中国で発見された翼竜の卵の巨大なキャッシュ

2017-12-09
この再構成画像は、200を超える翼竜の保存卵が発見された、中国北西部の新疆ウイグル自治区での発見によると、Hamipterustianshanensis種を示しています。趙荘によるイラスト

飛行は習得するのが難しいことです。脊椎動物の大多数は、歩く、泳ぐ、またはその両方を行うことができます。しかし、この惑星での生活の歴史の中で、背骨のある動物の3つのグループだけが飛ぶ能力を進化させました。初期のコウモリはおよそ5200万年前にこのスキルを習得しました。羽毛恐竜は、ジュラ紀に戻って飛行を試み始めました。ちなみに、今日の翼のある恐竜は「鳥」としてご存知でしょう。

しかし、鳥やコウモリがまだいる間、脊椎動物の飛行を最初に開拓した動物はずっといなくなっています。それは、2億2800万年前、爬虫類の飛んでいるクレードが進化したためです。これらは翼竜でした。ハリウッドはしばしばそれらを恐竜と誤ってラベル付けしますが、実際にはそれらは別個の同時期のグループを表しています。

スタイルで飛ぶ

1億6000万年以上の間、恐竜と翼竜は並んで暮らしていました。気球乗りになるのはエキサイティングな時間でした。彼らの治世中に、翼竜は狂ったように多様化しました。いくつかの種は、サイズがスズメに匹敵するでしょう。他の人は36フィート(11メートル)以上の翼幅を持っていて、彼らを史上最大の飛行動物にしました。

その後、6600万年前、翼竜はすべての非鳥類恐竜を一掃したのと同じ大量絶滅に屈しました。勤勉な古生物学者のおかげで、私たちはこれらの翼のある驚異について多くのことを学びました。それにもかかわらず、私たちの知識にはまだいくつかの大きなギャップがあります。

1つの大きな謎は、若い翼竜の初期の生活に関係しています。最初に確認された恐竜の巣は1923年に発掘されました。それ以来、化石ハンターは世界中のサイトで何千もの恐竜の卵を発掘してきました。それでも、翼竜の卵はかなりまれです。2004年に2人が中国に現れ、3人目がアルゼンチンに現れたときまで、何も発見されませんでした。2011年に、ダルウィノプテルス属の成体動物であると推定される母親の骨格の隣に4番目の卵が発見されました。3年後、別のアルゼンチンの卵が出現し、さらに5つの中国の標本が出現しました。

新しいブレークスルー

そのため、ごく最近まで、世界の科学界は、標準的な卵パックを満たすのに十分な翼竜の卵を見つけていませんでした。しかし、古生物学者はただ母なるものにぶつかった。サイエンス誌の2017年12月号で、中国の研究チームは、少なくとも215の翼竜の卵を含む中国のゴビ砂漠での新しい場所の発見を発表しました。 16の保存されたが、孵化したばかりの幼体および成体の翼竜からのいくつかの骨格とともに、そこでも発見されました。

これらの卵はおよそ1億2000万年前のもので、翼幅が11フィート(3.3メートル)の紋付きの歯のある種であるHamipterustianshanensisによって産まれました。翼竜の専門家は、それが家系図のどこに属するかをまだ評価しようとしています。そのような権限は、古生物学者であるデビッド・ホーンことを電子メールで私たちに語った、Hamipterus「最も近い親戚が最も高かった『外航または少なくとも沿岸飼料収穫機であることで知られる翼竜の様々なグループ...。』ライフスタイルの面では、これらの動物は今日のカモメやアホウドリのように振る舞っていただろうと彼は言います。

新たに発見された卵の恵みは、北京に本拠を置く中国科学院(CAS)を代表するチームによって回収されました。砲撃された財宝のほとんどは砂岩のブロックに埋め込まれており、まだ明らかにされていないさらに多くのクラッチを隠しいる可能性があります。

この発見が非常に壮観である理由の1つは、翼竜の卵殻の脆弱性に関係しています。現代の鶏のように、絶滅した恐竜は殻の固い卵を産みました。これらを現在のヘビの卵と比較してください。その殻は薄く、柔らかく、しなやかで、古い羊皮紙の質感を持っています。翼竜の卵は後者に似ていました。これは以前の発見で確認された事実です。殻がとても柔らかかったので、これらの珍しい卵は化石の力によって平らに押しつぶされる傾向があります。それでも、この新しい中国のサイトにあるものは、3次元で保存されていました

中国で200を超える化石化した卵は、これまでに見つかった最大の翼竜の卵コレクションです。

翼竜の子育て

発見の意味はまだ議論の余地があります。 CAS古生物学者のXiaolinWangは、この大きな発見を発表したジャーナルScienceの論文の筆頭著者でした。その中で、彼と彼の共著者は、サイトが翼竜の子育てについて多くのことを言うかもしれないことを示唆しています。ワンと彼の同僚が指摘しているように、いくつかの胚は歯がなく、翼の骨は発達していないようです。古生物学者は、これは新しく孵化したハミプテルスが飛ぶことも固形食を食べることもできないことを意味する可能性があると考えています。したがって、彼らは保護と維持のために両親に頼らなければならなかったでしょう。

他の科学者はその結論に同意していません。現在の爬虫類では、歯は胚が最後に発生するものの1つです。したがって、これらの発達中の翼竜は歯がありませんでしたが、孵化する前にまだいくつかの翼竜を成長させた可能性があります。また、カリフォルニア大学の翼竜専門家であるMichael Habibによると、胎児の羽は非常に頑丈に見えます。つまり、新生児はすぐに飛行を開始できた可能性があります。

しかし、古生物学者の間のコンセンサスのポイントは、翼竜はおそらく現在の鳥のように卵を抱きしめなかったということです。一つには、ホーンが私たちに言ったように、絶滅した爬虫類は解剖学的な違いのために「単に鳥のように座ることができなかった」。また、翼竜は奇妙でぼやけた素材でコーティングされていましたが羽がなく、ねぐらの鳥がクラッチを素晴らしく暖かく保つために使用していました。

カンザス州のフォートヘイズ州立大学のS.クリストファーベネットは、現代の翼竜科学のもう1つの主要な専門家であることに同意します。「翼竜が卵を孵化させたという証拠はなく、考える理由もない」と彼は電子メールで述べた。「むしろ、彼らはおそらくそれらを砂、土壌、または現代の爬虫類のような植物性物質に堆積させました。」

過去に、ベネットは、少なくともいくつかの翼竜が「孵化したばかりの子ガメが安全に餌を与えて成長するのに適した環境の近く」に営巣グループを形成したという考えを支持してきました。彼は、新しいハミプテルスのサイトがその概念にいくらかの信憑性を与えるかもしれないと感じていると言います—王と彼の共著者によって共有された感情。「[翼竜の卵の堆積物]を注意深く発掘することで、卵が埋まったかどうか、そして...翼竜が毎年営巣地を再利用したかどうかについての証拠を確実に得ることができます」とベネットは付け加えます。

今それは興味深いです

1784年、イタリアの自然主義者コジモコリーニは、翼竜の骨格の正式で科学的な記述を書いた最初の人物になりました。当時、彼はこの奇妙に見える動物はある種の深海の生き物だと思っていました。

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