'Se eu me encaixo, me sento': a ciência por trás dos gatos sentados em quadrados

2021-05-14
Os gatos são atraídos por caixas, como qualquer amante de gatos pode atestar. Mas por que? Ninguém sabe ao certo. Chris Winsor / Getty Images

É de conhecimento geral que se uma caixa vazia de qualquer tamanho for deixada sem vigilância e um gato a encontrar, o gato se sentará dentro dela. Gatos minúsculos em caixas grandes, gatos grandes em caixas minúsculas - não importa. "Se eu servir", diz o gato em seu pequeno cérebro de gato, "eu me sento."

Qualquer pessoa que mora com um gato já viu isso acontecer. E nem precisa ser uma caixa; acontece que qualquer quadrado serve. Um pedaço de papel, um laptop, qualquer coisa retangular parece iluminar o instinto de sentar-se em uma caixa nos gatos domésticos . Em 2017, a hashtag #CatSquare do Twitter destacou essa peculiaridade do gato. Apenas prender um quadrado vazio no chão foi o suficiente para atrair um gato a se sentar ou deitar dentro dele.

Alguns anos depois, essa hashtag ajudaria a pesquisadora de psicologia animal Gabriella Smith , do Hunter College, da City University de Nova York, a construir um experimento para avaliar a cognição do gato. Em abril de 2021, sua pesquisa, intitulada " Se eu me encaixo, eu me sento : uma investigação científica cidadã sobre a suscetibilidade ilusória do contorno em gatos domésticos", foi publicada na Applied Animal Behavior Science.

A caixa tem que ser real?

Smith tinha visto #CatSquare no Twitter e sabia que gatos sentariam dentro de um quadrado 2D feito de fita, não apenas dentro de uma caixa 3D. "Então a questão se tornou: a praça realmente tem que estar lá?" Smith diz.

“Quando perguntamos: 'O que este animal está vendo?' as pessoas pensam em usar cães porque são facilmente treinados ", diz Smith. "Mas os gatos são os candidatos perfeitos porque já sabemos que eles se sentarão em um quadrado 2D." Os gatos não apenas não precisam ser treinados para fazer isso, como também não precisam ir ao laboratório para fazer isso. Os donos de gatos (ou como os gatos os chamam, servos) podiam facilmente prender formas no chão e registrar as reações de seus gatos.

Assim, nasceu o primeiro experimento de cognição de gatos a usar cientistas cidadãos . E que momento melhor do que durante a pandemia de COVID-19? Smith fez a convocação de voluntários (via Twitter, é claro) em junho de 2020. Grande parte do mundo estava bloqueado até certo ponto, e os donos de gatos estavam procurando por algo - qualquer coisa - para fazer em suas casas. Além disso, Smith observa: "Os gatos têm melhor desempenho em casa. No laboratório, eles não se comportariam naturalmente."

Ash é visto aqui sentado dentro de um quadrado Kanizsa. Sua dona, Tara McCready, participou do estudo de ciência cidadã e tirou a foto.

A experiência para descobrir

Ela projetou o experimento para que os humanos pudessem reunir dados de gatos ao longo de seis dias. Os participantes receberam modelos para imprimir: um quadrado para colar no chão e um conjunto de "Pac-Mans", como Smith os chama, que poderia formar um quadrado ilusório. Oficialmente, isso é chamado de "quadrado Kanisza", o que significa que pedaços de uma imagem constroem uma imagem completa em nossos cérebros. Nossas mentes veem uma imagem, neste caso de um quadrado, no espaço negativo.

Portanto, se você enfrentar os Pac-Mans com as bocas voltadas um para o outro, haverá a ilusão de um quadrado no chão. Nossos olhos conectam os pontos. Se você ficar de frente para a boca um do outro, não percebemos nenhuma forma significativa. Os gatos veriam as mesmas coisas?

Smith iniciou o experimento com expectativas francamente baixas e uma mente aberta. Ela estava realmente curiosa para saber a resposta à sua pergunta: Os gatos vão sentar em uma praça que não está realmente lá? Ela não tinha ideias preconcebidas sobre o que os gatos poderiam escolher fazer. Ela diz que isso foi útil no planejamento do experimento, já que seus preconceitos para uma forma ou outra não estavam em jogo. "Tive sorte de não ter nenhum participante, dada a forma como os gatos são."

Os resultados

Ela reuniu dados durante o verão de 2020, com humanos participantes enviando vídeos de cinco minutos das formas no chão. Se o gato posicionou seu corpo em qualquer uma das formas por pelo menos 30 segundos, ele contou como um ponto de dados. Claro, gatos são gatos. “Assisti a muitos vídeos vazios”, disse Smith. Às vezes, o gato passeava pelo vídeo sem se sentar.

Smith recrutou 500 participantes e 30 foram capazes de completar toda a sequência de seis dias de testes. Destes, nove gatos escolheram pelo menos uma das formas sentando-se dentro dela - com as quatro patas - por pelo menos três segundos. Embora o conjunto de dados seja pequeno, os gatos realmente escolheram a ilusão do quadrado Kanisza com a mesma freqüência que escolheram o quadrado completo colado no chão. Eles escolheram ambos com mais freqüência do que a forma não feita pelos Pac-Mans de frente um para o outro.

Embora esta tenha sido a primeira vez que Smith usou cientistas cidadãos para coletar dados, ela já se envolveu em outra meia dúzia de estudos científicos com cães no Programa de Comportamento Animal e Conservação do Hunter College.

Ela observa que você não precisa ter o animal mais inteligente do mundo para participar de projetos como este. "Tudo que você precisa fazer é seguir as instruções." Em seguida, deixe seu animal de estimação fazer o que deve. Ou não. São todos dados. Ciência!

Esta pesquisa pode parecer um risco muito baixo para algumas pessoas, mas oferece um novo insight sobre a cognição e psicologia animal. Agora sabemos que os gatos podem conectar os pontos e ver um quadrado que não está lá. É também um trampolim para mais pesquisas potenciais. "Vemos vídeos de zoológicos de gatos grandes sentados em caixas, o que faz sentido porque é seguro como uma caverna ou covil", diz Smith. Mas será que um gato selvagem se sentaria dentro do contorno de uma praça? Ou um quadrado Kanisza que não é quadrado de forma alguma?

Esta é a parte divertida da ciência: fazer perguntas e criar maneiras de aprender as respostas - e depois deixar que essas respostas inspirem novas perguntas.

Esta colagem de gatos sentados em quadrados inclui fotos de proprietários de gatos que participaram do estudo.

Agora isso é ciência!

Quer experimentar esta experiência com o seu próprio gato? Gabrielle Smith teve a gentileza de compartilhar os modelos e instruções para o experimento com os leitores. Você pode imprimir seu próprio conjunto de Pac-Mans e experimentar. Os dados não serão usados ​​para este artigo em particular, uma vez que já foi publicado, mas irão satisfazer sua curiosidade.

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