Quando 'Encontrar meu telefone' falha

2016-02-03
Os desenvolvedores de aplicativos adoram dados de celular porque consomem menos bateria do que o rastreamento por GPS ou WiFi, mas também são os menos precisos. Dominic R./Thinkstock/Apple

Às vezes acontece no meio da noite. Há uma batida forte na porta, o suficiente para acordar Christina Lee e Michael Saba de um sono profundo. Eles se aproximam da porta apreensivos, até com um pouco de medo. Quem será desta vez: um grupo de adolescentes barulhentos, um cara irritado com tatuagens ou os policiais? Todos eles vêm a esta casa indescritível nos subúrbios de Atlanta em busca de uma coisa – seus smartphones roubados .

Lee e Saba não são ladrões. Eles são profissionais de 20 e poucos anos cujo endereço residencial aparece repetida e inexplicavelmente em aplicativos de localização de telefone, como o Find My iPhone da Apple . Eles entendem o quão agravante é ter seu telefone roubado, mas é ainda mais agravante ser acusado de roubá-lo repetidamente. Nem todo mundo compra a explicação do casal – o aplicativo errou – e os policiais uma vez os prenderam para interrogatório quando o smartphone de uma garota desaparecida foi rastreado até sua casa. (A polícia revistou a casa, mas não encontrou nada.)

Lee e Saba não estão sozinhos. Em 2013, um homem de Las Vegas também foi assediado repetidamente pela polícia e proprietários de smartphones furiosos que apareciam a toda hora exigindo seus dispositivos roubados. Na Inglaterra, a polícia invadiu a casa errada com base em dados incorretos de aplicativos de localização de telefone. E um homem de Nova Jersey cheio de adrenalina espancou um cara em um iPhone que ele confundiu com um ladrão com base em informações imprecisas de seu aplicativo de localização de telefone. (Aconteceu que o homem havia deixado seu telefone na lanchonete).

Então, o que exatamente está acontecendo aqui? Como esses dispositivos móveis habilitados para GPS – que são construídos para fornecer instruções de direção precisas e toneladas de outros serviços baseados em localização – podem se perder tão irremediavelmente?

Para obter algumas respostas, ligamos para Alex Haro, presidente do Life360 , um aplicativo que permite que os membros da família acompanhem uns aos outros usando dados de localização do telefone. O pai pode receber uma notificação automática quando as crianças estão na escola ou quando a mãe sai do trabalho. Você pode até ver a localização precisa de cada membro da família – ou seus telefones, pelo menos – em um mapa familiar privado.

Haro tem uma teoria sobre o que está acontecendo com o azarado casal de Atlanta, mas primeiro o fizemos explicar como funcionam os aplicativos de localização de telefone como o Life360 e o Find My iPhone. Os aplicativos contam com dados de várias fontes diferentes:

·         GPS – Usando “trilateração” (às vezes chamada de triangulação), o telefone calcula sua distância de três satélites GPS para identificar sua localização dentro de 50 a 100 metros (164-328 pés).

·         WiFi – Empresas como a Skyhook mapearam a localização física de milhões de roteadores WiFi. Seu telefone detecta automaticamente roteadores próximos, que podem ser usados ​​para calcular sua localização.

·         Redes de celular – Seu provedor de celular rastreia a localização do seu telefone calculando sua posição relativa às torres de celular.

Quando os dados de cada uma dessas fontes são combinados, você pode ter bastante confiança na localização do telefone. Mas também há limites para cada tecnologia, diz Haro, e algumas falhas conhecidas. Por exemplo, o GPS funciona muito bem se você estiver no meio de um campo aberto com uma linha direta de visão para satélites em órbita. Mas se você estiver andando no meio de Manhattan, os sinais de rádio podem rebater nos arranha-céus, criando um efeito de “canyoning urbano” que produz resultados de localização instáveis.

Os dados de localização WiFi também são problemáticos. Para que a triangulação WiFi funcione, empresas como Skyhook, Google e Apple precisam atribuir localizações físicas aos roteadores WiFi usando o número SSID exclusivo de cada dispositivo. Eles capturam essas informações exatamente como as imagens do Google Street View, dirigindo carros pela cidade e “farejando” os sinais WiFi. Mas os roteadores WiFi podem fazer algo que a maioria dos prédios de apartamentos não pode – eles podem se mover.

“É isso que causa alguns dos problemas realmente ruins”, diz Haro, quando um roteador WiFi viaja com seu proprietário para outra rua ou outro estado. “Por que meu telefone acha que estou no Novo México quando estou no Colorado agora? Isso é um problema de Wi-Fi.”

Os dados de localização de redes celulares têm suas próprias limitações. Os desenvolvedores de aplicativos adoram dados de celular porque consomem menos bateria do que o rastreamento por GPS ou WiFi, mas também são os menos precisos.  

“A margem média de erro é muito maior quando você está falando com torres de celular”, diz Haro. “Às vezes você está falando apenas com uma torre, então você só pode dizer a que distância você está daquela torre. Você não é capaz de usar a matemática em torno da triangulação. Quando você vê amostras de localização com precisão muito ruim, geralmente é devido a torres de celular.”

O que nos traz de volta aos nossos desafortunados amigos em Atlanta. Qual peça do quebra-cabeça de dados de localização do telefone é responsável por identificar erroneamente seu endereço como a localização de dezenas de smartphones perdidos ou roubados?

Um bom lugar para começar é com aquele cara em Las Vegas que também foi amaldiçoado. Nesse caso, todos os telefones desaparecidos pertenciam a clientes da Sprint. A Sprint fez algumas investigações e finalmente divulgou uma declaração explicando que o infeliz proprietário, Wayne Dobson, morava no “centro de um círculo geométrico que denota a área de cobertura de um setor de uma célula da Sprint”. Se um aplicativo de localização de telefone não pudesse encontrar informações mais precisas – como GPS ou WiFi – ele dependeria apenas dos dados de celular da Sprint. Nesse caso, o local padrão seria o centro da área de cobertura, também conhecido como a casa de Wayne Dobson.

Isso faz sentido, mas o estranho no caso de Atlanta é que as pessoas que batem furiosamente na porta de Lee e Saba não são apenas clientes da Sprint, mas AT&T, Verizon, T-Mobile e muito mais. Eles não estão apenas procurando por iPhones, mas também por telefones Android e Windows. Como o problema existe entre operadoras e plataformas, Haro acha que o WiFi é o culpado.

“A teoria mais provável é que há um roteador WiFi que informa incorretamente sua localização como a casa do casal”, diz ele. “Não posso dizer muito mais sem acesso aos dados, mas o problema do WiFi parece ser o culpado.”

Lee e Saba devem ter recebido o mesmo diagnóstico, porque o casal chegou a registrar a localização física de seu roteador no Skyhook. Mas desde o início de 2016, os visitantes indesejados continuam chegando. 

Agora Isso é Louco

O roubo de smartphones é um problema sério. Em 2013, mais de 3 milhões de smartphones foram roubados nos EUA, sendo os dispositivos da Apple o alvo mais popular. Na cidade de Nova York, 18% de todos os furtos em 2013 – roubos no valor de US$ 1.000 ou mais – envolveram produtos da Apple . 

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