Cientistas estão terceirizando seu trabalho – para você

2016-02-05
A bióloga Judy Camuso tem sido uma bander voluntária de corujas nos últimos 20 anos. A cada outono, ela captura, mede, anilha e solta centenas de pássaros em seu quintal em Freeport, Maine. Camuso segura uma jovem coruja enquanto demonstra a banda... Derek Davis/Portland Press Herald via Getty Images

Você não precisa de um Ph.D. para fazer pesquisas científicas. Ou até mesmo um BS Por mais de 100 anos, o público em geral tem contribuído para ajudar os cientistas em tudo, desde contar pássaros até registrar tremores de terremoto. Agora, com a proliferação de aparelhos portáteis de alta tecnologia equipados com navegação por satélite, smartphones com câmeras e, claro, a World Wide Web, a ciência cidadã está disparando.

Embora pareça não haver estatísticas oficiais sobre quantos projetos usam ciência cidadã, um estudo mostrou que apenas seis artigos envolvendo pesquisa em ciência cidadã foram publicados em periódicos revisados ​​por pares em 2007. Apenas sete anos depois, 250 desses artigos foram publicados. Como sinal de sua crescente popularidade, a primeira conferência de ciência cidadã profissional foi realizada nos EUA em 2015.

A ciência cidadã é quando pessoas comuns – não necessariamente pessoas com formação científica – ajudam os cientistas em suas pesquisas. O trabalho é feito de forma voluntária e pode envolver uma pessoa ou milhões. Um dos maiores problemas, quando se trata de investigação científica, é sempre o tamanho da amostra. Quanto maior a amostra, melhores os dados, então é por isso que um exército de assistentes é sempre útil. Os projetos em que os cientistas cidadãos trabalham normalmente envolvem coleta, análise e relatórios de dados em áreas como astronomia, medicina, ciência da computação, genética e ecologia.

Embora o número de projetos esteja explodindo hoje, alguns já existem há muito tempo. O Christmas Bird Count da National Audubon Society – anunciado como o mais antigo projeto de pássaros da ciência cidadã dos EUA – começou em 1900. 

Em 1911, a Associação Americana de Observadores de Estrelas Variáveis ​​primeiro pediu ao público que ajudasse a registrar mudanças no brilho de estrelas variáveis , útil para descobrir os processos astrofísicos em evolução dos sistemas estelares. Esses projetos têm sido bastante bem-sucedidos em fornecer aos cientistas uma riqueza de informações úteis, além de ajudar os participantes a aprender sobre o processo de pesquisa científica, bem como o que eles estão observando ou registrando.

Um Cientista Cidadão

Jason Daley, de Lake Mills, Wisconsin, é um ávido cientista cidadão. Observador de pássaros de longa data, seu envolvimento começou quando um amigo de pássaros o convidou para acompanhá-lo enquanto ele conduzia uma pesquisa de pássaros do pântano para a Iniciativa de Conservação de Aves de Wisconsin . (Voluntários monitoram pássaros do pântano em áreas úmidas de Wisconsin ao amanhecer ou ao anoitecer duas ou três vezes durante maio e junho.) Intrigado com a experiência, Daley concordou em assumir a pesquisa quando seu amigo se mudou dois anos depois.

Embora muitos projetos de ciência cidadã exijam pouco treinamento, a pesquisa de pássaros do pântano exige que os participantes aprendam os cantos de cerca de uma dúzia de pássaros do pântano e, em seguida, os identifiquem corretamente por meio de um teste on-line. Daley estudou as ligações por conta própria, então atendeu e passou no teste. Aprender as chamadas é fundamental para este estudo em particular.

"Os pássaros do pântano são muito difíceis de ver e em lugares remotos", diz ele, "então [os cientistas] não têm bons dados. A maneira mais fácil de encontrá-los é ouvir, mas a maioria [das pessoas] não conhece seus chamados . Esta é uma maneira de preencher essa lacuna."

Cinco anos depois, Daley ainda está pesquisando as aves do pântano, bem como monitorando corujas, curriculos, rãs e sapos para outros projetos.

"Para mim, é um chute nas calças melhorar minhas habilidades como amante da natureza", diz ele, "e ao mesmo tempo me dá alguma satisfação. Na verdade, estou fazendo algo por uma causa maior".

Desvantagem da Ciência Cidadã

Embora haja muito entusiasmo pelo público em ajudar os pesquisadores, a prática tem seus críticos. Alguns afirmam que a qualidade dos dados coletados não é boa , pois os cidadãos não são profissionais treinados. Alguns estudos mostraram que isso pode ser verdade, mas a qualidade também é um problema com os dados coletados por cientistas profissionais. Talvez uma preocupação maior seja o potencial de conflito de interesses, já que às vezes as pessoas se voluntariam para esses projetos para avançar em sua própria agenda.

O Great Koala Count da Austrália usou membros do público para coletar dados sobre os marsupiais fofos e parecidos com ursos; os dados eram para uso no desenvolvimento de uma política de gestão e conservação de coalas.

Depois, uma pesquisa descobriu que os voluntários tinham opiniões fortes sobre a proteção dos coalas em desacordo com a opinião geral. No entanto, os pesquisadores determinaram que os dados dos cidadãos ainda eram valiosos, em parte porque o projeto forneceu um meio de diálogo com os mais interessados ​​no tema.

Sites como o SciStarter tornaram mais fácil para possíveis voluntários encontrar projetos para trabalhar. Um projeto muito popular é o Animal Ownership Interaction Study , conduzido pelo Center for Canine Behavior Studies. Destina-se a discernir se o seu comportamento influencia o do seu cão. O envolvimento requer o preenchimento de uma pesquisa anônima sobre suas interações com seu cão.

Outro projeto top 10 de 2015 é American Gut , apresentado pela Universidade da Califórnia-San Diego. Por uma "contribuição" de US$ 99, você recebe um kit para coletar micróbios de sua boca, intestino ou pele; os pesquisadores querem entender melhor como os micróbios afetam a saúde e as doenças humanas. As crianças são bem-vindas a participar. No Nanocrafter , você joga um jogo online criando nanomáquinas usando sequências de DNA reais, como você pode ver neste vídeo:

Qualquer coisa que você acabou de ler parece interessante? Daley recomenda mergulhar de cabeça. "Há toneladas de oportunidades. E todos esses projetos precisam de pessoas."

Agora Isso é Interessante:

Alguns projetos de cientistas cidadãos realmente levam à ação política. Um deles foi o Flint Water Study . Estudantes e pesquisadores da Virginia Tech deram aos moradores de Flint, Michigan, kits de teste de água e trabalharam com eles na coleta e análise da água. Os resultados provaram o que os moradores vinham dizendo há mais de um ano, mas foram descartados pelas autoridades: a água tinha níveis de chumbo 10 vezes mais altos do que na vizinha Detroit. Em janeiro de 2016, a questão foi finalmente resolvida com água engarrafada para os moradores e o abastecimento municipal de Flint revertendo para o sistema de Detroit em vez do rio Flint.

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