Conheça Archaeopteryx, o dinossauro emplumado com asas e dentes

2020-12-29
O Archaeopteryx era um dinossauro parecido com um pássaro que provavelmente teve que começar a correr para levantar voo. Viveu durante o Período Jurássico. Stocktrek Images/Getty Images/Stocktrek Images

Tudo começou com uma única pena . Em 30 de setembro de 1861, o paleontólogo alemão Christian Erich Hermann von Meyer publicou sua descrição de uma nova descoberta de cair o queixo. Penas fósseis eram desconhecidas na época, mas alguém havia retirado uma de uma pedreira de calcário perto de Solnhofen, na Baviera.

Von Meyer nomeou o animal que pertencia a Archaeopteryx lithographica . Sua escolha foi adequada; a primeira parte desse nome (isto é, Archaeopteryx ) significa "asa antiga".

Por pura coincidência, a descrição de von Meyer saiu menos de dois anos depois que Charles Darwin publicou seu livro de referência, "Sobre a Origem das Espécies". Archaeopteryx imediatamente entrou no discurso sobre evolução e seleção natural.

Mais material estava a caminho. No final de 1861, o esqueleto fossilizado de uma criatura parecida com um pássaro com uma cauda longa e ossuda – algo que falta aos pássaros modernos – emergiu do interior da Baviera. Partes do corpo estavam cercadas por impressões de penas.

Uma pena no boné de Darwin

Aquele esqueleto fossilizado que mencionamos logo foi comprado em nome do que hoje é o Museu de História Natural em Londres, Inglaterra. Os aficionados chamam esse fóssil de Archaeopteryx de " espécime de Londres ".

Muito mais conhecido é o " espécime de Berlim ". Atualmente exibido no Museu de História Natural de Berlim, Alemanha, foi encontrado perto da cidade bávara de Eichstätt em 1876. Ao contrário de sua contraparte britânica, este Archaeopteryx apresenta um crânio completo.

E que caveira! Enquanto os pássaros modernos são desdentados, o espécime de Berlim tem uma boca cheia de pequenos dentes cônicos. Outra característica que diferencia o Archaeopteryx dos pássaros de hoje são os três dedos com garras exibidos em cada mão.

No total, restos ósseos de cerca de 12 Archaeopteryx individuais apareceram. Todo esse material vem da Baviera, em depósitos rochosos jurássicos com cerca de 150 milhões de anos.

Há um debate sobre se os fósseis esqueléticos representam o mesmo animal que a pena original de von Meyer. Estudos separados publicados na revista Nature em 2019 e 2020 chegaram a conclusões diferentes sobre o assunto.

Este molde fóssil é do "espécime de Berlim", um Archaeopteryx encontrado na pedreira de Blumenberg perto de Eichstätt, Alemanha, em 1877. Ele agora é exibido no Museu de História Natural de Berlim.

Saindo do Ninho

Independentemente disso, sabemos que o Archaeopteryx era um dinossauro que pertencia a um grupo chamado terópodes . Outros terópodes incluem Tyrannosaurus rex , Velociraptor e todos os pássaros que já existiram.

O segundo dedo de cada pé era hiperextensível ; Archaeopteryx poderia manter os dedos em um ângulo vertical mesmo em pé. As chances são de que isso impediu que as garras em ambos os dedos se desgastassem muito rápido.

As opiniões diferem, mas um conjunto diferente de dedos dos pés pode ter sido um pouco oponível . Nesse caso, talvez o Archaeopteryx pudesse agarrar as coisas com os pés.

A julgar pelos fósseis disponíveis, Archaeopteryx cresceu cerca de 21 polegadas (53 centímetros) de comprimento com uma envergadura de 2 pés (60 centímetros) . Esse não era necessariamente o tamanho máximo da criatura, no entanto. Alguns espécimes de Archaeopteryx podem representar animais juvenis .

De acordo com um estudo de estrutura óssea de 2009 , o Archaeopteryx cresceu a uma taxa mais lenta do que a maioria das aves vivas. Pelas estimativas do mesmo artigo, os adultos maduros pesariam cerca de 822 a 1.009 gramas – tornando-os do tamanho de corvos comuns .

Plumagem Pré-histórica

O Archaeopteryx pode ter compartilhado outra coisa com os corvos, a propósito. Pensa-se que aquela pena sobre a qual von Meyer escreveu em 1861 é uma pena secreta , o que significa que provavelmente cobria as bases de penas maiores. Traços deixados por estruturas de pigmentos microscópicos revelam que algumas penas de depósitos de Archaeopteryx - incluindo von Meyer - eram completamente ou parcialmente pretas .

