processus par lequel les écureuils arboricoles se nourrissent pendant l'hiver est un peu plus complexe et actif que de stocker le vieux «garde-manger» à la maison, et les chercheurs apprennent que cela suggère des capacités de mémoire avancées.

Une nouvelle étude - menée par des professeurs du département de psychologie de l'Université de Californie à Berkeley et publiée dans le numéro de septembre de la revue Royal Society of Open Science - affirme que les écureuils arboricoles utilisent une technique mnémotechnique appelée "segmentation spatiale" pour trier et enterrer leurs notes de noix par taille, type et peut-être valeur nutritionnelle et goût. Quand ils ont faim plus tard, c'est théorisé, ils peuvent se rappeler où trouver ce qu'ils veulent.

Les écureuils arboricoles utilisent une technique mnémotechnique appelée «découpage spatial» pour trier et enterrer leurs scores de noix par taille, type, et peut-être valeur nutritionnelle et goût.

Mais revenons un peu en arrière. Tout d'abord, il est important de savoir que les écureuils gris de l' Est et les renards de l'Est mangent avec un menu varié de graines, de noix, de glands, de bourgeons d'arbres, de baies, de feuilles, de parties de pommes de pin et d'autres aliments que certains d'entre nous n'aiment pas penser. environ (œufs d'oiseaux et oisillons), ainsi que la tranche occasionnelle de pizza trouvée . Certains de ces trucs qu'ils mangent tout de suite; le reste, ils emmènent au nid ou à la tanière pour plus tard.

Mais à l'approche de l'hiver, les écureuils sont confrontés à un défi: ils savent instinctivement que les sources de nourriture seront bientôt rares, alors ils rassemblent toute la nourriture dont ils auront besoin, tout en se nourrissant au jour le jour. C'est pourquoi ils sont si occupés à l'automne, quand Dame Nature s'est assurée que tous les glands sont tombés des arbres.

Deuxièmement, les écureuils gris de l'Est et le renard de l'Est sont des «accumulateurs de dispersion», ce qui signifie à peu près à quoi cela ressemble - ils stockent leur nourriture et la dispersent dans des endroits où ils peuvent facilement y accéder. C'est généralement près de l'arbre qui tient leur nid ou leur tanière, mais ils s'étendent souvent dans des zones de 7 acres (2,8 hectares). Et plutôt que de laisser leurs marchandises au-dessus du sol où d'autres écureuils peuvent les voler, ils les enterrent - c'est ce qu'on appelle la «mise en cache» - à environ 2,5 centimètres sous le sol. Les écureuils sont connus pour casser une noix avant de l'enterrer, pour l'empêcher de germer.

Au moment de manger, ils recherchent les noix qu'ils ont enterrées. Alors que les écureuils possèdent un fort sens de l'odorat, ce qui leur permet de flairer les noix sous une couverture de terre, les chercheurs ont depuis longtemps remarqué des preuves d'intelligence stratégique dans le placement de leur nourriture. Par exemple, une étude en 2008 a rapporté que les écureuils gris de l'Est se livraient à une «mise en cache trompeuse» - ils creusent un trou, font semblant de jeter le gland (tout en le tenant dans leur bouche), couvrent le trou vide et s'enfuient dans un autre. endroit secret-cachette. Ils le font, a-t-on suggéré, pour tromper les autres écureuils qui pourraient regarder.

Une étude de 2008 a révélé que les écureuils gris de l'Est creusaient des trous, faisaient semblant de jeter leurs glands, couvraient le trou vide et s'enfuyaient vers une autre cachette secrète pour tromper d'autres écureuils qui pourraient les regarder.

Maintenant ceci: la dernière étude de Mikel M. Delgado et Lucia F. Jacobs, professeurs à l'UC Berkeley, indique une réflexion plus complexe derrière la mise en cache. Au cours d'expériences sur le terrain menées sur 19 mois de 2012 à 2014, les chercheurs ont nourri 45 écureuils renards de l'Est «marqués, en liberté», une noix à la fois - 16 au total pour chaque écureuil - en variant le type de noix (amandes, noisettes, pacanes et noix ). Si les écureuils ne mangeaient pas les noix tout de suite, les chercheurs ont suivi grâce au GPS où les écureuils ont ensuite enterré les prix.

Ce qu'ils ont trouvé montrait des preuves de « découpage spatial ». En d'autres termes, les écureuils placent des noix spécifiques dans des endroits similaires pour les aider à se rappeler où se trouvaient les noix (c.-à-d., Les amandes étaient placées dans une zone générale, les noisettes dans une autre, la pizza dans une autre). Non, attendez, la pizza n'a pas été impliquée dans cette étude. Mais vous obtenez le point.

Cette stratégie mnémotechnique a également été observée chez le rat. Les résultats, écrivent les chercheurs dans l'étude , montrent qu '«un accumulateur de dispersion pourrait utiliser la segmentation spatiale pendant la distribution du cache comme stratégie cognitive pour réduire la charge de la mémoire et donc augmenter la précision de la récupération».

Les écureuils ont beaucoup à penser, en d'autres termes, et ils ont besoin de toutes les astuces de mémoire qu'ils peuvent obtenir.

Au moins un autre chercheur - le gars qui a découvert que les écureuils étaient de fausses noix enterrées dans l'étude de 2008 susmentionnée - est d'accord avec les nouvelles découvertes.

"Je ... trouve que les résultats sont cohérents avec certaines de mes études et celles d'autres dans lesquelles nous apprenons à quel point le processus de thésaurisation est impliqué pour les écureuils arboricoles", Michael A. Steele, professeur de biologie à l'Université Wilkes en Pennsylvanie, dit dans un e-mail. "Les écureuils sont certainement bien adaptés pour résoudre les problèmes de recherche de nourriture et de mise en cache bien au-delà des attentes les plus grandes de la plupart des gens."

Les découvertes, dit Steele, peuvent être traduites en écureuils gris de l'Est, qui partagent des habitudes alimentaires similaires à celles des écureuils renards.

«Nous savons ... que les écureuils gris déplacent sélectivement des graines / noix plus précieuses vers des sites en plein air où les risques de prédation sont plus élevés mais les risques de pillage [d'autres écureuils] sont plus faibles», dit Steele. "Cela signifie que les écureuils évaluent la qualité des graines / noix et échangent un certain risque de prédation pour sécuriser les semences dans les sites."

L'étude de Berkeley a pris en compte, entre autres variables, le sexe des écureuils dans l'expérience, l'ordre dans lequel les noix ont été reçues par les écureuils, ainsi que le poids et la valeur nutritionnelle de chaque noix.

La prochaine fois que vous verrez un écureuil en train de déterrer une noix, sachez qu'elle vient peut-être de trouver celle qu'elle recherchait.

Maintenant c'est triste

C'est une vie difficile pour les écureuils gris de l'Est et les écureuils renards de l'Est dans les zones rurales et urbaines. Grâce aux prédateurs et aux automobiles, leur durée de vie varie de 11 mois à 6 ans, selon plusieurs sources. Les écureuils en captivité, quant à eux, peuvent vivre plus de 20 ans.

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