トーマス・ジェファーソンの心を盗んだマストドンの骨庭

2018-05-02
先史時代のマストドンのこの図は、建国の父トーマス・ジェファーソンが1800年代初頭にまだ平原を歩き回っていた可能性があると信じていた動物のサイズを示しています。ベットマン/ゲッティイメージズ

モンティセロの賢者にとって、科学は愛国的な追求でした。宣言を起草したり、ナポレオンと土地取引をしたりしていないとき、トーマス・ジェファーソンは自然界を研究することで忙しくしていました。古生物学は彼のお気に入りの主題の1つであり、アメリカ独立戦争中、彼はマストドンの骨を使って新興国の名誉を守りました。これがどのようにして実現したのかという話です。

ブルーグラスの国の巨人

最終氷河期の間、ケンタッキー州北部のブーン郡は、巨大な哺乳類でいっぱいの湿地帯でした。地面には、ナトリウムサプリメントを必要とする草食動物を引き付ける塩の露出した堆積物、または「塩のなめ」が横たわっていました。人間などの捕食者はこれに賢明に成長し、なめで不注意な植物を食べる人を待ち伏せしました。

沼は安全な浮浪場所ではありませんでした。時々、塩を(またはお互いに)食べに来た生き物は泥の中に閉じ込められて死にました。放射年代測定によると、最も初期の犠牲者は18、000年以上前にそこで亡くなりました。時間はこの地域を墓地、化石化した骨でいっぱいの集団埋葬地に変えました。カリブーのように、今日でも存在している種に取り残されたものもあります。その他は、マストドン、地上性ナマケモノ、その他の絶滅した巨人を表しています。

ブーン郡の驚くべき骨床を知った最初のヨーロッパ人は、男爵チャールズ・ル・モインが率いるフランスの軍事遠征隊のメンバーでした。彼の党が1739年にこの地域を訪れたとき、ネイティブガイドは彼らにいくつかの化石化した牙、いくつかの歯、そして1人の男性サイズの大腿骨を提示しました。すぐに、フランス人はこれらの骨が象のような生き物に属していたに違いないことに気づきました。巨大な化石のおかげで、この地域は「ビッグボーンリック」として知られるようになりました。それは今日でもその名前で通っています。

ルモインは彼の標本をパリのルイ15世に送りまし。問題の骨がアメリカのマストドン、Mammutamericanumに属していたことがわかりました。 (マストドンは、エレファンティネ草食動物の別のグループであるマンモスと混同しないように注意してください。)

トレーダーと土地家屋調査士は、1750年代と1760年代にビッグボーンリックで追加の化石を収集しました。学者たちは、サイトから出てくる巨大なマストドン臼歯に特に興味をそそられました。最大のものは6ポンド(2.7キログラム)以上の重さがあり、それらはすべて背の高い円錐形の尖頭を持っていました。それで、マストドンは何を食べましたか?現代のコンセンサスは、彼らが葉、水草、小枝を食べたというものです。しかし、18世紀の自然主義者の中には別の食事を思い描いていた人もいます。ベンジャミン・フランクリンがマストドンの化石の箱を受け取ったとき、彼は「牙はアフリカゾウとアジアゾウの牙と一致しますが、グラインダーは異なり、肉食動物のグラインダーのような完全なノブです」と書いています。言い換えれば、彼はマストドンが巨大な肉食モンスターであると考えました。想像してみろ!

旧世界エリート主義

もちろん、マストドンやビッグボーンリックに興味を持った建国の父はフランクリンだけではありませんでした。バージニア州知事として、ジェファーソンはケンタッキー州北部の化石に夢中になりました。マストドンの骨は、彼が新世界の劣等感について広く流布している議論に反論するのを助けました。1766年、フランスの博物学者ジョルジュルイレクレール、コンテドビュフォンは彼の「アメリカの退化の理論」を発表しました。

環境史家のマーク・バロウ・ジュニアに連絡を取りました。彼はメールで次のように語っています。「ブッフォンは、自然発生説によって地球上に出現した生命体の数は限られていると信じていた唯物論者でした。形を変えることによって彼らがそこで遭遇した条件に。」

ブッフォンは、なぜアメリカの生き物は、旧世界の生き物の隣に小さくてちっぽけに見える傾向があるのか​​疑問に思いました。(インドのトラの隣にあるメキシコのジャガーはぶちです。)彼の理論は気候を非難しました。彼は西半球に足を踏み入れたことは一度もありませんでしたが、それは寒くて湿った場所だと思っていました。

「ブッフォンと彼の信奉者の何人かは、新世界の環境条件は、そこに住む動物を退化させるようなものであると信じていました」とバローは言います。その過程で、それらの生き物は「より弱く、より小さく、そして繁殖することができなくなった」と思われます。そして、ブッフォンはそこで止まりませんでした。ジェファーソンの失望に、自然主義者は同じことがアメリカ大陸に移った人間にも起こったと主張しました。

「アメリカ人はこの理論が非常に脅威的であると感じ、ジェファーソンはそれを反証しようと試みた」とバローは指摘する。確かに、バージニアンは記録をまっすぐにするために多くの時間とエネルギーを費やしました。彼は、ブッフォンの主張にもかかわらず、アメリカには独自の動物の巨人がいることを世界に示すことを目的としていました。この目的のために、ジェファーソンはブッフォンに新世界のムースの巨大な死体を送りました。彼の1780年の著書「バージニア州に関するメモ」では、ビッグボーンリック(および他のアメリカのボーンベッド)の巨大なマストドンについて書くことで、彼の主張を裏付けました。それに対して証拠が増えたため、Buffonの理論は崩壊しました。

自然主義者-主任

ジェファーソンのマストドンへの愛情は、1800年の大統領選挙で敵に嘲笑されました。それでも、彼はその日を運び、(新しく完成した)ホワイトハウスを獲得しました。

在職中の彼の最大の功績は、間違いなく1803年のルイジアナ買収でした。メリウェザールイスとウィリアムクラークが新しく購入した土地の調査に着手する前に、ジェファーソンは生きているマストドンに目を光らせておくように言いました。当時、絶滅は大統領を含む多くの自然主義者にとっては大げさな考えのように思われました。「マストドンとマンモスはおそらく絶滅することはできなかったので、ジェファーソンと他の人々は考えました、それらはまだ世界の未踏の地域を歩き回っていなければなりません」とバローは言います。

生きた標本の代わりに、ルイスは大統領にビッグボーンリックから新しいマストドンの化石をいくつか送りました。ジェファーソンの要請により、クラークは1807年に10人のチームと共にケンタッキーの化石層に戻りました。この旅行は、米国史上初の組織化された脊椎動物古生物学の遠足と見なされています。クラークのパーティーが掘り起こした化石は、ジェファーソンホワイトハウスに誇らしげに展示されていました。その後、骨の一部はパリ、フィラデルフィアなどの美術館に行きました。

他はケンタッキーに戻った。1960年、ビッグボーンリックの化石サイトが新しい州立公園に組み込まれました。現在、博物館が敷地内にあり、先史時代の生き物の等身大の彫像があります。入り口には、「ビッグボーンリック史跡:アメリカ脊椎動物古生物学発祥の地」と書かれた看板があります。

今それは興味深いです

アメリカのマストドンは、その遺骨が低い半島で共通しているので、2002年にミシガン州の公式の状態の化石と命名されました。ウェストバージニア州の化石は、ある米国大統領にちなんで名付けられた地上性ナマケモノMegalonyxjeffersoniです。リンマニュエルミランダは、彼のミュージカル「ハミルトン」にその事実を含めるべきでした...

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