Os esquilos realmente organizam seu estoque de nozes - é por isso que

2017-09-29
Os esquilos de árvore usam uma técnica mnemônica chamada "divisão espacial" para separar e enterrar suas pontuações de nozes por tamanho, tipo e talvez valor nutricional e sabor. Tobias Svens_n / EyeEm / Getty Images

Apesar de quão comuns os esquilos na América do Norte são em muitas cidades, bairros e espaços ao ar livre, existem vários equívocos sobre essas criaturinhas.

Uma é que o esquilo cinza oriental, o esquilo raposa oriental e os esquilos voadores do norte ou do sul hibernam durante o inverno. Eles não. (No entanto, a maioria dos esquilos terrestres - como o esquilo terrestre da Califórnia - tira uma longa soneca durante os meses mais frios.)

Outro equívoco: os esquilos arbóreos armazenam seus alimentos - frutas de árvores, como bolotas - em seus ninhos ou tocas para lanchar durante todo o inverno. Eles também não fazem isso.

Na verdade, o processo pelo qual os esquilos se mantêm alimentados durante o inverno é um pouco mais complexo e ativo do que estocar a velha "despensa" em casa, e os pesquisadores estão aprendendo que isso sugere algumas habilidades de memória avançadas.

Um novo estudo - de professores do Departamento de Psicologia da Universidade da Califórnia em Berkeley, e publicado na edição de setembro da revista Royal Society of Open Science - afirma que os esquilos de árvore usam uma técnica mnemônica chamada "fragmentação espacial" para separar e enterre suas pontuações de nozes por tamanho, tipo e talvez valor nutricional e sabor. Quando ficam com fome mais tarde, teoriza-se, eles podem se lembrar onde encontrar o que desejam.

Os esquilos de árvore usam uma técnica mnemônica chamada "divisão espacial" para separar e enterrar suas pontuações de nozes por tamanho, tipo e talvez valor nutricional e sabor.

Mas vamos recuar um pouco. Em primeiro lugar, é importante saber que tanto o esquilo oriental quanto o cinza oriental jantam em um menu variado de sementes, nozes, bolotas, botões de árvores, frutos, folhas, partes de pinhas e outros alimentos que alguns de nós não gostam de pensar sobre (ovos de pássaros e filhotes), bem como uma ocasional fatia de pizza encontrada . Algumas dessas coisas eles comem imediatamente; o resto eles levam para o ninho ou cova para depois.

Mas, quando o inverno se aproxima, os esquilos enfrentam um desafio: eles sabem instintivamente que as fontes de alimento logo serão escassas, então reúnem todos os alimentos de que precisam, ao mesmo tempo que se mantêm alimentados no dia a dia. É por isso que eles estão tão ocupados no outono, quando a Mãe Natureza se certifica de que todas as bolotas caiam das árvores.

Em segundo lugar, os esquilos-cinzentos e orientais são "acumuladores de dispersão", o que significa muito bem o que parece - eles acumulam sua comida e a espalham em locais onde possam facilmente acessá-la. Geralmente fica perto da árvore que contém seu ninho ou covil, mas geralmente se expandem em áreas de 2,8 hectares. E em vez de deixar seus produtos na superfície, onde outros esquilos podem roubá-los, eles os enterram - isso é chamado de "esconderijo" - cerca de 2,5 centímetros abaixo do solo. Os esquilos são conhecidos por quebrar uma noz antes de enterrá-la, para evitar que germinasse.

Quando chega a hora de comer, eles procuram as nozes que enterraram. Embora os esquilos possuam um forte olfato, que lhes permite farejar nozes debaixo de um manto de sujeira, os pesquisadores há muito notaram evidências de inteligência estratégica na localização de seus alimentos. Por exemplo, um estudo em 2008 relatou que os esquilos cinzentos orientais se envolvem em "esconderijos enganosos" - eles cavam um buraco, fingem jogar a noz (enquanto a seguram na boca), cobrem o buraco vazio e fogem para outro lugar secreto. Eles fazem isso, foi sugerido, para enganar outros esquilos que possam estar assistindo.

Um estudo de 2008 descobriu que os esquilos cinzentos orientais cavam buracos, fingem jogar suas bolotas, cobrem o buraco vazio e fogem para outro esconderijo secreto para enganar outros esquilos que possam estar observando.

Agora isto: o último estudo de Mikel M. Delgado e Lucia F. Jacobs, professores da UC Berkeley, indica um pensamento mais complexo por trás do armazenamento em cache. Em experimentos de campo conduzidos ao longo de 19 meses de 2012 a 2014, os pesquisadores alimentaram 45 esquilos-raposas orientais "marcados e livres", uma noz de cada vez - 16 no total para cada esquilo - variando o tipo de noz (amêndoas, avelãs, nozes e nozes ) Se os esquilos não comessem as nozes imediatamente, os pesquisadores rastreavam por GPS onde os esquilos posteriormente enterravam os prêmios.

O que eles encontraram mostrou evidências de " fragmentação espacial ". Em outras palavras, os esquilos colocam nozes específicas em locais semelhantes para ajudá-los a lembrar quais são as nozes (isto é, amêndoas foram colocadas em uma área geral, avelãs em outra, pizza em outra). Não, espere, pizza não estava envolvida neste estudo. Mas você entendeu.

Essa estratégia mnemônica também foi observada em ratos. Os resultados, escrevem os pesquisadores no estudo , mostram que "um coletor de dispersão poderia empregar fragmentação espacial durante a distribuição do cache como uma estratégia cognitiva para diminuir a carga de memória e, portanto, aumentar a precisão da recuperação".

Em outras palavras, os esquilos têm muito em que pensar e precisam de todos os truques de memória que puderem.

Pelo menos um outro pesquisador - o cara que descobriu que os esquilos estavam enterrando nozes falsamente no estudo de 2008 citado acima - concorda com as novas descobertas.

"Eu ... acho os resultados consistentes com alguns de meus estudos e aqueles de outros em que estamos aprendendo como o processo de acumulação de dispersão está envolvido para os esquilos de árvores", Michael A. Steele, professor de biologia da Universidade Wilkes na Pensilvânia, diz em um e-mail. "Os esquilos são certamente bem adaptados para resolver problemas de coleta e armazenamento de alimentos muito além das expectativas da maioria das pessoas."

As descobertas, diz Steele, podem ser traduzidas para os esquilos cinzentos orientais, que compartilham hábitos alimentares semelhantes aos dos esquilos raposas.

"Sabemos ... que os esquilos cinzentos movem seletivamente sementes / nozes mais valiosas para locais abertos onde os riscos de predação são maiores, mas os riscos de furto [de outros esquilos] são menores", diz Steele. "Isso significa que os esquilos avaliam a qualidade da semente / castanha e trocam algum risco de predação para garantir sementes nos locais."

O estudo de Berkeley levou em consideração, entre outras variáveis, o sexo dos esquilos no experimento, a ordem em que as nozes foram recebidas pelos esquilos e o peso e valor nutricional de cada noz.

A próxima vez que você vir um esquilo desenterrando uma noz, saiba que ele pode ter encontrado exatamente o que estava procurando.

Agora isso é triste

É uma vida difícil para os esquilos cinzentos e os esquilos raposas orientais em ambientes rurais e urbanos. Graças a predadores e automóveis, sua expectativa de vida varia de 11 meses a 6 anos, de acordo com várias fontes. Os esquilos em cativeiro, por sua vez, podem viver por mais de 20 anos.

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