Mariposas são polinizadores secretos da mãe natureza

2020-05-27
Uma mariposa de seis pontos (Zygaena filipendulae) poliniza um cardo em Londres, Inglaterra. Borboletas, mariposas, abelhas e outros insetos desempenham um papel vital na cadeia alimentar, polinizando plantas e fornecendo uma fonte de alimento para predadores como os morcegos. Dan Kitwood / Getty Images

As abelhas não estão bem - desde meados dos anos 2000, o Desordem do Colapso das Colônias (CCD) está eliminando o polinizador de plantas agrícolas mais famoso do mundo, em todo o mundo. As abelhas polinizam um terço das plantas que comemos , de laranjas a amêndoas (um serviço de US $ 168 bilhões , aliás) e seu rápido desaparecimento está preocupando os agricultores em todo o mundo.

Mas e se houver um exército secreto de polinizadores rondando as plantas das quais mais confiamos? Bem, isso seria uma notícia muito boa para a nossa segurança alimentar. Um estudo publicado em 13 de maio de 2020 na revista Biology Letters descobriu que as mariposas desempenham um papel muito maior na polinização de plantas do que qualquer um imaginava - possivelmente visitando uma variedade maior de espécies de plantas do que as abelhas, mas fazendo isso sob o manto da escuridão.

Por que as mariposas são polinizadores negligenciados

Os cientistas não perceberam da noite para o dia que as mariposas polinizam as plantas. O problema era que grande parte da pesquisa foi limitada a alguns tipos específicos de mariposas que obviamente passam muito tempo fuçando nas flores, como as mariposas-falcão , que têm línguas extraordinariamente longas usadas para obter reservas de néctar difíceis de alcançar. dentro de uma flor.

No entanto, na última década, as investigações sobre como as mariposas como grupo contribuem para o processo de polinização descobriram que a língua das mariposas pode ser uma ferramenta realmente eficaz para mover o pólen de uma planta para outra, mesmo que não seja de 14 polegadas (36 centímetros) por muito tempo . Esse conhecimento levou os autores do estudo a olhar para as raramente estudadas mariposas que se acomodam, que ficam baixas e próximas às flores e se escondem em locais abrigados durante o dia.

"Nossa pesquisa comparou pela primeira vez as redes de polinização de mariposas com as de polinizadores que voam durante o dia, como abelhas e hoverflies, para nos ajudar a compreender e ilustrar as diversas preferências de plantas que descobrimos que as mariposas têm em um ambiente agrícola", diz o estudo. o autor principal Richard Walton, do Departamento de Geografia da University College London , em uma entrevista por e-mail. "Também descobrimos que as mariposas carregavam a maior parte do pólen das flores que visitavam em seus corpos 'peludos', o que significa que o meio de transporte de pólen de flor em flor pelas mariposas é muito semelhante ao das abelhas e moscas que também transportam a maior parte do pólen em os corpos deles."

O lugar de uma traça no ecossistema

Muitas abelhas sociais, como os zangões e as abelhas melíferas, visitam muitos tipos diferentes de flores, mas também tendem a visar certas plantas favoritas que sabem que fornecerão muitos de seus tipos favoritos de pólen e néctar. Como resultado, algumas espécies de plantas recebem menos atenção das abelhas do que outras.

“As abelhas solitárias muitas vezes podem ser mais especializadas, visitando um tipo de planta, enquanto as moscas costumam visitar flores com um determinado formato”, diz Walton. "Descobrimos que as mariposas visitam muitas espécies diferentes de plantas com alguns tipos diferentes de formato de flor. Se os polinizadores diurnos não visitam uma espécie de planta em particular, mas as espécies de mariposas visitam, e isso resulta em polinização, isso aumenta a chance de que esta planta sobreviver por outra geração. "

Portanto, como as mariposas são um pouco menos exigentes do que os polinizadores diurnos, mas ainda fazem o trabalho de polinização, as plantas não preferidas pelas abelhas persistem. Manter uma população diversificada de plantas é essencial para manter um ecossistema estável e resiliente que pode enfrentar ameaças como mudanças climáticas ou urbanização. Por outro lado, com muitas plantas para se alimentar, as mariposas podem continuar sendo uma importante fonte de alimento para pássaros, morcegos e outros insetos.

Mariposas em risco

A equipe de pesquisa observou e coletou polinizadores diurnos, bem como mariposas noturnas ao redor de lagoas de terras agrícolas no Reino Unido e descobriu que as teias alimentares das mariposas eram frequentemente comparáveis ​​às dos polinizadores diurnos em complexidade - e em alguns casos, tinham maior complexidade.

“Provavelmente, as mariposas estão fornecendo um tipo de resiliência, ou 'backup', para as teias alimentares dos polinizadores diurnos”, diz Walton. "Se uma determinada espécie ou número de espécies de abelha ou borboleta desaparecer da paisagem, as mariposas podem preencher essa lacuna de polinização. Indo um passo adiante, também é significativo porque as populações de mariposas estão enfrentando declínios severos em todo o mundo. perceber que eles são contribuintes importantes para o processo de polinização, torna-se ainda mais importante proteger as populações de mariposas porque podemos estar nos colocando em risco. "

Os pesquisadores descobriram que as mariposas visitavam plantas pertencentes a famílias importantes para os humanos como fonte de alimentos, como maçãs, morangos, pêras, pêssegos, feijões e ervilhas.

"Isso tem implicações empolgantes para as mariposas que estão envolvidas na polinização das plantações e nos ajudaria a deixar de ver as mariposas como meramente pragas, mas como contribuintes importantes para nosso próprio sustento", disse Walton.

Agora isso é interessante

Mariposas e borboletas pertencem à mesma ordem, chamada Lepidoptera. Para cada espécie de borboleta, existem nove espécies de mariposas.

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