かつてコロンビアの熱帯雨林を支配していた巨大なティタノボアヘビ

2020-07-01
スミソニアンは、巡回展の一環として、これまで地球を歩き回った最大のヘビであるティタノボアの実物大で科学的に正確なレプリカを作成しました。この展示は、2013年にワシントンDCで開催された自然史博物館の展示の一部でした。ジェームズディロレート、スミソニアン

6550万年前の恐竜(鳥にもかかわらず)の絶滅は、真空中では起こりませんでした。最後のティラノサウルスが死んだとき、翼竜から今日のオオトカゲの巨大な水生の親戚まで、他の爬虫類の血統が同時にバケツを蹴りました。確かに、これは史上最大の大量絶滅イベントの1つでした。それはまた、私たちの現在の地質時代の夜明けを示しました:新生代、または「哺乳類の時代」。

しかし、ニックネームにだまされてはいけません。哺乳類は新生代で狂ったように多様化しましたが、地球はまだ巨大な爬虫類で終わっていませんでした。科学者は新生代を「エポック」と呼ばれる細分化に分解します。そして、これらの最初の暁新世は、現代のニシキヘビとアナコンダをスパゲッティヌードルのように見せる巨大なヘビであるTitanoboacerrejonensisの台頭を見ました。

失われた世界

セレジョンは、コロンビア北部にある広大な炭鉱です。ロイターは、2014年だけで3,710万ショートトン(3,370万メートルトン)の原料を生産したと報告しました。しかし、そこで入手できる貴重な商品は石炭だけではありません。

古生物学者は鉱山労働者と協力して、セレジョンで何千もの新生代の化石を発掘しました。約5800万年前のこれらの化石は、暁新世初期にまでさかのぼり、エキゾチックな植物、川の魚、ワニのような捕食者、5.7フィート(または1.72メートル)の殻を持つ大きな古いカメを表しています。

これらの化石は、今日のアマゾン川の三角州のように、この地域が熱帯で湿地であったことを示しています。広葉樹のジャングルの木は、水草で窒息した古代の川に隣接していたでしょう。蒸し暑い荒野に出て、ティタノボアは潜んでいた。

大蛇

これらの巨大なヘビのうち28匹の化石が、セレジョンで回収されました。残念ながら、完全なスケルトンはまだ見つかりません。代わりに、科学界は、肋骨と椎骨の品揃えに加えて、いくつかの頭蓋骨の材料を使わなければなりませんでした。

しかし、これらの発見でさえ、ボリュームを話します。化石を生きているヘビの骨と比較することで、ティタノボアがどのように見えるかをかなりよく理解することができます。たとえば、椎骨の微妙な手がかりは、動物がボイドであったことを示しています。

それは地理的に理にかなっています:ボイドは通常アメリカ大陸で見られるヘビの家族です。毒がないので、彼らはくびれによって殺す傾向があります。今日生きているすべてのボイドの中で、ティタノボアの最も近い親戚は、13.2フィート(または4メートル)の長さまで成長することができる中南米の住人である赤い尾のボアである可能性があります。「時計じかけのオレンジ」を見たことがある映画ファンなら、おそらくその爬虫類に気付くでしょう。

ティタノボアはまた、はるかに大きなオオアナコンダとの比較を勧めています。440ポンド(200キログラム)の重さが可能なこの南アメリカの蛇は、最も重い現代のヘビです。また、長さも十分です。確実に測定された最大の標本の長さは27.2フィート(8.3メートル)でした。

アジアでは、無関係のアミメニシキヘビ(または「アミメニシキヘビ」)がこの数値を超えることがあり、場合によっては最大28フィート(8.5メートル)の長さになります。しかし、レティックのフレームはより滑らかです。専門家は、アナコンダの最大重量に匹敵するとは考えていません。

とにかく、どちらの蛇もティタノボアにろうそくを握ることはできませんでした。科学者たちは、暁新世の捕食者が全長42から47フィート(12.8から14.3メートル)伸びたと推定しています。理論的には、1.25トン(1.13メートルトン)でスケールを傾けた可能性があります。ティラノサウルスレックスよりも長い、ティタノボアcerrejonensisは、科学、生きている、または絶滅していることが知られている最大のヘビです。

スミソニアンのティタノボアは、2012年にニューヨークのグランドセントラル駅で発表され、ワニを襲う巨大なヘビを見せました。

ヘビの晩餐!