Penas pretas oferecem algumas vantagens. Pelicanos brancos, cegonhas de madeira e muitas outras aves têm asas com pontas pretas . Isso porque o pigmento responsável por essa cor tem o agradável efeito colateral de fortalecer as penas de voo.

Os corvos também usam sua plumagem escura para regular a temperatura corporal ; penas pretas absorvem o calor do sol, que pode ser dissipado pelos ventos que passam. Contraintuitivamente, ter penas pretas é uma boa maneira de se refrescar .

Por natureza, as penas são ferramentas multiuso. Independente de não voar ou não, a pelagem de um pássaro pode ajudá-lo a atrair parceiros e regular a temperatura corporal.

Assim como os pássaros modernos, o Archaeopteryx tinha penas que variavam em tamanho e forma em diferentes regiões do corpo. Um espécime tem as impressões de penas de cauda assimétricas de 9,9 a 11,4 centímetros – e penas de pernas menores e simétricas medindo 1,5 a 1,7 polegadas (4 a 4,5 centímetros) de comprimento.

De volta ao Jurássico, este dinossauro pode ter parecido que estava vestindo calças desgrenhadas .

Traços de estruturas de pigmentos microscópicos deixados para trás mostram que o Archaeopteryx tinha penas completamente pretas ou parcialmente pretas.

Ilha(s) dos Dinossauros

Por mais de um século e meio agora, o mundo tem se perguntado se o Archaeopteryx poderia voar.

O dinossauro viveu em uma época em que a Baviera era um arquipélago subtropical cheio de lagoas e ilhas barreira. Os calcários do sul da Alemanha, onde o Archaeopteryx é encontrado, compreendem um " lagerstatten ", uma área com fósseis excepcionalmente bem preservados.

Répteis voadores não relacionados chamados pterossauros aparecem no mesmo lagerstatten . Assim como os ossos de Compsognathus , um pequeno terópode apresentado em "The Lost World: Jurassic Park". Besouros fossilizados, libélulas, águas-vivas, peixes reais , crustáceos e répteis nadadores completam o conjunto. Os cientistas pensam que o Archaeopteryx comia animais menores, como insetos.

Os artistas costumam retratar o Archaeopteryx empoleirado em galhos de árvores elevados. No entanto, há 150 milhões de anos, os arbustos de baixa altitude eram provavelmente mais comuns do que as árvores nesta parte do mundo.

As árvores contribuem para a grande discussão sobre como o voo dos terópodes evoluiu. De acordo com um cenário proposto (a hipótese das "árvores caídas"), os ancestrais diretos dos primeiros pássaros voadores eram escaladores de árvores que deslizavam de galho em galho .

O céu era o limite?

As habilidades de escalada do Archaeopteryx – ou a falta delas – são um pomo de discórdia . Mas muitos cientistas agora pensam que era um panfleto meio decente.

Em 2018, uma equipe liderada pelo paleontólogo Dennis Voeten examinou os ossos das asas de três diferentes Archaeopteryx . Em seguida, suas proporções foram comparadas com os braços de 69 animais diferentes – de pássaros existentes a dinossauros não-aviários, como o Allosaurus , ao bom e velho jacaré americano.

A julgar por seus ossos, a equipe concluiu que o Archaeopteryx provavelmente poderia voar por rajadas curtas, como os faisões e perus modernos. No entanto, a anatomia do ombro do dinossauro o tornaria incapaz de bater as asas da mesma forma que os pássaros existentes.

Outras pesquisas sugerem que o Archaeopteryx costumava decolar do nível do solo – embora possa ter precisado de um início de corrida .

Todas as aves são terópodes, mas nem todos os terópodes eram aves. Especialistas discordam sobre como o Archaeopteryx deve ser classificado. Alguns o veem como um pássaro basal, outros acham que ele tinha mais em comum com o Velociraptor e seus primos .

Percorremos um longo caminho desde 1861. Em locais de escavação em todo o mundo, dinossauros com penas e coberturas corporais semelhantes estão surgindo constantemente. Muitos são anteriores ao Archaeopteryx em dezenas de milhões de anos.

E não vamos ignorar a recente descoberta de minúsculos terópodes com asas "de morcego" . Este novo desenvolvimento inesperado apenas mostra que o surgimento do voo nos dinossauros foi um assunto complexo. Archaeopteryx começou a conversa. Quem sabe para onde vai a seguir?

AGORA É INTERESSANTE

Então agora você sabe o que significa a palavra Archaeopteryx . Mas lembre-se, seu nome científico completo é Archaeopteryx lithographica . Essa segunda parte é uma referência a uma das indústrias geológicas da Baviera. Nas pedreiras onde o Archaeopteryx apareceu pela primeira vez, os mineiros reuniram lajes de calcário que poderiam ser usadas para material de construção – ou para fazer impressões rochosas chamadas “litografias”.

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