Gli scoiattoli organizzano effettivamente il loro tesoro di noci: ecco perché

2017-09-29
Gli scoiattoli degli alberi usano una tecnica mnemonica chiamata "spezzatura spaziale" per selezionare e seppellire i loro punteggi di noci in base alle dimensioni, al tipo e forse al valore nutritivo e al gusto. Tobias Svens_n/EyeEm/Getty Images

Nonostante quanto siano comuni gli scoiattoli arboricoli nordamericani in molte città, quartieri e spazi all'aperto, esistono una serie di idee sbagliate su queste piccole creature.

Uno è che lo scoiattolo grigio orientale, lo scoiattolo volpe orientale e gli scoiattoli volanti del nord o del sud vanno in letargo durante l'inverno. Loro non. (Tuttavia, la maggior parte degli scoiattoli di terra, come lo scoiattolo di terra della California, impiega un lungo sonnellino durante i mesi più freddi.)

Un altro malinteso: gli scoiattoli degli alberi conservano il loro cibo - i frutti degli alberi, come le ghiande - nei loro nidi o tane per fare uno spuntino durante tutto l'inverno. Non lo fanno neanche loro.

In effetti, il processo mediante il quale gli scoiattoli degli alberi si nutrono durante l'inverno è un po' più complesso e attivo rispetto allo stoccaggio della vecchia "dispensa" a casa, e i ricercatori stanno scoprendo che suggerisce alcune capacità di memoria avanzate.

Un nuovo studio , condotto da professori del Dipartimento di Psicologia dell'Università della California a Berkeley, e pubblicato nel numero di settembre della rivista Royal Society of Open Science, afferma che gli scoiattoli degli alberi usano una tecnica mnemonica chiamata "spezzatura spaziale" per risolvere e seppellire i loro punteggi di noci in base alle dimensioni, al tipo e forse al valore nutritivo e al gusto. Quando hanno fame più tardi, si teorizza, possono ricordare dove trovare ciò che vogliono.

Gli scoiattoli degli alberi usano una tecnica mnemonica chiamata "spezzatura spaziale" per selezionare e seppellire i loro punteggi di noci in base alle dimensioni, al tipo e forse al valore nutritivo e al gusto.

Ma torniamo un po' indietro. In primo luogo, è importante sapere che sia lo scoiattolo grigio orientale che quello volpe orientale cenano con un menù variabile di semi, noci, ghiande, gemme d'albero, bacche, foglie, parti di pigne e altro cibo che ad alcuni di noi non piace pensare circa (uova di uccelli e nidiacei), oltre a qualche fetta di pizza trovata . Alcune di quelle cose le mangiano subito; il resto lo portano al nido o alla tana per dopo.

Ma quando l'inverno si avvicina, gli scoiattoli devono affrontare una sfida: sanno istintivamente che le fonti di cibo presto scarseranno, quindi raccolgono tutto il cibo di cui avranno bisogno, pur mantenendosi nutriti giorno per giorno. Ecco perché sono così impegnati in autunno, quando Madre Natura si è assicurata che tutte le ghiande siano cadute dagli alberi.

In secondo luogo, gli scoiattoli grigio orientali e volpi orientali sono "accaparratori dispersi", il che significa più o meno come sembra: accumulano il loro cibo e lo disperdono in luoghi in cui possono accedervi facilmente. Di solito è vicino all'albero che tiene il nido o la tana, ma spesso si espandono in aree di 7 acri (2,8 ettari). E invece di lasciare i loro beni in superficie dove altri scoiattoli possono rubarli, li seppelliscono - questo è chiamato "caching" - a circa un pollice (2,5 centimetri) sotto terra. È noto che gli scoiattoli rompono una noce prima di seppellirla, per impedirne la germinazione.

Quando arriva il momento di mangiare, cercano le noci che hanno seppellito. Sebbene gli scoiattoli possiedano un forte senso dell'olfatto, che consente loro di annusare le noci da sotto una coltre di terra, i ricercatori hanno notato da tempo prove di intelligenza strategica nel posizionamento del loro cibo. Ad esempio, uno studio del 2008 ha riportato che gli scoiattoli grigi orientali si impegnano in "cache ingannevoli": scavano una buca, fingono di gettare la ghianda (tenendola in bocca), coprono la buca vuota e scappano in un'altra posto segreto. Lo fanno, è stato suggerito, per ingannare altri scoiattoli che potrebbero stare a guardare.