だからここに質問があります:これほど巨大なヘビは何を食べるでしょうか?

オオアナコンダは、半水生の習性を持つブタサイズの齧歯動物であるカピバラを食べることで有名です。アメリカアリゲーターの小さないとこもメニューにあります。そのために、スミソニアンが作成した等身大のティタノボアの彫刻が、そのティタノボア:モンスタースネークの展示の一部として展示されました。それは2012年にニューヨークのグランドセントラル駅で発表され、ワニを狼狽している強大なヘビを示しました。

翌年、ティタノボアの頭の構造の説明が発表されました。解剖学的に、爬虫類の歯と顎は、魚を食べることを専門とする現代のヘビのものに似ています。ティタノボアがそれに続いた場合、それは魚中心の食事で記録された唯一のボアでした。

オオアナコンダのように、ティタノボアはおそらく水域で多くの時間を過ごしました。そこでは、それはその巨大な体重を簡単に持ち歩くことができました—そしてジャングルの蒸し暑さを打ち負かすことができました。

怖い温度計?

ティタノボアの発見は、ジャーナルNatureに掲載された論文で最初に発表されました。筆頭著者は、ケンブリッジ大学の古生物学者ジェイソンヘッドでした。ヘッド(コメントの要求に応答しなかった)は、暁新世の暑い気候の証拠としてこの動物を引用しました。

気候科学者たちは、暁新世初期の世界は今日よりもはるかに温暖だったと考えています。爬虫類はその恩恵を享受しているかもしれません。ほとんどの場合、ヘビ、トカゲ、カメ、ワニは人間のように体温を発生させることはできません。代わりに、彼らは彼らの環境から暖かさを吸収することによって彼らの重要な機能を維持します。

'09年に、ヘッドはTitanoboaを巨大な温度計として説明しました。彼と彼の同僚は、その十分なサイズを使用して、それが住んでいた環境について知識に基づいた推測をしました。

彼らの計算によると、そのような巨大な冷血な爬虫類の存在自体が、ヘビが5800万年前に君臨したとき、コロンビアは華氏86〜93度(摂氏30〜34度)の平均年間気温を持っていたに違いないことを示しています。

しかし、おそらくデッドボイドは最も信頼できるゲージではありません。

タイタンズを忘れない

Kale Sniderman は、オーストラリアのメルボルン大学の地球科学者であり、先史時代の気候と生態系を研究しています。彼は、更新世(約10、000年前に終わり、地球の最新の氷河期を含む時代)にも大きな爬虫類のシェアがあったと述べ ています。

「現在絶滅した爬虫類の多くが更新世に存在し、生きている親戚より大きかった」とスナイダーマンは電子メールで述べている。「これらの絶滅した種は、「ほとんどすべての場所の気候が、今日よりも少なくとも摂氏1〜3度(華氏1.8〜5.4度)涼しかった」時代に生きていたと彼は付け加えています。

最終氷河期にオーストラリアをパトロールしたコモドオオトカゲの親戚であるVaranuspriscusについて考えてみましょう。長さは約18フィート(5.5メートル)で、現在のトカゲよりはるかに大きかった。トカゲと言えば、史上最大のヤモリは、ほんの数百年前に生まれ故郷のニュージーランドで死にました。

「世界基準では、どちらも温暖な気候では発生しませんでした」とスナイダーマン氏は言います。

結局のところ、巨大な爬虫類が生き残り、繁栄するために、圧倒的に熱い惑星を必要としないのかもしれません。哺乳類との競争は彼らの成功のより大きなチェックかもしれません。

いずれにせよ、ティタノボアもう昔のことです。だから、あるVaranusのプリスカスとその偉大ニュージーランドヤモリ。それでも彼らのいとこは残っており、派手な鱗、二股の舌、粘着性のつま先パッドで私たちの世界を豊かにしています。これは「哺乳類の時代」かもしれませんが、私たちの中にはまだ素晴らしい爬虫類がいます。

今それは興味深いです

マメ科植物、バナナ、ココナッツの化石化した痕跡もセレジョンに現れました。ミュイビエン!

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