Os golfinhos tinham um gêmeo réptil da era jurássica com gordura e sangue quente

Impressão artística dos ictiossauros.

Ictiossauros e golfinhos são os exemplos arquetípicos da evolução convergente em ação, na qual duas espécies completamente não relacionadas adquirem características quase idênticas. A descoberta de um novo fóssil de ictiossauro sugere que essa criatura da era jurássica era ainda mais parecida com um golfinho do que imaginávamos, apresentando sangue quente, gordura e até camuflagem semelhante.

Um notável fóssil de 180 milhões de anos encontrado na formação de xisto Posidonia do sudoeste da Alemanha, da espécie Stenopterygius ictiossauro , está fornecendo a melhor evidência de que os ictiossauros - antigos répteis marinhos parecidos com golfinhos - eram criaturas de sangue quente.

A preservação do novo fóssil é tão boa, disse o pesquisador principal Johan Lindgren, da Universidade de Lund, na Suécia, que ele foi capaz de ver os contornos da pele flexível original do animal, junto com evidências de gordura por baixo. Além do mais, ele e seus colegas foram capazes de detectar órgãos internos e, em escala molecular, traços de camadas celulares dentro da pele fossilizada. É agora o primeiro exemplo de gordura de ictiossauro fossilizada na literatura científica, apontando para os ictiossauros como organismos de sangue quente ou endotérmicos.

Uma foto e um diagrama do fóssil.

Os ictiossauros foram contemporâneos dos dinossauros, mas eram muito semelhantes na aparência às baleias dentadas modernas, principalmente os golfinhos. Os cientistas suspeitaram que os ictiossauros podem ter sangue quente, com base em estimativas de sua velocidade de nado , mas essa nova descoberta, cujos detalhes foram publicados hoje na Nature, é a primeira a fornecer evidências na forma de tecido mole subdérmico fossilizado.

Nos mamíferos aquáticos modernos, a gordura, além de atuar como camada isolante contra o frio, auxilia na flutuabilidade e atua como acumulador de gordura. Criaturas de sangue frio, que tendem a viver em climas quentes, realmente não precisam disso.

“Sua função principal é o isolamento”, explicou Lindgren ao Gizmodo, “Portanto, não há necessidade de um animal de sangue frio ter gordura. Com isso dito, os indivíduos adultos da tartaruga marinha moderna têm gordura, mas têm taxas metabólicas elevadas em comparação com os répteis "típicos", e a gordura é uma das muitas adaptações nesta espécie para permitir aventuras em águas frias e frias [áreas] . ”

Mas, ao contrário das tartarugas marinhas, que botam ovos na praia, os ictiossauros deram à luz filhotes vivos , o que está associado ao sangue quente, de acordo com Lindgren.

Para estudar o fóssil, Lindgren e seus colegas aplicaram uma abordagem experimental multidisciplinar para analisar a estrutura e a química das partes moles preservadas. Os pesquisadores foram capazes de identificar microestruturas semelhantes a células, que continham pigmentos dentro da pele do animal, e traços de órgãos internos, incluindo o fígado.

Comparações de uma amostra moderna de gordura de boto (esquerda e centro) e a gordura fossilizada de ictiossauro (direita).

“Também mostramos que o interior de sua pele estava forrado de gordura, para sugerir que os ictiossauros eram de sangue quente”, disse Lindgren. “O fóssil está tão bem preservado que somos capazes de distinguir células, organelas celulares e traços da bioquímica original.”

Ao que ele acrescentou: “Nossas análises revelaram que este ictiossauro era sombreado; ou seja, tinha uma superfície superior escura e barriga clara. ”

A contra-sombra também está presente nos golfinhos, servindo como camuflagem. No caso dos ictiossauros, sua camuflagem de contra-sombreamento pode tê-los protegido de predadores, como pterossauros aéreos de cima ou pliossauros aquáticos de baixo, especulam os pesquisadores.

Lindgren disse que sua equipe "conduziu a investigação mais abrangente e profunda já realizada em um fóssil de tecido mole", mas admitiu que foi baseada na análise de um único indivíduo. Pesquisas futuras “precisam ser expandidas para incluir também outros espécimes”, disse ele.

A boa notícia é que isso pode ser possível. Fósseis de ictiossauros são excepcionalmente comuns , então os paleontólogos poderiam descobrir mais fósseis tão primitivos quanto este.

[ Natureza ]

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