科学者は琥珀に保存された最初の恐竜の尾を発見します

2016-12-21
通常、恐竜の化石の羽は分析するのが難しいです。しかし、これらは啓示的です。ロイヤルサスカチュワン博物館(RSM / RCマッケラー)

古生物学者の間では、羽は粘着性のある主題です。一般的な意見では、鳥とその飛行準備が整った羽は、羽をつけられた陸上の恐竜から進化したとされています。それでも、恐竜は飛行を開始する何百万年も前に羽を持っていました。これは、羽が飛行のために進化しなかったことを示唆しています。羽毛がどのような目的を果たし、どこで発生したのかは、これまで通り抜ける確かな証拠ほとんどなかった古生物学者を避けてきました。

しかし、2015年に、科学者たちはミャンマーで恐竜の尻尾という確かな証拠を発見しました。北京の中国地質大学の講師であるリダ・シン博士と彼の同僚は、恐竜時代の標本を探して琥珀色の市場を訪れます。ある男が興安に琥珀に包まれた「植物」を提供したが、それは「琥珀に保存された恐竜の最初の一瞥」であることが判明した、と興安は電子メールで書いている。琥珀は、白亜紀中期から保存された、羽が付いたままの1.4インチ(3.6センチメートル)の尾の部分を保持していました。

XingとカナダのRoyalSaskatchewanMuseumの無脊椎動物古生物学のキュレーターであるDr.Ryan C. McKellarは、琥珀色で保存された尾を研究したチームを率いました。研究者たちは、ジャーナルCurrent Biologyで、恐竜の解剖学に関するこの前例のない見方を説明しました。

琥珀色のジャム

マッケラーは電子メールで、尻尾の肉が炭素に変わったと言っていますが、皮膚の表面は断面で見えました。骨格構造は完全に無傷で、ふわふわで完全に保存された羽がまだ付いています。「過去に、羽は琥珀で発見されましたが、それらの元の動物を特定することは困難でした」とXingは述べています。たとえば、恐竜なしで保存された恐竜時代の羽は、先史時代の鳥のものであった可能性があります。 

羽が化石化プロセスで圧縮されているため、羽のある恐竜の化石は通常、細かいディテールがありません。しかし、今回は違いました。マッケラー氏は、「尾の羽の3D配置や色素沈着パターンなど、尾とその羽の細部を観察することができました」と述べています。

研究者たちは、顕微鏡技術、特殊なCTスキャン、X線を使用して、最終的に「小さな体の領域の非常に詳細なビュー」を実現しました。下)、羽の進化、そして羽が尾にどのように付着したか。」 

著者らは、尾は約9,900万年前のものであり、現代の鳥に進化したと考えられている獣脚類恐竜のサブセットである赤ちゃんコエルロサウルスに属していると結論付けました。コエルロサウルスには、他の鳥のような捕食者の中でも、ティラノサウルスレックスヴェロキラプトルが含まれます。

このコエルロサウルスはどのようにして琥珀色に保存されたのでしょうか?一つの理論は、それが木の樹脂に近づきすぎて、尻尾が動かなくなったというものです。

その粘り気のある運命の瞬間は、このように見えたかもしれません。

恐竜にとって悲しい、科学にとって幸せ

標本は啓示的であることが証明されました。古生物学者は初めて、恐竜の羽の立体的なレイアウトと骨格への付着を観察し、羽毛をマイクロメートルスケールで調べました。彼らが行った発見の1つは、古生物学の世界での長年の議論に挑戦しました。

マッケラーは、標本を調べたとき、異常な分岐パターンを見て驚いたと言います。「この分岐パターンは、側枝が発達した後に羽毛の中心軸が進化したという考えを支持しているようだ」と彼は書いている。多くの古生物学者それが逆だと思っていました。

メリーランド大学とスミソニアン博物館の古生物学者であるトーマス・R・ホルツ・ジュニア博士は、この驚くべきパターンを「これまで知られていなかった特定の羽の形」と電子メールで言及しています。ホルツは研究に関与していませんでした。

「中央のシャフトは、他のほとんどのシャフト付きの羽毛よりも弱いです。そして、小さな小枝(羽毛から出てくる小さな突起)は、枝だけでなく、主軸にも沿っています」とホルツは書いています。

現代の鳥の羽枝に小節がありますが、軸にはありません。その意味するところは、シャフトがとげのある枝から進化して、今日の堅固な支持構造になったことです。支持構造では何の役にも立たないが、途中で廃棄された。

しかし、この標本は、シャフトより前の枝の完全な証拠ではありません。「この機能が恐竜に広まっているのかどうかを知るには、より広範囲のサンプルを見る必要があります。しかし、それは興味をそそる最初の一瞥です」とマッケラーは書いています。

それでもホルツは、発見の最良の部分は羽についてではなく、琥珀についてであるかもしれないと言います。

「ジュラシックパーク」は避けられない

保存された尾は、「いつか琥珀色の小さな恐竜の頭や足を見つける可能性を示唆している」とホルツは書いている。マッケラーもそれらの線に沿って考えています、しかし彼は彼らがすでに見つけた標本から学ぶことがまだまだあると言います。

「また、これらの標本の化学的性質と構造の詳細を調べて、元の色や、元の材料のどれだけが実際に琥珀色で保存されているかなどをよりよく理解できるようにしたいと考えています」と彼は書いています。

ああ、そうです:著者は、炭化された尾の肉がまだ血液タンパク質の痕跡を保持している可能性があると考えているので、研究者はこの標本または将来の標本の化学的構成についてさらに多くの洞察を得ることができます。McKellarは、「保存状態の良い資料を少しでも垣間見るだけでも、既存の多くの作業を結び付けることができます」と書いています。

今それはクールです

一部の科学者は、爬虫類が鳥に見られるのと同じ羽毛形成遺伝子を持っているため、ワニが一度羽を持っていた可能性があると考えています。

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