Terra livre: como o Homestead Act ajudou a América a se expandir para o oeste

2020-10-27
Homesteaders, como esta mulher trabalhando em seu jardim na Virgínia Ocidental, receberam a promessa de 160 acres de terra gratuita, desde que estivessem dispostos a trabalhar nessa terra. Biblioteca do Congresso

Na América, na última parte do século 19, a terra era tudo. Possuir terras conferia certa medida de prestígio e respeitabilidade. Forneceu estabilidade. Riqueza possível. Isso significava um futuro.

Por todas essas e outras razões, milhares de pessoas caminharam para o oeste na expansão da nação em direção ao Pacífico na década de 1860 e muitas décadas que se seguiram, reivindicando enormes parcelas de terras gratuitas nos primeiros passos em direção aos seus próprios sonhos americanos.

Para muitos - mesmo aqueles que antes achavam difícil, e às vezes impossível, tornar-se proprietários de terras; mulheres, ex-escravos e imigrantes entre eles - o Homestead Act de 1862 tornou isso possível.

"Acho que é absolutamente uma representação do sonho americano", diz Jonathan Fairchild, historiador do Homestead National Monument of America em Beatrice, Nebraska, "o pensamento de que, não importa quem você seja, de onde você vem, que com muito trabalho e um pouco de sorte, você pode ter sucesso. "

O que foi o Homestead Act?

A Guerra Civil ainda estava devastando quando o presidente Abraham Lincoln , em maio de 1862, sancionou a Lei de Homestead, que prometia 160 acres (64 hectares) de terra gratuita, a maior parte no oeste em expansão da América, para qualquer pessoa que quisesse trabalhar na terra.

Algumas cordas (além da inevitável, mesmo então, papelada burocrática) foram amarradas para obter a terra em primeiro lugar. Entre eles:

  • Os requerentes deviam ter pelo menos 21 anos.
  • Eles tinham que ser chefes de família.
  • Eles tiveram que desembolsar cerca de US $ 18 em taxas de depósito.
  • Eles tinham que ser cidadãos dos Estados Unidos ou ser elegíveis para se tornarem cidadãos dos Estados Unidos .
  • Eles tiveram que jurar que nunca lutaram contra os Estados Unidos.
  • E eles tiveram que prometer melhorar a terra que estava sendo dada a eles.

Qualquer pessoa que atendesse a esses critérios receberia o título completo do lote depois de cinco anos (e mais alguns papéis e mais alguns dólares em taxas) se provasse que:

  • viveu na terra
  • construiu uma casa lá
  • cultivava (ou criava gado) e de outra forma melhorava
Famílias como esta, cujo chefe era Joseph Beckwith (extrema direita), mudaram-se para o oeste, para Nebraska, para trabalhar na terra que lhes foi dada de graça.

De 1860 a 1980, quase 4 milhões de pessoas aproveitaram a oferta. Nos 123 anos em que a lei estava em vigor, cerca de 1,6 milhão desses requerentes "provaram" com sucesso - eles atenderam aos critérios finais para melhorar as terras difíceis, às vezes desoladas, muitas vezes indomáveis ​​- para obter a escritura da propriedade.

Em seu auge, no período de cinco anos de 1911-1915, mais de 42,5 milhões de acres (17,1 milhões de hectares) de terra foram concedidos sob a Homestead Act e suas várias ramificações. Algo em torno de 10 por cento das terras dos EUA - 270 milhões de acres (109 milhões de hectares) - acabou sendo doado sob o Homestead Acts, de acordo com o National Park Service .

Essas propriedades se tornariam a base de riqueza para inúmeras famílias, em muitos casos, nas gerações vindouras. Estima-se que cerca de 93 milhões de pessoas hoje sejam descendentes de homesteaders.

"É um dos empreendimentos mais bem-sucedidos da história americana, causando a grande corrida de terras para o Oeste Selvagem e formando a visão para um novo programa de apropriação original na América urbana hoje", disse o presidente George HW Bush em 1990 . "Como o Homestead Act de Abraham Lincoln empoderou as pessoas, as libertou do fardo da pobreza. As liberou para controlar seus próprios destinos, criar suas próprias oportunidades e viver a visão do sonho americano."

Emma e Neil Erickson, que entrou com o processo de Homestead Act em 1887, são vistos aqui na frente de sua casa principal no Faraway Ranch no condado de Cochise, Arizona. O Faraway Ranch agora faz parte do National Park Service.

O Legado da Lei de Homestead

Depois que a 14ª Emenda à Constituição foi aprovada em 1866, escravos e ex-escravos tornaram-se elegíveis para possuir terras sob a Lei de Homestead.

"Se você está falando de uma família afro-americana logo após a Guerra Civil ... fale sobre o que significa passar de potencialmente ser escravizado, e literalmente ser considerado propriedade pela lei da terra, para ter sua liberdade, para possuir centenas de hectares de terra em seu próprio nome, para se tornar um proprietário de uma pequena fazenda familiar independente e bem-sucedido ", diz Fairchild. "É simplesmente incrível falar sobre."

Mesmo antes de a 19ª Emenda à Constituição ser aprovada, dando às mulheres o direito de voto, o Homestead Act concedeu-lhes a oportunidade de possuir terras. O simples fato de possuir terras em muitos lugares do país proporcionava às mulheres o direito de voto de fato. Estima-se que 10 por cento de todos os homesteaders eram mulheres.

E embora a Lei de Homestead tenha excluído originalmente alguns que não eram elegíveis para se tornarem cidadãos - notadamente, nativos americanos cujas terras foram roubadas deles e concedida a outros elegíveis sob a Lei, e aqueles de países asiáticos - ela forneceu um caminho para muitos imigrantes para tornam-se proprietários de terras americanos.

“Foi a primeira parte da legislação a incluir todos os componentes necessários para ser considerada uma lei de imigração acomodatícia”, diz Fairchild. “Não excluía sexo ou raça e previa, na linguagem da lei, tudo o que se exige do imigrante para se naturalizar.

"O Homestead Act de 1862 foi, para a época, uma legislação notavelmente democrática que ajudou a quebrar as barreiras nos Estados Unidos."

AGORA ISSO É INTERESSANTE

O Homestead Act foi fundamental para a colonização do oeste americano e, especialmente, das planícies. Cerca de 45% das terras em Nebraska, por exemplo, foram colonizadas com sucesso. Mas a apropriação original não se limitou a essa área do país . Cerca de 14 por cento das terras no Alabama, 10 por cento na Flórida, 20 por cento em Washington e 17 por cento no Oregon foram eventualmente reivindicadas por homesteaders que "provaram ser" bem-sucedidos.

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