珍しいエジプトの化石発見はアフリカの恐竜の移動についての手がかりを保持します

2018-02-07
この図は、新しいティタノサウルス恐竜Mansourasaurus shahinaeが、現在のエジプトの西部砂漠で約8000万年前にどのように見えたかを示しています。アンドリューマカフィー、カーネギー自然史博物館によるイラスト

新しい恐竜の種の発見は常にお祝いの原因です。恐竜愛好家にとって、新しい名前を覚えることはお気に入りの娯楽です。(親に聞いてみてください。)そして、学術レベルでは、最近発見された種は、恐竜の進化の物語をよりよく理解するのに役立ちます。

時折、それらは他の謎への手がかりも提供します。2018年1月29日、科学雑誌Natureは、これまで知られていなかった恐竜の遺体がエジプトで発見されたことを発表した研究を発表しました。首の長い草食動物で、この獣はMansourasaurusshahinaeと呼ばれています。サイズ的にはそれほど印象的ではありませんでしたが、この発見にはまだ多くの科学者が非常に興奮しています。それは、その年齢と解剖学的構造のおかげで、マンスウラサウルスは、非鳥類の恐竜が死んだときにアフリカ大陸が地球上のどこに位置していたかについての議論を解決するかもしれないからです。

ああアフリカ、あなたはどこにいますか?

アルフレッド・ワグナーは1915年に、気象学者だった場合作られた、彼が呼ばれる理論のための「大陸移動を。」これは、大陸が時間の経過とともに徐々に地球の表面を横切って移動するという考えです。ワーグナーが正しかったことがわかりました。プレートテクトニクスのおかげで、大陸は確かに安定したペースで進んでいることがわかりました。さらに、1世紀に及ぶ研究により、地質学者は主要な陸地の旅行履歴をつなぎ合わせることができました。たとえば、科学者たちは、数千万年の間分離された後、南北アメリカが約350万年前に中央アメリカの陸橋によって再接続されたことを理解しました。

それでも、私たちの知識にはいくつかのギャップがあります。アフリカを考えてみましょう。およそ3億年前、それは超大陸パンゲアの一部でした。この巨大な陸地は1億年後に崩壊し始めました。しかし、このプロセスの特定の段階でアフリカが何をしていたかは正確にはわかりません。

白亜紀は1億4500万年から6600万年前まで続いた。有名なことに、それはを除くすべての恐竜を一掃する大量絶滅で終わりました。白亜紀初期のアフリカの恐竜の化石を数多く発見しました。これには、奇妙なナガスクジラの肉食動物スピノサウルスを表す骨も含まれます。しかし、アフリカからの白亜紀後期の資料は非常に不足しています。

Nature研究の共著者の一人は、オハイオ大学の古生物学者PatrickO'Connorです。 「白亜紀後期の化石記録は、南アメリカ、マダガスカル、北アメリカなど、世界の一部の地域で非常に堅調です」と彼は電子メールで述べています。 「しかし、比較すると、アフリカ大陸からの白亜紀後期の化石記録、特に白亜紀後期(8000万年から6600万年前)の終わりの記録は、事実上の白紙の状態です。」

それは大陸移​​動を研究する人々にとっての問題です。大陸がいつ、どこで、どのように合併または分離したかについて理論化する場合、化石の証拠は重要です。 2つの別々の大陸で同じ地質時代の似たような化石が残っている場合は、それらの陸塊がどこかの時点で互いにリンクしている可能性があります。

歴史的に、アフリカの後期白亜紀の化石の記録を他の大陸の記録と比較することはできませんでした。オコナーが指摘したように、この時代にさかのぼるアフリカの化石はそれほど多くありません。情報のギャップはいくつかの議論を引き起こしました。白亜紀後期の化石がなければ、古生物学者はアフリカがまだ南アメリカとユーラシアのどちらにつながっているのかを推測することしかできませんでした。

聖杯

Mansourasaurusは、ひどく必要とされているブレークスルーを提供します。その遺跡は、2013年12月のエジプト西部のダクラオアシスへの遠征中に最初に発見されました。このキャンペーンは、エジプトのナイルデルタにあるマンスーラ大学の古生物学者であるヘシャムサラムが主導しました。 「2014年の初めに、研究の共著者であるエリック・ゴルスカクは電子メールで次のように述べています。「チームが戻ってきて、次の3週間続く発掘を開始しました...合計19のフィールドジャケット[化石の上と周りに配置された漆喰の覆い]そして、多くの孤立した骨片が集められました。」

マンスーラ大学にちなんで名付けられたMansourasaurusshainaeは、首の長い恐竜、つまり「竜脚類」でした。より具体的には、それは白亜紀の竜脚類のグループであるティタノサウルスであり、そのランクにはこれまで地球を歩いた最大の動物のいくつかが含まれていました。(1つの種であるArgentinosaurus huinculensisは、77トン、つまり70メートルトンを超える重量があった可能性があります。)

他の多くのティタノサウルスと同様に、マンスウラサウルスの皮膚には骨のつまみが埋め込まれていました。しかし、そのいとこのいくつかとは異なり、生き物は巨大ではありませんでした。完全に成長したマンスウラサウルスは、長さが約33フィート(10メートル)、重さがわずか5.5トン(5メートルトン)でした。

白亜紀後期の岩石で発見されたため、マンスウラサウルスは非常に重要です。これを知って、サラムと彼のチームは、動物の骨を南アメリカとユーラシアの現代のチタノサウルスの骨と比較しました。

解剖学的に言えば、マンスウラサウルスはユーラシアのティタノサウルスに非常に似ていることがわかりました。オコナーの言葉によれば、この発見は「最新の白亜紀の少なくとも一部について、アフリカとユーラシアの間の何らかの[地理的]関係を示している」。

恐竜と一緒に歩く—または水泳—

マンスウラサウルスの存在は、大型動物(すなわち、チタノサウルス)が当時ユーラシアからアフリカに移動する可能性があることを強く示していますが、オコナーは、科学者がこの仮説を確認するためにより多くの化石が必要であると言います。また、今のところ、2つの大陸の間に直接の陸橋があったかどうかを言うことは不可能です。 「当時のヨーロッパと北アフリカの一部では、海面が高くなり、この地域が島のシステムに氾濫しました」とGorscak氏は言います。

したがって、おそらく、ある大陸から別の大陸に歩く代わりに、マンスウラサウルスのような竜脚類が島巡りを経由して旅をしました。「この時期とヨーロッパと北アフリカの両方で、島と陸橋のタイミング、範囲、古地図の再構築は、依然として活発な研究分野です」とGorscak氏は付け加えます。

科学者たちがその事件に取り組んでいます。オコナーは、サラムと彼の学生は、アフリカの後期白亜紀の堆積物からの他の化石を研究することに対して「大きな野心を持っている」と言います。さらに、オコナー自身は「タンザニア、マダガスカル、南極で同様の年代の岩石を探索する他の同僚との進行中のプロジェクト」を持っています。

「地平線上にはもっとエキサイティングな発見がたくさんあります」と彼は予測します。それらについて読むのが待ちきれません。

新しいティタノサウルス恐竜Mansourasaurusshahinaeの下顎の骨は、エジプトのダクラオアシスで発見された岩の中に見られます。

今それは興味深いです

アフリカで最も有名な恐竜の1つは、ヘテロドントサウルスです。これは、反対の指を持つ小さな牙のある生き物です。白亜紀の直前のジュラ紀に生息していました。

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