Mosche della frutta: le superstar della scienza che desideri siano uscite dalla tua cucina

2020-03-21
Il moscerino della frutta (Drosophila melanogaster) è un fastidio con cui tutti conviviamo prima o poi, ma gli scienziati vedono i moscerini della frutta in modo leggermente diverso dal resto di noi. Joao Paulo Burini / Getty Images

Se hai mai schiaffeggiato i moscerini della frutta che si libravano sulla ciotola della frutta sul bancone della tua cucina e ti sei chiesto quale scopo avrebbero mai potuto servire all'umanità, non sei solo. Sono piccoli e fastidiosi, ma gli esseri umani hanno loro un enorme debito di gratitudine per i loro contributi alla scienza della genetica moderna . Una specie in particolare, la Drosophila melanogaster , è la superstar delle piccole e fastidiose cose alate.

Certo, sei felice per noi - l'umile mosca della frutta e gli esseri umani grandi e gloriosi - che, insieme, hanno affrontato la genetica e fatto un sacco di cose interessanti. Ma, tipo, perché i moscerini della frutta ? E come li tieni fuori dalla tua cucina? E dobbiamo incolpare gli scienziati per il fatto che sono nella tua cucina per cominciare?

Perché i moscerini della frutta fanno bene alla scienza

I moscerini della frutta sono stati utilizzati negli studi biologici per molto tempo, il che significa che ci sono molti strumenti e risorse per gli scienziati che usano Drosophila melanogaster per porre domande interessanti. Ma ci sono alcune ragioni specifiche per cui questa specie è sempre stata una beniamina dei genetisti.

Per i principianti, in genetica è utile avere soggetti di ricerca in grado di scorrere le generazioni piuttosto rapidamente, e i moscerini della frutta sono fantastici in questo.

"I moscerini della frutta creano una nuova generazione in circa due settimane, semplificando l'allevamento in laboratorio", afferma via e-mail Thomas Merritt, Ph.D., professore presso il dipartimento di chimica e biochimica della Laurentian University in Ontario, Canada. "Sono anche piccoli e facili da allevare e curare, ed è facile ospitarne quanti ne hai bisogno in un unico laboratorio alla volta."

Inoltre, anche i moscerini della frutta sono sorprendentemente simili agli esseri umani e ad altri vertebrati. La Drosophila melanogaster ha 14.000 geni e noi umani ne abbiamo da qualche parte tra 20.000 e 25.000 , e circa 8.000 dei nostri geni sono analoghi. Allo stesso modo, la maggior parte della biochimica della mosca della frutta è uguale o simile alla nostra.

"I moscerini della frutta sono fantastici su cui lavorare se sei interessato alla variazione tra individui o lignaggi genetici", afferma Merritt. "Sono anche un ottimo sistema se sei interessato ad alterare sperimentalmente l'ambiente - sono così piccoli che possiamo fare cose come mantenere migliaia di mosche a temperature diverse per vedere come la temperatura cambia il metabolismo o l'attività genica. In uno studio nel mio laboratorio , usiamo un piccolo nastro trasportatore per girare lentamente le fiale in cui teniamo le mosche. Questo semplice strumento è essenzialmente un tapis roulant e possiamo ottenere letteralmente centinaia di mosche che si esercitano su una piccola scrivania ".

Dove i moscerini della frutta non sono all'altezza

I moscerini della frutta possono essere fastidiosi in un laboratorio, proprio come possono fare con l'anguria che è stata seduta sul tuo bancone da questa mattina. Per cominciare, sono piccoli ed è molto difficile sezionare una mosca della frutta, nel caso ve lo steste chiedendo. E sebbene condividiamo molti degli stessi geni e reti genetiche, siamo separati da loro da centinaia di milioni di anni di evoluzione, quindi è difficile fare supposizioni su noi stessi sulla base di ciò che troviamo in questi piccoli insetti perché ci sono sostanziali biologici differenze tra di noi.

"Ci sono certamente domande che sono meglio poste in specie più grandi o evolutivamente più strettamente correlate, come ratti e topi", dice Merritt. "Allo stesso modo, ci sono domande - per esempio i cambiamenti nei geni attraverso l'evoluzione - che sono meglio poste in organismi che sono ancora più piccoli, possono essere tenuti in numero ancora maggiore, con una durata di vita ancora più breve, come batteri o funghi".

Mosche della frutta come parassiti domestici

Non abbiamo bisogno di incolpare gli scienziati per la proliferazione di moscerini della frutta nel mondo - sarebbero stati lì a prescindere.

" Drosophila melanogaster è una specie 'cosmopolita', il che significa che si trova essenzialmente quasi ovunque troviamo gli esseri umani", dice Merritt.

Un moscerino della frutta ha esigenze piuttosto semplici per prosperare e moltiplicarsi, e queste esigenze di solito vengono soddisfatte nelle nostre case: temperature moderate e una fonte di frutta fresca che è troppo matura. Questo è il motivo per cui i moscerini della frutta vivono in alto sul maiale in luoghi come cassonetti, cumuli di compost e cucine.

"Una cosa interessante è che ci sembra di vedere più mosche all'interno all'inizio dell'autunno", dice Merritt. "Penso che sia dovuto alle mosche che si sono riprodotte e moltiplicate felicemente fuori per tutta l'estate, spostandosi negli spazi interni più caldi mentre il tempo si raffredda".

La buona notizia è che i moscerini della frutta non sono pericolosi in alcun modo.

"Non sono portatori di malattie e non causano il deterioramento o la putrefazione della frutta - almeno la Drosophila melanogaster no - sebbene esista almeno una specie invasiva, la mosca della frutta con le ali maculate , che danneggia effettivamente i raccolti ed è crescente preoccupazione per l'agricoltura ", afferma Merritt. "Nel mio laboratorio ea casa mia, usiamo una semplice trappola per aceto - un barattolo con un po 'di aceto sul fondo e una parte superiore di pellicola trasparente con alcuni fori perforati - per intrappolare e rimuovere le mosche".

Ora è interessante

Almeno cinque premi Nobel sono stati assegnati agli scienziati per il loro lavoro sui moscerini della frutta.

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