Uno studio del 2008 ha scoperto che gli scoiattoli grigi orientali scavano buche, fingono di gettare le loro ghiande, coprono il buco vuoto e scappano in un altro posto segreto per ingannare altri scoiattoli che potrebbero stare a guardare.

Ora questo: l'ultimo studio di Mikel M. Delgado e Lucia F. Jacobs, professori dell'UC Berkeley, indica un pensiero più complesso dietro la memorizzazione nella cache. In esperimenti sul campo condotti nell'arco di 19 mesi dal 2012 al 2014, i ricercatori hanno nutrito 45 scoiattoli volpe orientale "marcati e liberi" una noce alla volta - 16 in totale per ogni scoiattolo - variando il tipo di noce (mandorle, nocciole, noci pecan e noci ). Se gli scoiattoli non hanno mangiato subito le noci, i ricercatori hanno rintracciato tramite GPS il punto in cui gli scoiattoli hanno successivamente seppellito i premi.

Ciò che hanno trovato ha mostrato prove di " chunking spaziale ". In altre parole, gli scoiattoli mettono noci specifiche in luoghi simili per aiutarli a ricordare dove si trovavano le noci (ad esempio, le mandorle erano poste in un'area generale, le nocciole in un'altra, la pizza in un'altra). No, aspetta, la pizza non è stata coinvolta in questo studio. Ma hai capito.

Questa strategia mnemonica è stata vista anche nei topi. I risultati, scrivono i ricercatori nello studio , mostrano che "un accumulatore di dispersione potrebbe impiegare il chunking spaziale durante la distribuzione della cache come strategia cognitiva per ridurre il carico di memoria e quindi aumentare la precisione del recupero".

Gli scoiattoli hanno molto a cui pensare, in altre parole, e hanno bisogno di tutti i trucchi di memoria che possono ottenere.

Almeno un altro ricercatore - il tizio che ha scoperto che gli scoiattoli stavano seppellindo noci finte nello studio del 2008 sopra citato - è d'accordo con i nuovi risultati.

"Trovo che i risultati siano coerenti con alcuni dei miei studi e con quelli di altri in cui stiamo imparando quanto sia coinvolto il processo di accumulo di dispersione per gli scoiattoli degli alberi", Michael A. Steele, professore di biologia alla Wilkes University in Pennsylvania, dice in una e-mail. "Gli scoiattoli sono certamente ben adattati per risolvere problemi di foraggiamento e memorizzazione nella cache ben oltre le più grandi aspettative della maggior parte delle persone."

I risultati, dice Steele, possono essere tradotti in scoiattoli grigi orientali, che condividono abitudini alimentari simili agli scoiattoli volpe.

"Sappiamo ... che gli scoiattoli grigi spostano selettivamente semi/noci più preziosi in siti all'aperto dove i rischi di predazione sono maggiori ma i rischi di furto [da altri scoiattoli] sono inferiori", afferma Steele. "Ciò significa che gli scoiattoli valutano la qualità di semi/noci e scambiano alcuni rischi di predazione per proteggere i semi nei siti".

Lo studio di Berkeley ha preso in considerazione, tra le altre variabili, il sesso degli scoiattoli nell'esperimento, l'ordine in cui le noci sono state ricevute dagli scoiattoli e il peso e il valore nutritivo di ciascuna noce.

La prossima volta che vedrai uno scoiattolo scavare una noce, sappi che potrebbe aver appena trovato quello esatto che stava cercando.

Ora è triste

È una vita dura per gli scoiattoli grigi orientali e gli scoiattoli volpe orientali negli ambienti rurali e urbani. Grazie ai predatori e alle automobili, la loro durata della vita varia da 11 mesi a 6 anni, secondo diverse fonti. Gli scoiattoli in cattività, nel frattempo, possono vivere per più di 20 anni.

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